Blues de St.Louis: une bonne note pour le dg

Les Blues ont mis les temps difficiles derrière,... (AFP, Dilip Vishwanat)

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Les Blues ont mis les temps difficiles derrière, à l'image du capitaine David Backes, qui a amassé six buts et six aides jusqu'ici en séries.

AFP, Dilip Vishwanat

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Associated Press
ST. LOUIS

Après trois éliminations consécutives en première ronde, Doug Armstrong a résisté à la tentation de chambarder son équipe. Le dg des Blues peut se féliciter de sa patience. Dimanche (20h), St. Louis recevra les Sharks de San Jose pour le premier match de la finale de l'Ouest.

«Je n'ai jamais recommandé aux propriétaires de recommencer du début», a déclaré Armstrong vendredi, deux jours avant la première présence des Blues en finale d'association depuis 2001. «Je leur ai dit que nous devrions ajouter les pièces manquantes tout en essayant de nous améliorer. Je n'ai pas perdu de vue la manière dont nous avions joué pendant six mois.»

Les Blues ont terminé au deuxième rang dans l'Ouest cette saison, eux qui ont dû composer avec plusieurs blessures et qui ont reçu l'aide de vétérans comme Troy Brouwer et de jeunes comme l'attaquant Robby Fabbri - il totalise 13 points en séries - et le défenseur Colton Parayko. «Nous avons géré l'adversité différemment cette année», a déclaré l'entraîneur-chef Ken Hitchcock. «Nous avons appris à nous tenir ensemble.»

Le coeur de l'équipe a mis les temps difficiles derrière lui. À l'image du capitaine David Backes, un choix de deuxième tour qui en est à sa 10e saison avec l'équipe. Il a amassé six buts et six aides jusqu'ici en séries.

«On sait à quel point il faut travailler pour se rendre ici durant la saison et durant les séries», a dit Backes. «Une de ses quatre équipes va gagner la Coupe et dans cette chambre, on se dit : "Pourquoi pas nous?''»

Bons choix au repêchage et échanges judicieux

Conséquence de la pensée du dg, l'équipe est largement menée par des choix au repêchage de l'équipe, alors qu'on retrouve pas moins de cinq choix de première ronde en uniforme : Patrik Berglund (2006), le défenseur Alex Pietrangelo (2008), Vladimir Tarasenko (2010), Jaden Schwartz (2010) et Fabbri (2014). Jake Allen, le substitut du gardien Brian Elliott, est quant à lui un choix de deuxième ronde en 2008.

Les rondes suivantes ont aussi fourni de bonnes armes aux Blues. Parayko et l'attaquant Jori Lehtera ont été repêchés en troisième ronde, le défenseur recrue Joel Edmundson a entendu son nom au quatrième tour, tandis que Ryan Reaves, le «policier» de l'équipe, est une sélection de sixième ronde.

Malgré cette mentalité, les morceaux arrivés par transaction ou via le marché des joueurs autonomes se sont révélés d'une aide précieuse. Par exemple, Brouwer - il a été obtenu dans l'échange qui a envoyé T.J. Oshie à Washington - a inscrit le but gagnant dans le septième match contre les Blackhawks, en plus de récolter trois points dans l'écrasante victoire de 6-1 de l'équipe du Missouri lors du duel décisif contre Dallas, lundi.

Deux autres transactions payantes ont amené Alexander Steen des Maple Leafs en 2008 (deux ans avant l'arrivée d'Armstrong comme dg), alors que le mobile défenseur Kevin Shattenkirk a été acquis du Colorado en 2011. 

Au rayon du magasinage sur le marché des agents libres, l'arrivée d'Elliott à bas prix en 2011 rapporte, lui qui connaît d'excellentes séries, tandis que la signature de Paul Stastny en 2014 donne davantage de profondeur à l'équipe en plus d'avoir fourni à Hitch-cock son meilleur homme dans le cercle des mises au jeu. 

Fidèle à son habitude, Armstrong s'est fait bien discret à la date limite des échanges, fin février, préférant attendre le retour de nombreux blessés. Stastny (18 matchs), Schwartz (49), Berglund (40) et Steve Ott (61) ont tous raté beaucoup d'action, mais sont maintenant de retour.

«Nous n'étions pas prêts à céder un choix de deuxième ronde en retour d'un joueur que l'on serait obligé de mettre de côté au retour des blessés. On se sentait à l'aise avec les joueurs en place.»

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