Oksana Chusovitina, doyenne des gymnastes

À ses septièmes Jeux olympiques, l'Ouzbèke Oksana Chusovitina, 41... (AP, Julio Cortez)

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À ses septièmes Jeux olympiques, l'Ouzbèke Oksana Chusovitina, 41 ans, a représenté trois pays en 25 ans.

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Pendant toute la durée des Jeux, nous vous présentons des portraits d'athlètes qui, par leur histoire ou par leurs performances, connaissent un parcours hors du commun. Aujourd'hui: Oksana Chusovitina

Elle a commencé sa carrière sous les couleurs de l'URSS et découvert les Jeux olympiques à Barcelone, en 1992. À compter de dimanche à Rio, Oksana Chusovitina compétitionnera à ses septièmes JO, devenant à 41 ans la gymnaste la plus âgée de l'histoire des Jeux.

Pourtant diminuée par une blessure, la quadragénaire s'est qualifiée en avril pour les JO de Rio, rallongeant un peu une carrière qui l'a vu représenter trois pays en 25 ans dans un sport plus habitué aux adolescentes. «Il est encore trop tôt pour faire des pronostics», répondait à la mi-mai la gymnaste, interrogée sur ses espoirs de médailles, alors qu'elle s'entraînait dans le gigantesque Palais de la gymnastique de Tachkent, la capitale de l'Ouzbékistan.

«Je m'entraîne et je participe aux compétitions simplement parce que cela m'apporte du plaisir», avait ajouté cette spécialiste du saut de cheval qui a eu 41 ans le 29 juin. À Londres, en 2012, le Bulgare Iordan Iovtchev, qui avait terminé septième de la finale des anneaux pour ses sixièmes Jeux, était âgé de 39 ans.

Née en 1975, Oksana Chusovitina a commencé sa carrière en URSS, mais ses premiers Jeux, en 1992, se déroulèrent sous les couleurs de l'équipe unifiée des ex-Républiques soviétiques, alors que l'Union soviétique était en décomposition. À Barcelone, elle remporta l'or au concours général par équipes, mais la gymnaste dut encore attendre 16 ans et quatre JO pour remporter une médaille olympique individuelle.

C'était en 2008, à Pékin, sous les couleurs de l'Allemagne qu'elle avait rejoint en 2002 pour permettre à son fils Alisher de soigner une leucémie. Revenue depuis en Ouzbékistan, un pays d'Asie centrale de 30 millions d'habitants où elle est adulée au point d'avoir vu des timbres être émis à son effigie, Oksana Chusovitina a été autorisée en 2013 par la Fédération internationale de gymnastique à concourir de nouveau sous les couleurs de son pays d'origine.

Forte concurrence

Oksana Chusovitina admet que la concurrence est forte avec des adversaires qui ont la moitié de son âge. «La gymnastique est devenue beaucoup plus difficile, mais en même temps, plus spectaculaire et plus belle.»

Selon la gymnaste, sa longévité est due à un entraînement constant et aux lourdes charges de travail qu'elle s'impose plus qu'à des secrets diététiques. «On peut manger de tout avec modération.»

Mais si Oksana Chusovitina reste modeste, son entraîneur Nikolaï Pak est plus dithyrambique. «Elle a placé la barre encore plus haut. La gymnastique moderne change rapidement et Oksana est toujours là. Elle ne reste pas les bras croisés et se perfectionne constamment.»

Oksana Chusovitina, qui a remporté l'or mondial pour l'Ouzbékistan, suscite aussi l'admiration de ses jeunes collègues. «Elle m'a parfois entraînée et me conseillait sur certaines choses», a expliqué Elena Rega, une gymnaste de 18 ans qui a déjà représenté son pays pour des compétitions de jeunes. «Tout est dans son caractère, son moral de guerrier. Quand elle entre dans le gymnase, cela change son état d'esprit.»

Sans la Roumanie

Il y aura une grande absente en gymnastique féminine : la Roumanie. Médaillé de bronze en 2012,  le pays de Nadia Comaneci, l'icône des Jeux de 1976 à Montréal, a échoué à se qualifier. La Roumanie a collecté durant son histoire 71 médailles olympiques en gymnastique, dont 25 en or.

Côté messieurs, il faudra surveiller le phénoménal Japonais Kohei Uchimura. Il est entré dans l'histoire lors des Mondiaux de 2015 en remportant pour la sixième fois de suite le concours général. Le gymnaste au talent immense et à l'élégance remarquable participera à ses troisièmes Jeux à Rio. 

S'il réussit à accrocher une deuxième médaille d'or de suite au concours général (mercredi 10 août), il deviendra le quatrième athlète masculin à conserver son titre sur l'épreuve aux Jeux, et le premier depuis 44 ans. Avant lui, son compatriote Sawao Kato a réalisé l'exploit (1968 et 1972).  AFP

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