Joueurs en audition pour le Mondial de hockey

Connor McDavid (17), que l'on voit ici lors... (AP, Petr David Josek)

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Connor McDavid (17), que l'on voit ici lors du match amical contre la République tchèque mardi, ne s'offusque pas que les projecteurs soient davantage sur les deux meilleurs espoirs pour le prochain repêchage de la LNH, Auston Matthews et Patrik Laine.

AP, Petr David Josek

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Associated Press
SAINT-PÉTERSBOURG

Pour plusieurs joueurs, le Mondial de hockey qui s'amorce vendredi permet de préparer le terrain pour un événement plus important encore.

Qu'il vise à se tailler une place en vue de la Coupe du monde de hockey en septembre, ou afin de créer une bonne impression en prévision de la séance de sélection de la LNH, le tournoi présenté à Moscou et à Saint-Pétersbourg offre aux participants une chance de répondre aux attentes.

La compétition peut être féroce. «Je pense que nous avons quelques joueurs dans cette situation», a noté John Hynes, l'entraîneur-chef de l'équipe des États-Unis, après une séance d'entraînement à Saint-Pétersbourg. «Notre équipe est un peu plus jeune, mais nous comptons des joueurs qui voudront faire partie de la formation des moins de 23 ans à la Coupe du monde de hockey. Nous avons une combinaison des deux, je pense.»

Vendredi, les États-Unis affronteront le Canada dans un duel entre deux jeunes formations. Auston Matthews, un Américain de 18 ans vu par plusieurs comme le premier choix du prochain repêchage, devrait se mesurer à celui qui a été la première sélection de 2015, Connor McDavid. Même s'il a manqué trois mois en raison d'une blessure, le talentueux attaquant des Oilers d'Edmonton est l'un des trois finalistes dans la course au trophée Calder.

Matthews, qui a passé la dernière saison en Suisse, dit qu'il tente de chasser de son esprit toute pensée associée à la prochaine séance de sélection. Il admet, cependant, qu'il lui est difficile de ne pas penser à ses chances d'être choisi par les Maple Leafs de Toronto au tout premier rang.

L'entraîneur-chef des Maple Leafs, Mike Babcock, qui dirigera l'équipe canadienne à la Coupe du monde cet automne, devrait assister à certains matchs à Saint-Pétersbourg. «Ce serait incroyable d'être repêché par Toronto et d'avoir une opportunité de jouer là-bas», a déclaré Matthews. «C'est la Mecque du hockey et les partisans sont passionnés. Si ça se produit, ce serait très spécial.»

Perry capitaine de l'équipe canadienne

Alors que le Canada évolue dans un groupe qui inclut aussi la Finlande et son prometteur attaquant Patrik Laine - le principal rival de Matthews au repêchage -, McDavid ne s'offusque pas de devoir partager les projecteurs. «Pour une fois, un peu tout le monde se préoccupe davantage de Matthews et de Laine», a déclaré McDavid. «Je suis ici et j'essaie de m'amuser, de disputer un bon tournoi. Nous sommes ici pour remporter une médaille d'or.»

Le double médaillé d'or olympique Corey Perry (Canucks) agira comme capitaine d'Équipe Canada. Il sera assisté des attaquants Matt Duchene (Avalanche) et Ryan O'Reilly (Buffalo), qui ont tous deux aidé le Canada à gagner l'or au Mondial 2015. Le Canada a remporté la compétition 19 fois depuis 1931.Il a aussi remporté 11 médailles d'argent et six de bronze.

La Russie est la principale tête d'affiche de l'autre groupe. «C'est une année spéciale pour nous, car nous célébrons le 70e anniversaire du hockey russe», explique le président de la Fédération russe, le légendaire gardien Vladislav Tretiak. «Nous voulons faire de ce championnat le meilleur de l'histoire. Et bien sûr, nous voulons le gagner.»  Avec AFP et La Presse Canadienne

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