Le maire de St. Louis frustré contre la NFL

Les Rams joueront en Californie dès la saison... (AP, Jeff Roberson)

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Les Rams joueront en Californie dès la saison 2016. D'ici là, ils n'auront pas le temps de chômer étant donné qu'ils doivent entre autres se trouver un stade temporaire, un terrain d'entraînement et déménager des tonnes d'équipement, sans parler de l'embauche de nouveaux employés et de la recherche de commanditaires.

AP, Jeff Roberson

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Associated Press
St. Louis

La NFL laisse encore tomber St. Louis et cette fois, le maire n'a pas l'intention de quémander le retour du circuit dans sa ville.

Mardi, les propriétaires de la ligue ont donné le feu vert au déménagement des Rams à Los Angeles, dès la saison 2016. St. Louis perd ainsi un club pour la deuxième fois en trois décennies. Les Cards ont quitté pour l'Arizona en 1987, privant la ville de football jusqu'en 1995, quand les Rams ont quitté L.A. pour s'installer au Missouri.

St. Louis espérait que le projet d'un stade riverain d'un milliard de dollars séduirait la NFL, mais on l'a jugé inadéquat. La décision de mardi laisse aussi le choix aux Chargers d'emménager avec les Rams à Inglewood, où le proprio de ces derniers, Stan Kroenke, planifie bâtir un stade de 1,86 milliard $.

Le maire de St. Louis, Francis Slay, en a eu sa dose. Il dit que la NFL a fait poireauter sa ville et que la ligue n'a jamais considéré bloquer Kroenke.

«Pour eux, les villes des équipes et leurs partisans sont des commodités qu'on peut laisser tomber s'ils ne rentrent plus dans leur moule», a dit Slay. «Je suis très frustré envers la NFL, très déçu aussi. Ils ont été malhonnêtes. Ils ont caché des choses. Je n'ai pas le goût d'essayer de ramener un club ici.»

Le projet du stade à St. Louis demandait 400 millions $ en fonds publics, le reste provenant de la Ligue et de Kroenke. On voulait dynamiser un secteur où foisonnent des bâtiments vides, tout juste au nord de la fameuse Gateway Arch.

Dans la région de St. Louis, la mélancolie se mélangeait à la colère, mercredi. «L'argent parle alors que Kroenke tourne le dos à St. Louis», a titré le Post-Dispatch.

«Les Rams sont de retour», a claironné à l'opposé le L.A. Daily News, avec en évidence une photo triomphante de la mascotte de l'équipe, Rampage. Slay a dit que la perte des Rams est un dur coup pour l'ego de la ville, à court terme, mais il ajoute que St. Louis va survivre. «Nous allons de l'avant. Nous allons très bien nous en tirer sans football de la NFL.»

Travail colossal à faire

D'ici à septembre, une somme colossale de travail attend les Rams en vue de leur retour à Los Angeles. Ils doivent tout d'abord se trouver un stade où jouer avant celui d'Inglewood, qu'on prévoit inaugurer en 2019. Il semble que les Rams auront comme domicile temporaire le Coliseum, repaire des Trojans de l'USC, dans la NCAA. 

Ils doivent aussi identifier un terrain d'entraînement et déménager des tonnes d'équipement du Missouri à la Californie. Certains avancent que les Rams aimeraient avoir une base permanente à Thousand Oaks, tout près de Malibu, où habite le propriétaire Stan Kroenke.

Joueurs, entraîneurs et beaucoup d'employés doivent se relocaliser. Le club doit aussi décider si on garde les couleurs actuelles, ou bien si on revient aux anciens tons de jaune et de bleu.

Il faut engager des centaines de nouveaux travailleurs, vendre des milliers de billets, trouver des commanditaires, établir des liens avec des oeuvres de charité et mousser le produit dans un marché qui se débrouillait déjà assez bien merci, sans équipe de la NFL.

Chose certaine, ce serait vraiment une bonne chose si l'entraîneur Jeff Fisher, un natif de Los Angeles, pouvait compter sur une équipe gagnante. Les Rams ont brillé de 1999 à 2003 avec deux présences au Super Bowl, dont une victoire, mais ils n'ont pas connu de saison gagnante depuis ce temps.

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