Bolt et Phelps ont marqué l'histoire des JO

Rapide, électrisant et charismatique, Usain Bolt a marqué... (AP, Martin Meissner)

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Rapide, électrisant et charismatique, Usain Bolt a marqué à jamais le milieu de l'athlétisme. Le Jamaïcain a remporté neuf fois l'or olympique, tout ça... en à peine 200 secondes!

AP, Martin Meissner

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Agence France-Presse
Rio de Janeiro

Quelle place occuperont dans l'histoire du sport Michael Phelps et Usain Bolt, qui tirent leur révérence à l'issue des Jeux olympiques de Rio dont ils auront été les vedettes, comme à Pékin en 2008 et à Londres en 2012?

À la piscine, un mouvement d'eau qui reflue; sur la piste, un éclair qui s'évanouit. L'Américain Phelps et le Jamaïcain Bolt ont outrageusement dominé les Jeux depuis huit ans. Une mainmise sur le plus grand événement sportif du monde, trois fois de suite, qui n'avait jamais été si implacable.

Dans la première semaine, Phelps a ajouté cinq médailles d'or et une d'argent pour cimenter son palmarès record (28 médailles olympiques, dont 23 en or). Parti à la retraite après Londres, il avait replongé pour échapper à l'alcool et à la dépression. Mais il l'a juré : il ne sera pas là à Tokyo en 2020.

En natation, Phelps est donc unique. Avant lui, les célèbres moustaches de Mark Spitz avaient survolé la discipline aux Jeux de Munich : sept médailles d'or pour la seule édition 1972. C'était bien, mais moins que les huit sacres de Phelps à Pékin en 2008.

Surtout, Phelps écrase son célèbre compatriote par sa longévité : premiers Jeux à Sydney en 2000 à l'âge de 15 ans - pas de médaille - suivis de quatre JO monstrueux : six médailles d'or à Athènes, huit à Pékin en 2008, quatre à Londres en et cinq à Rio.

«Il faut prendre ce type [sous contrat]», conseillera Peter Hurzeler, l'inventeur du système de chronométrage des bassins à Omega, dès les Jeux de Sydney. Il ne s'était pas trompé.

Neuf médailles en... à peine 200 secondes

La longévité, c'est aussi ce qu'il faudra retenir d'Usain Bolt, la supervedette du sprint. Paradoxal, pour un athlète qui aura mis à peine 200 secondes durant sa carrière pour conquérir neuf médailles d'or, en neuf finales.

«Ce gars est un génie», a ainsi lâché Sebastian Coe, président de la Fédération internationale d'athlétisme et plutôt admiratif habituellement des demi-fondeurs.

«Il n'y avait eu personne comme lui depuis Mohammed Ali en termes de faculté à capter l'imagination des foules. Si vous m'aviez dit en 2008 que ce gars allait faire tout cela, trois JO, un parcours incroyable... La différence entre le bon et le super athlète, c'est la longévité. Et Bolt a cette longévité.»

Avec neuf médailles d'or, Bolt rejoint le Finlandais Paavo Nurmi, fondeur des années 20, et l'Américain Carl Lewis, sprinteur et sauteur en longueur de la fin du XXe siècle, au rang d'athlète le plus titré de l'histoire des JO.

Un «triple triple» époustouflant de neuf médailles d'or qui feront toutefois huit, à l'avenir, à cause du contrôle positif à postériori de Nesta Carter dans le relais 4 x 100 m de Pékin en 2008.

Mais même cette tache à venir ne semble pas l'affecter : «Ça ne changera en rien mon héritage. Je serai déçu bien sûr de perdre cette médaille, mais c'est la vie. Que voulez-­vous faire?»

Avec Bolt, tout est question d'héritage. Et le Jamaïcain s'arrête sur l'intérêt qu'il suscite : «J'ai rendu le sport excitant, j'ai donné envie à des gens de le regarder, j'ai mis l'athlétisme sur un piédestal. Je ne peux rien prouver de plus.»

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