Interchangeables, sauf Brady

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Les Patriots de la Nouvelle-Angleterre frapperont à la porte du Super Bowl tant que Tom Brady sera à son poste.

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Associated Press
Denver

Surnommé «Manning contre Brady, chapitre 17», le match de championnat de l'Association américaine de dimanche ne se résume pas seulement en un duel entre deux quarts déjà légendaires. C'est aussi un affrontement entre deux concessions qui sont habituées de jouer en janvier, en raison de la façon dont elles sont bâties et dirigées.

Les Patriots viseront un neuvième titre dans l'Américaine. Aucune équipe n'en aurait autant. Les Broncos, eux, convoitent leur huitième titre d'association, ce qui pourrait leur permettre de se retrouver dans un groupe exclusif en compagnie des Patriots et des Steelers de Pittsburgh.

Quel est le secret des succès des Patriots? «Tom Brady et Bill Belichick. C'est Tom Brady et Bill Belichick», dit sans détour Aqib Talib (Broncos), qui était demi de coin pour les Patriots il y a deux ans lorsque ces deux équipes se sont affrontées dans le match de championnat de l'Américaine.

Talib a obtenu son statut de joueur autonome sans compensation et a accepté l'offre des Broncos après cette saison-là. Personne n'était surpris. Les demis de coin, même les meilleurs d'entre eux, ne sont pas indispensables en Nouvelle-Angleterre. L'an dernier, les Patriots ont gagné en compagnie du joueur étoile Darrelle Revis, mais il joue maintenant pour les Jets de New York. C'est comme ça à la plupart des positions... sauf une.

«Ils changent constamment leur formation. Mais ils utilisent les mêmes sortes de joueurs», a expliqué le coordonnateur offensif des Broncos Rick Dennison. «Peu importe s'ils les développent eux-mêmes ou s'ils les obtiennent sur le marché des joueurs autonomes. On dirait que le numéro 50 est là depuis 15 ans. Ou c'est un gars qui lui ressemblait beaucoup.»

Bon passeur

En réalité, l'ailier défensif Rob Ninkovich (le numéro 50) est là depuis 2009, ce qui fait de lui l'un des plus vieux vétérans... selon les standards des Patriots. Ils ne conservent pas les services des joueurs par pure loyauté, ou en raison de leur feuille de route.

Parmi ceux qui se sont joints à d'autres équipes après avoir aidé les Patriots à atteindre le Super Bowl : Randy Moss, Ty Law, Wes Welker, Asante Samuel et Adam Vinatieri. Et la liste est encore longue. Mais tant que le no 12 se place derrière son centre, les Patriots sont rarement inquiétés.

«Aucun quart n'est en mesure de lancer le ballon 50 fois par match et de l'emporter, mais c'est ce qu'il fait constamment», a rappelé le coordonnateur défensif des Broncos Wade Phillips, qui a occupé six postes avec six équipes différentes depuis 2000, l'année où Belichick a été embauché par les Patriots. Au cours des trois dernières années, Brady a une fiche de 9-3 lorsqu'il lance le ballon 50 fois ou plus.

«Ça démontre à quel point c'est un bon passeur, à quel point il ne commet pas beaucoup d'erreurs, alors que la plupart des autres quarts qui atteignent ce plateau se cassent les dents», a mentionné Phillips.

Grand ménage à Denver

Les Broncos ont été considérés pendant longtemps comme une des concessions les plus prestigieuses de la NFL, avant qu'ils ne se transforment en risée au tournant des années 2000. Les deux principaux artisans de leurs déboires furent Tim Tebow et Josh McDaniels, qui est maintenant le coordonnateur offensif de Belichick.

John Elway a alors effectué un retour avec les Broncos et a procédé à un grand ménage. Il a embauché l'entraîneur Gary Kubiak dans l'espoir que son ex-coéquipier puisse l'aider à réaliser la transition entre Manning et son éventuel successeur.

En conséquence, plutôt que d'avoir une histoire à propos d'un jeune blanc-bec (Cam Newton, des Panthers de la Caroline) qui tente de se faufiler jusqu'au Super Bowl, l'histoire du jour met en vedette deux concessions qui ont dominé la ligue pendant des années, voire des décennies.

Ce seront les Broncos, qui tenteront d'offrir un dernier Super Bowl à Manning. Et ce seront les Patriots, qui frapperont à la porte tant et aussi longtemps que Brady sera à son poste.

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