La série Blackhawks-Blues, un duel toujours aussi corsé

Durant la première ronde éliminatoire il y a... (AP, Jay LaPrete)

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Durant la première ronde éliminatoire il y a deux ans, l'arrière des Blackhawks de Chicago Brent Seabrook (à droite) avait durement mis en échec le capitaine des Blues, David Backes, lors du deuxième match. Seabrook avait été suspendu pour trois matchs, alors que Backes n'avait pu revenir, diminué, que lors de la cinquième rencontre.

AP, Jay LaPrete

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Associated Press
Chicago

La dernière défense de titre des Blackhawks de Chicago avait également débuté face aux Blues de St. Louis. Et elle avait bien failli y prendre fin aussi. Quatre des six matchs ont pris fin en prolongation avant que les Hawks puissent passer à la ronde suivante.

L'arrière des représentants de la Ville des vents, Niklas Hjalmarsson, se souvient très bien de la similitude des forces en présence dans cette série-là. Et il sait très bien que ça risque d'être tout aussi compétitif cette fois-ci.

«St. Louis aligne une formidable équipe, a-t-il analysé. Nous allons en avoir plein les bras à tenter de les éliminer. Je sais qu'ils vont être motivés au maximum. Ils nous connaissent très bien et ils veulent nous sortir.»

Ça fait presque 20 ans qu'un club a pu défendre avec succès son titre de champion de la Coupe Stanley. Les Hawks tenteront de remporter un quatrième titre en sept ans et ça débutera mercredi soir face aux Blues, le premier défi de plusieurs pour la bande à Jonathan Toews.

St. Louis avait également pris le deuxième rang de la compétitive section Centrale il y a deux ans, s'assurant par le fait même de l'avantage de la patinoire. Et les Blues en avaient profité en remportant en prolongation les deux premiers matchs de la série sur leur patinoire. Mais ils avaient perdu les quatre suivants pour subir l'élimination, dont deux défaites en prolongation lors des matchs quatre et cinq.

Alors que Duncan Keith avait livré une prestation mémorable lors du dernier match assurant la victoire aux Hawks avec un but et trois aides, le jeu de la série dont tous se souviennent demeure la foudroyante mise en échec de l'arrière Brent Seabrook aux dépens du capitaine des Blues, David Backes, lors du deuxième match. L'animosité avait augmenté de quelques crans, mettant la table pour une véritable guerre de tranchées. Seabrook avait été suspendu pour trois matchs, alors que Backes n'avait pu revenir, diminué, que lors de la cinquième rencontre.

«Nous avions eu plusieurs chances de les sortir de la série», a commenté l'entraîneur-chef des Blues, Ken Hitchcock. «Nous étions vraiment à notre meilleur. Mais plus la série avançait, plus leurs joueurs d'impact prenaient charge. Ils ont fait la différence et nous nous sommes retrouvés en vacances.»

Alignement complet

Tout indique que les Hawks vont pouvoir compter sur un alignement complet, sauf pour leur as-arrière Keith qui a encore un match de suspension à purger, lui qui avait écopé d'une peine de six rencontres pour avoir frappé Charlie Coyle, du Wild du Minnesota, au visage.

Alors que le vétéran Andrew Ladd a été exempté de la séance d'entraînement de lundi pour de la maintenance, selon l'entraîneur-chef Joel Quenneville, il sera au poste mercredi. Tout comme Artem Anisimov, Andrew Shaw et Marian Hossa, qui ont tous patiné et qui seront disponibles. Même chose pour l'arrière Viktor Svedberg.

Chicago et St. Louis ont croisé le fer jeudi dernier, les Blues l'emportant 2-1 en prolongation. Mais plusieurs éléments importants manquaient à l'appel. «Ça ne sera pas facile contre cette équipe-là», a commenté le capitaine des Hawks. «Nous nous connaissons très bien, c'est une formation qui ne lâche jamais. Commencer chez eux ne sera pas évident. Il faudra pousser la machine au fond dès le début de la série si nous voulons nous imposer», a conclu Toews.

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