Repêchage de la LHJMQ: Veleno écrit l'histoire

Quarante-huit heures après s'être vu accorder le statut... (Photo fournie par la LHJMQ, Vincent Éthier)

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Quarante-huit heures après s'être vu accorder le statut de joueur exceptionnel, Joseph Veleno a été sélectionné au tout premier rang par les Sea Dogs de Saint-Jean lors du repêchage de la LHJMQ.

Photo fournie par la LHJMQ, Vincent Éthier

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(Sherbrooke) L'histoire s'est écrite samedi, au Palais des sports Léopold-Drolet de Sherbrooke, où le premier joueur de statut exceptionnel de la LHJMQ, Joseph Veleno, a été réclamé au tout premier rang par les Sea Dogs.

Solide devant la horde médiatique, le produit des Lions du Lac St-Louis a exprimé son excitation d'aboutir à Saint-Jean, une organisation partageant les mêmes valeurs que sa famille. Patinant avec autant d'agilité devant les journalistes que sur la glace, le joueur de 15 ans a affirmé que les Sea Dogs représentaient une bonne option pour lui, parce qu'ils favorisaient les études.

Aurait-il accepté d'aller jouer ailleurs dans la LHJMQ? «Oui et non. Saint-Jean, c'est une place qui se concentre beaucoup sur l'école. Mes parents et moi aussi. Ils ne m'auraient pas envoyé à quelque part où ils ne se concentrent pas sur l'école aussi. Parce que moi, je veux m'améliorer, et avoir un plan B, si quelque chose ne fonctionne pas avec le hockey», a soutenu le natif de Kirkland, en français.

Saint-Jean faisait partie de plusieurs possibilités qui s'offraient à Veleno, dont celle de rejoindre le prestigieux programme de Shattuck-St. Mary's, à Faribault, au Minnesota. «J'étais prêt à aller à Shattuck St. Mary's. Ça ne me dérangeait pas. Mais je pense que Saint-Jean, c'est le bon fit pour moi. [...] On a fait des recherches. Ils focussent beaucoup sur l'école. Mes parents et moi aussi. Ça rendait notre décision plus facile.»

Dans le cas contraire, le centre de 6 pieds et 165 livres aurait-il exigé une transaction? «Oui», s'est-il contenté de répondre.

Les choses ont donc tourné de la façon souhaitée par Veleno, qui devra vivre avec la pression d'être comparé à d'autres exceptionnels, tels que Connor McDavid ou John Tavares. «J'étais extrêmement content d'avoir ce statut-là. C'est un peu de pression. McDavid et Tavares sont des bons joueurs aussi, mais je pense que je me classe avec eux autres», a estimé l'attaquant.

Ce dernier a trouvé angoissant le processus ayant mené à la reconnaissance de son statut d'exceptionnel par Hockey Canada, une décision qui est arrivée tardivement jeudi. «C'était stressant d'attendre une réponse, mais jeudi midi, lorsque j'ai appris la réponse qu'il m'avait donné le statut [la pression a retombé]. J'en profite et c'est la meilleure chose qui pouvait m'arriver», a-t-il dit au sujet de la mesure d'exception qui avait été refusée à Sidney Crosby.

Des pressions de son nouvel agent

Ce sont les pressions de son nouvel agent, Philippe Lecavalier, qui représente également un autre ancien Lions du Lac St-Louis, Anthony Duclair, qui ont fait débloquer le dossier. «Ils ont reconsidéré leur décision. C'est Philippe qui s'est occupé de faire avancer mon dossier. Il a mis beaucoup de travail et d'efforts là-dessus. [...] C'est un gars extraordinaire qui pense beaucoup de bien de moi. Je suis bien confortable avec lui», a fait savoir Veleno, qui était représenté par Petr Svoboda, auparavant.

Le prodige s'est par ailleurs fixé des buts élevés au moment d'entamer sa carrière junior dans la LHJMQ. «J'ai des objectifs, qui sont de progresser comme joueur et dans mon niveau de maturité. Et de jouer du bon hockey. De continuer à travailler fort. [...] J'aime relever des nouveaux défis. Et je pense que la LHJMQ, c'est un bon fit pour moi.»

Veleno sait que son statut unique fera de lui une cible lorsqu'il arpentera les patinoires adverses, mais il se dit prêt à faire face à l'adversité.

«Partout où je vais aller, il va y avoir des joueurs qui vont jouer physique contre moi. Aussi bien m'habituer dès maintenant!»

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