Papa Shula fier de fiston Mike

Il reste encore beaucoup de chemin à parcourir... (AP, Chuck Burton)

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Il reste encore beaucoup de chemin à parcourir avant que Mike Shula et les Panthers de la Caroline puissent se vanter de disputer une saison parfaite comme son père Don avait fait alors qu'il dirigeait les mythiques Dolphins de Miami en 1972.

AP, Chuck Burton

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Associated Press
Charlotte

L'ancien entraîneur Don Shula est un supporteur des Panthers de la Caroline, qui pourraient rejoindre ses Dolphins de 1972 comme champions invaincus du Super Bowl.

«Absolument que je le souhaite [de rééditer l'exploit]», a dit Shula, dont le fils Mike est en charge de l'attaque en Caroline (13-0). «Je suis fier de ma fiche et de mes clubs à Miami, mais les temps ont évolué et il y a du nouveau. Je vais toujours encourager mon garçon. J'espère qu'il va connaître tout le succès possible.»

Pour accéder à la même distinction que Shula et son groupe de 1972, Ron Rivera et ses protégés devront battre tour à tour les Giants de New York, les Falcons d'Atlanta et les Buccaneers de Tampa Bay, puis ensuite remporter trois matchs éliminatoires.

Des louanges pour Newton

Don Shula sait que ce ne sera pas facile, mais il aime comment les Panthers ont assemblé leur équipe. Il louange le polyvalent quart-arrière Cam Newton qu'il qualifie «d'incroyable» et une défensive intimidante menée par le secondeur Luke Kuechly, qui mène la NFL avec 33 revirements, notamment. «C'est agréable de les voir jouer», a dit Shula, qui est âgé de 85 ans.

Le résident de Miami est un téléspectateur assidu des matchs des Panthers. Il jase aussi de stratégie avec son fils au téléphone, souvent quand Mike quitte le stade après un match. Il donne l'espace nécessaire à son fils pour faire son travail, agissant surtout comme une personne-ressource sur qui le coordonnateur offensif des Panthers peut toujours compter.

Mike Shula mentionne justement que son père est simplement présent pour lui. Il l'encourage, le soutient et lui offre aussi des conseils, à l'occasion. «Où il m'a vraiment aidé, c'est quand nous avons dû faire face à de l'adversité, a dit Mike Shula. Il a parlé de l'importance du leadership et du fait que tout le monde va surveiller comment vous réagissez aux périodes difficiles. Comme les joueurs le font, il faut se relever pour mieux avancer.»

Une radio rouge

Mike Shula avait sept ans quand il a vu les Dolphins vaincre les Redskins de Washington au Super Bowl pour terminer une saison parfaite (17-0). Il a confié qu'il se souvient davantage de la radio transistor rouge que sa mère lui avait achetée quelques minutes avant le début du match que des faits marquants de cette rencontre historique. «C'était vraiment cool de pouvoir écouter le match à la radio pendant que l'action se déroulait sous mes yeux», rappelle-t-il aujourd'hui en souriant. 

Mike Shula se souvient aussi très bien de tous les succès que connaissaient les Dolphins à cette époque. Miami allait d'ailleurs remporter de nouveau le Super Bowl l'année suivant leur saison parfaite.

Défaites inacceptables

Mike Shula a précisé qu'il avait plus de difficultés à accepter la défaite au fil des ans qu'à grandir dans l'ombre de son père. «Quand j'étais jeune, je me disais que c'était merveilleux. Papa gagnait à toutes les semaines et ça semblait si facile. Quand ça se passe ainsi, tous vos amis vous aiment bien. En vieillissant, j'ai compris qu'on ne pouvait pas gagner tout le temps et que gagner, finalement, n'était pas aussi facile que je le croyais...»

Si Shula, Newton et les Panthers méritent leur laissez-passer pour le 50e SB, vous pouvez être assurés que Don Shula sera présent le 7 février à Santa Clara. «Vous êtes mieux de croire que je me rendrai là-bas pour encourager les Panthers», lance-t-il.

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