Crosby et Malkin bien épaulés

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Phil Kessel (à droite) fait partie des joueurs sur lesquels les Penguins se fient pour épauler ses deux vedettes, Sidney Crosby et Evegni Malkin.

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Associated Press
Pittsburgh

Le règne de Mike Sullivan avec les Penguins de Pittsburgh a commencé par une défaite de 4-1 encaissée aux mains des Capitals de Washington, le 14 décembre, une rencontre qui n'a donné aucun indice sur le changement de cap que s'apprêtait à effectuer l'équipe.

À ce moment-là, les Penguins étaient à la dérive, occupaient les bas-fonds du classement de la section Métropolitaine et semblaient en voie de rater les séries pour la première fois en 10 ans. Cinq mois plus tard, ils ne sont qu'à quatre victoires d'une participation à la finale de la Coupe Stanley.

Sous la gouverne de Sullivan, les Penguins sont devenus une équipe qui ne se fie plus uniquement à ses deux vedettes, Sidney Crosby et Evegni Malkin. Les pierres d'assise de la formation n'ont amassé que quatre points, dont un but, dans toute la série contre les Capitals, mais ça n'a pas empêché les Penguins de triompher.

Le trio de Carl Hagelin, Nick Bonino et Phil Kessel a marqué 7 buts et ajouté 10 aides au cours des 6 matchs chaudement disputés, dont le but victorieux de Bonino, inscrit à 6:32 de la période de prolongation, mardi.

«Ça démontre toute la profondeur que nous avons», a déclaré Bonino. «Nous l'avons eue toute l'année. Nous n'avons pas obtenu autant de points de la part de "Sid" et "Geno", mais les autres trios ont contribué au moment opportun pour nous permettre de gagner des matchs. C'est aussi ça, le hockey en séries.»

L'équipe qui a remporté une victoire de 4-3 dans le sixième match contre les Caps, mardi, ressemble bien peu à celle qui a amorcé le mois de janvier. Des 16 buts des Penguins contre les Caps, 14 ont été marqués par des joueurs qui ne faisaient pas partie de la formation quand le dg Jim Rutherford a pris les rênes de l'équipe, à l'été 2014.

Balayés par le Lightning en saison

Les Penguins ont survolé les deux derniers mois de la saison et s'apprêtent à affronter à compter de 20h vendredi le Lightning en finale de l'Est avec un très fort vent dans les voiles. Tampa Bay, impressionnant contre les Red Wings de Detroit et les Islanders de New York, a balayé la série contre les Penguins cette saison, remportant les trois rencontres par un pointage combiné de 15-9.

Les deux équipes s'étaient affrontées en séries en 2011, mais à l'époque, les Penguins étaient privés de Crosby et Malkin. Ils avaient pris une avance de 3-1 dans cette série avant que tout ne s'écroule. Cette fois-ci, les Penguins sont en santé.

Du côté du Lightning, Steven Stamkos a patiné, mais il portait un chandail rouge lui interdisant tout contact. Opéré le 4 avril pour traiter un caillot sanguin dans son bras droit, le capitaine n'a pas joué depuis le 31 mars. «Il n'y a aucun échéancier, je n'ai aucune visite de prévue chez le médecin demain au cours de laquelle on pourrait m'annoncer que je suis prêt à jouer. Ce n'est pas comme un os fracturé ou quelque chose comme ça. Cela dépasse le hockey.»

Stamkos croit qu'il est très proche de pouvoir disputer un match. Cependant, il ne peut voyager tant qu'il prend des anticoagulants. Avec NHL.com

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