Des joueurs de basket à l'ombre des étoiles

Le Chinois Yi Jianlian devant le joueur étoile... (AFP, Andrej Isakovic)

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Le Chinois Yi Jianlian devant le joueur étoile américain Carmelo Anthony lors du match de samedi, remporté 119-62 par les États-Unis.

AFP, Andrej Isakovic

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Associated Press
Rio de Janeiro

Pendant toute la durée des Jeux, nous vous présentons des portraits d'athlètes qui, par leur histoire ou par leurs performances, connaissent un parcours hors du commun. Aujourd'hui : les athlètes négligés du basketball

De Kyrie à KD, en passant par DeMar et DeMarcus, plusieurs des joueurs de l'équipe américaine de basketball masculin sont tellement connus des partisans de la NBA qu'ils peuvent tout simplement les désigner par leurs prénoms ou surnoms.

Les Américains, victorieux 119-62 contre la Chine en ouverture du tournoi samedi, comptent 12 joueurs de la NBA dans leur rang, avec en tête d'affiche l'ancien joueur par excellence Kevin Durant et plusieurs autres joueurs étoiles.

Il y a plusieurs autres joueurs dans ce tournoi olympique qui constituent soit des visages familiers ou qui pourraient bientôt le devenir. «Nous savons qu'il y a de grands joueurs de basketball partout dans le monde», a déclaré l'entraîneur américain Mike Krzyzewski. «Plus de 20 % des joueurs de la NBA proviennent d'autres pays et il y a donc un profond respect de ce qui se fait sur la scène internationale.»

Voici un aperçu de joueurs à surveiller pendant le tournoi.

Dario Saric

La venue du Croate avec les 76ers a fait l'objet d'autant de questions à Philadelphie que le nombre de défaites (72) de l'équipe la saison dernière. Les 76ers ont toutefois reçu de bonnes nouvelles en juillet lorsque l'attaquant de 6'10'' et de 230 livres a signé un contrat avec les 76ers. Repêché au 12rang en 2014 par le Magic d'Orlando, les droits du joueur de 22 ans avaient aussitôt été échangés aux 76ers (avec un choix de première ronde en 2017) contre Elfrid Payton, sélectionné au 10rang. Saric a disputé les deux dernières saisons avec le club turc Anadolu Efes et il a démontré qu'il est fin prêt pour la NBA avec une moyenne de 14 points et 10 rebonds. Il a aussi gagné le titre de joueur par excellence du tournoi de qualification olympique qui a permis à la Croatie d'obtenir sa place à Rio.

Yi Jianlian

Réclamé au sixième rang du repêchage de 2007 par Milwaukee, la carrière du Chinois de 7' (250 lbs) dans la NBA n'a pas vraiment décollé. Mais il demeure un solide joueur international, sacré joueur par excellence du championnat d'Asie lorsque son équipe a assuré sa qualification olympique. Le joueur de 28 ans a totalisé 18 points dans un match amical contre les États-Unis, le mois dernier. La Chine a rendez-vous avec la France lundi (21h30).

Guillermo Hernangomez

Les Knicks de New York ont remarqué l'Espagnol «Willy» alors qu'ils observaient Kristaps Porzingis, qui évoluait pour la même équipe professionnelle en Espagne. Ils ont donc acquis les droits de ce choix de deuxième ronde de Philadelphie en 2015 et ils l'ont mis sous contrat le mois dernier et il se joindra au club la saison prochaine. D'ici là, le centre 6'11" (250 lbs) gagnera une précieuse expérience en jouant pour son pays.

Bogdan Bogdanovic

Ne pas confondre le Serbe avec Bojan Bogdanovic, un garde des Nets de Brooklyn qui évolue pour la Croatie. Bogdan Bogdanovic pourrait un jour se joindre à lui dans la NBA, puisque les Kings de Sacramento possèdent ses droits après un récent transfert avec les Suns de Phoenix. Il a choisi de rester en Europe pour au moins la saison prochaine et il a montré aux Kings qu'il leur manquera après avoir obtenu 26 points et huit assistances dans le match de championnat du tournoi de qualification olympique que les Serbes ont gagné le mois dernier. La Serbie jouera son deuxième match des JO contre le Venezuela lundi (13h15).

Domantas Sabonis

Le fils du membre du Temple de la renommée Arvydas Sabonis a joué pour les Bulldogs de Gonzaga (NCAA). Et après avoir été repêché par Orlando au premier tour, le Lituanien a été échangé à Oklahoma City contre Serge Ibaka. À 6'10" et 240 lbs, il offre aux Lituaniens une imposante ligne de front aux côtés de Jonas Valanciunas (6'11''), des Raptors de Toronto.

Patricio Garino

Les Spurs de San Antonio ont assez bien fait avec un Argentin dans la formation et ils en ont ajouté un autre aux côtés de Manu Ginobili quand ils ont mis sous contrat Garino, le mois dernier. L'athlète de 6'7" et de 205 lbs a marqué 14,1 points par match la saison dernière pour aider George Washington à remporter le championnat NIT. Et il a maintenu une moyenne de 12 points en jouant dans la Ligue d'été de l'équipe du Magic d'Orlando.

Débuts à Berlin

Le basketball est apparu au programme olympique aux Jeux de Berlin en 1936 pour les hommes, et 40 ans plus tard aux Jeux de Montréal pour les femmes. Ce n'est qu'en 1992 à Barcelone que les joueurs professionnels américains ont été autorisés à participer aux Jeux, donnant naissance à la mythique «Dream Team» américaine avec Michael Jordan et Magic Johnson. Depuis, seule la médaille d'or de 2004 a échappé au colosse américain, qui avait dû se contenter du bronze à Athlènes, derrière l'Argentine et l'Italie.  Avec AFP

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