Panthers-Cardinals: un duel au sommet

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Charlotte

Même si le 17e duel entre Tom Brady et Peyton Manning aura lieu plus tôt dans la journée, il ne faut pas oublier que les équipes détenant les deux meilleures fiches de la NFL en viendront aux prises lors du match de championnat de l'Association nationale, dimanche (18h40).

Les Panthers de la Caroline, la seule équipe ayant maintenu un dossier de 15-1 en saison régulière, et les Cardinals de l'Arizona, qui ont affiché un rendement de 13-3, se disputeront une place au 50e Super Bowl. Ce n'est peut-être pas l'histoire la plus croustillante du monde du football en ce moment, mais il y a tout de même plusieurs raisons d'être intrigué par cet affrontement.

«Un gars [Tom Brady] dispute sa 10e finale d'association et deux gars en sont à leur première. Tout le monde a un parcours différent. Et peu importe comment ça fonctionne, ça fonctionne. Chaque joueur prend un chemin différent», a déclaré le quart-arrière Carson Palmer (photo). Ce dernier, à sa 13e saison, et le quart des Panthers Cam Newton, à sa 5e, vivront leur toute première expérience en match de championnat.

Ce sera le premier affrontement entre deux quarts gagnants du trophée Heisman en finale d'association. Palmer l'a remporté à Southern California en 2002 et Newton l'a imité à Auburn, huit ans plus tard. Les deux ont connu leur meilleure saison professionnelle. Newton a lancé 35 passes de touché et en a inscrit 10 autres au sol, un exploit sans précédent au poste de quart. Palmer détient le meilleur taux d'efficacité (104,6) des quatre quarts toujours dans la course au Super Bowl et a aussi réussi 35 passes de touché.

«Je crois que nous sommes une meilleure équipe», a déclaré Patrick Peterson, le demi de coin des Cardinals. «Je suis pas mal certain qu'ils disent la même chose, qu'ils forment la meilleure équipe. Nous verrons dimanche.»

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