Viser l'or, l'argent et le bronze sur les verts

La pression sera forte sur l'ex-numéro un mondiale... (AP, Chris Carlson)

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La pression sera forte sur l'ex-numéro un mondiale Inbee Park, de la Corée du Sud.

AP, Chris Carlson

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Rio

Pendant toute la durée des Jeux, nous vous présentons des portraits d'athlètes qui, par leur histoire ou par leurs performances, connaissent un parcours hors du commun. Aujourd'hui: le retour du golf féminin

Cela fait 116 ans que les golfeuses n'ont plus touché d'or olympique. Mais samedi à Rio, la numéro un mondiale Lydia Ko ou une Sud-Coréenne, ou une autre, trouveront bien une pépite au terme de leur ruée de quatre jours sur le parcours de Barra da Tijuca, qui s'est amorcée mercredi.

Si, chez les hommes, qui jouaient pour la première fois aux Olympiques depuis 112 ans, le tournoi a été snobé par une grande partie du gratin mondial, chez les dames, en revanche, la liste des participantes est digne d'un tournoi majeur. Toutes les meilleures mondiales sont là pour tenter de succéder à l'Américaine Margaret Abbott, titrée en 1900 à Paris pour le seul et unique tournoi olympique dames de golf.

«Les Jeux olympiques étaient mon principal objectif cette saison», a assuré lundi Lydia Ko, vainqueure en avril du ANA Inspiration, l'un des cinq tournois majeurs féminins de l'année. «Si je finis avec l'or sur la plus haute marche du podium, ce sera quelque chose de très spécial. Je ne sais pas si j'enlèverai cette médaille un jour de mon cou. Elle me provoquera des bleus lorsque je ferai mes élans», a poursuivi la Néo-Zélandaise de 19 ans, en colorant d'humour son immense détermination.

Mais toutes ses adversaires habituelles du circuit professionnel LPGA étaient au départ mercredi avec le même objectif. Ainsi, 9 des 10 premières mondiales ont foulé le parcours inauguré par les hommes la semaine dernière et qui a souri au Britannique Justin Rose. Et encore! C'est le système de sélection qui a empêché la numéro 10 sud-coréenne Jang Ha-na de s'aligner au départ.

En effet, pour définir la liste des 60 joueuses qualifiées pour le tournoi olympique, les instances ont décidé de s'appuyer sur le classement mondial au 10 juillet (après l'Omnium des États-Unis), mais en limitant à quatre le nombre de joueuses d'un même pays. Or Jang, toute 10e mondiale qu'elle est, n'est que numéro 5 dans son pays...

C'est dire si la Corée du Sud, seule nation représentée par quatre joueuses à Rio, a placé haut ses ambitions. Et que la pression sera forte sur l'ex-numéro un mondiale Inbee Park (aujourd'hui no 5), ainsi que sur In Gee Chun (8e), Amy Yang (9e) et Sei Young Kim (6e). Après une ronde, Park et Kim sont à un coup de la Thaïlandaise Ariya Jutanugam (no 2 mondiale), qui a pris la tête grâce à une carte de 65. Chun est au 19e rang (70), tandis que Yang est 39e (73).

Les Canadiennes Brooke Henderson (70) et Alena Sharp (72) sont parvenues à se maintenir dans le milieu du peloton. Classée troisième, Henderson connaît une excellente saison sur le circuit de la LPGA. Elle compte deux victoires à son actif, dont une lors du Championnat KPMG de la PGA, sa première lors d'un tournoi majeur.

«Notre but est de ramener l'or, l'argent et le bronze», a déclaré l'entraîneur des Sud-Coréennes, Pak Se-ri, idole en son pays avec ses 25 titres de la LPGA, dont cinq majeurs. Et s'il fallait encore motiver les joueuses du pays du Matin calme, la Fédération sud-coréenne (KGA) a promis 300 millions de wons (environ 350 000 $) à celle qui monterait sur la plus haute marche du podium.  Avec La Presse canadienne

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