Les Penguins en finale de la Coupe Stanley

Les Penguins de Pittsburgh célèbrent après leur victoire... (AP, Gene J. Puskar)

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Les Penguins de Pittsburgh célèbrent après leur victoire de 2-1 face au Lightning de Tampa Bay. Ils joueront en finale de la coupe Stanley pour la première fois depuis leur triomphe en 2009.

AP, Gene J. Puskar

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La Presse Canadienne
Pittsburgh

Bryan Rust a été le héros du septième match de la finale de l'Est, jeudi à Pittsburgh. Ses deux buts ont permis aux Penguins de l'emporter 2-1 contre le Lightning de Tampa Bay et d'accéder à la finale de la Coupe Stanley.

Le retour surprise de leur capitaine Steven Stamkos n'aura donc pas permis au Lightning de retourner en finale pour une deuxième saison d'affilée. Le 4 avril, il s'était soumis à une opération visant à soigner un caillot sanguin près de la clavicule droite. Jeudi, il a été blanchi de la feuille de pointage en 11:49 de jeu.

Rust a ouvert la marque après 1:55 de jeu en deuxième période, puis il a redonné les devants aux Penguins à 10:06, seulement 30 secondes après que Jonathan Drouin eut créé l'égalité. Evgeni Malkin a récolté deux aides, tandis que Matt Murray a repoussé 16 lancers devant le filet des Penguins. Andrei Vasilevskiy a accordé deux buts sur 39 tirs.

Les Penguins s'invitent à la grande finale pour la première fois depuis leur triomphe en 2009, eux qui ont aussi été couronnés en 1991 et en 1992. Ils seront les hôtes du premier match de la finale, lundi (20h), face aux Sharks de San Jose, qui ont finalement atteint la finale de la Coupe Stanley après 25 ans d'histoire. Reconnus pour leurs échecs en séries éliminatoires, ils auront maintenant l'occasion de jouer pour le championnat qui manque au palmarès des étoiles comme Joe Pavelski, Joe Thornton et Patrick Marleau.

Dans les traces de Houle et Tardif 

«C'est incroyable, surtout d'avoir accompli ça à domicile. Ça fait 25 ans que le monde attend ça. C'est vraiment spécial», a reconnu Thornton après la victoire de 5-2 contre les Blues de St. Louis, mercredi.

Thornton et Marleau auront la chance de marcher dans les traces de Réjean Houle et Marc Tardif, la seule paire de premiers choix d'une même année à remporter la Coupe comme coéquipiers. Les deux premières sélections du repêchage de 1969 avaient sabré le champagne avec le Canadien en 1971 et en 1973.

Quant à Thornton et Marleau, ils ont été les deux premiers choix du repêchage de 1997 et ils sont coéquipiers depuis que le premier a été échangé aux Sharks par Boston, en 2005. Dans l'histoire de la LNH, on retrace seulement trois occasions où les deux premiers choix d'un repêchage ont soulevé la Coupe Stanley au cours de leur carrière, peu importe l'équipe. Outre Houle et Tardif, il y a eu Mario Lemieux (Penguins, 1992) et Kirk Muller (Canadien, 1993), repêchés en 1984, ainsi que Marc-André Fleury (Penguins, 2009) et Eric Staal (Caroline, 2006), sélectionnés en 1993.

 «C'est un moment spécial pour les gars qui ont travaillé si fort, mais il y a encore une série à jouer», a rappelé Logan Couture. «Nous avons besoin de quatre autres victoires. Il reste une étape à franchir. Il y en a trois derrière nous. Nous sommes prêts pour le prochain défi.»

Même s'ils ont participé aux séries 16 fois en 18 saisons et qu'ils occupent le deuxième rang dans la LNH pour les victoires depuis le début de la saison 2003-2004, les Sharks ont connu plus de moments crève-coeurs en séries que de moments de joie. Ils avaient atteint le fond du baril en 2014 quand ils avaient gaspillé une avance de 3-0 face aux Kings de Los Angeles lors du premier tour.

L'impact de cette élimination avait duré pendant une année complète, alors que les Sharks ont raté les séries la saison dernière. Mais ils ont retrouvé leur élan sous les ordres du nouvel entraîneur-chef Peter DeBoer et grâce à quelques acquisitions importantes du directeur général Doug Wilson. Avec NHL.com

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