Place à la finale!

La Coupe Memorial... (Le Soleil, Pascal Ratthé)

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La Coupe Memorial

Le Soleil, Pascal Ratthé

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Coupe Memorial

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Coupe Memorial

Les jeux sont faits! À partir du 22 mai, les Rockets de Kelowna, les Generals d'Oshawa, l'Océanic de Rimouski et les Remparts de Québec s'affronteront au Colisée Pepsi, dans le but de décrocher le symbole de la suprématie au hockey junior canadien, la Coupe Memorial. »

(Québec) Après 10 jours et 8 matchs de compétition, deux équipes se tiennent encore debout. À l'Ouest: les Rockets de Kelowna. À l'Est: les Generals d'Oshawa. La rencontre de l'attaque et de la défensive. Une finale opposant, aux yeux de plusieurs, les deux meilleures formations au pays. Qui, de la troupe de Dan Lambert ou de celle de DJ Smith, sortira avec les grands honneurs du 97e tournoi de la Coupe Memorial? La conclusion s'annonce enlevante, dans l'enceinte du Colisée, dont ce sera le chant du cygne pour le hockey.

Dan Lambert, entraîneur-chef des Rockets de Kelowna... (Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve) - image 2.0

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Dan Lambert, entraîneur-chef des Rockets de Kelowna

Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve

Kelowna sait ce qui l'attend

«On sait ce qu'il y a devant nous», reconnaît Dan Lambert, l'entraîneur-chef des Rockets à propos des Generals. Mais les champions de l'Ouest ne se pointent pas en finale avec un doute dans leur esprit.

Pour la troisième fois de sa jeune histoire, la franchise de Kelowna participe au dernier match de la saison de la Ligue canadienne de hockey. «Il y avait 60 équipes au départ, il n'en reste que 2. Notre but était d'atteindre la finale, et maintenant qu'on y est, l'objectif est de la gagner», affirme l'entraîneur-chef à la voix posée.

Il s'emporte rarement devant les médias, mais ses yeux s'illuminent lorsqu'il pense à la position où se trouve son équipe. Et ce, peu importe qu'une muraille défensive difficile à percer se trouve sur son chemin.

«Il s'agit d'une équipe bien dirigée et disciplinée. Ils ont été numéro 1 au pays pendant une grande partie de la saison et le sont encore, ici. Notre match contre eux [défaite de 2-1] a démontré qu'ils ne donnaient pas beaucoup d'espace pour manoeuvrer et qu'ils étaient très efficaces dans le fond de leur zone. Ça ne sera pas facile, on devra disputer notre meilleur match.»

Ne pas faire de cadeau

À la brigade défensive des Generals, les Rockets opposent une offensive redoutable. Avec quoi gagne-t-on un championnat, l'attaque ou la défensive? «On va le découvrir... Ils sont certainement plus défensifs que nous, même si on est aussi capable de bien jouer dans notre territoire. Il sera important de ne pas leur faire de cadeau, sinon ils te le feront payer.»

La passion pour les Rockets bat son plein à Kelowna, en Colombie-Britannique. «La ville est en liesse, c'est vraiment gros ce qui se passe.» Des anciens, comme Shea Weber (Nashville) et Josh Gorges (Buffalo), envoient aussi des mots d'encouragement au propriétaire de l'équipe, Bruce Hamilton.

Reste à savoir si les gens de Québec se rangeront du côté des Rockets. «Il faudrait leur rappeler que je parle français», rigolait Lambert. «Je pourrais aussi demander à ma femme de m'envoyer mon chandail des Nordiques, ce serait une bonne idée de le porter!»  Carl Tardif

***

Rockets de Kelowna

Dernier classement top 10 LCH: 4e

Coupe Memorial: 5e participation.

Un titre (2004), une fois finalistes

Fiche en séries (WHL): 16-3

Meilleur marqueur du tournoi: Leon Draisaitl: (4 buts 3 passes, 7 points)

Gardien dans le tournoi: Jackson Whistle (2-2, moyenne 2.77, .903 % d'arrêt)

La confiance règne à Oshawa

La confiance règne chez les Generals d'Oshawa. Et pour cause! Passés directement en finale grâce à leurs trois victoires en ronde préliminaire, les hommes de DJ Smith ont de quoi croire en leurs chances.

Ils se méfient néanmoins de la bande à Draisaitl, qui les a forcés à jouer leur meilleur hockey de la saison, plus tôt cette semaine. Sortis vainqueurs d'un match serré en ronde préliminaire, les Generals croient qu'ils devront encore mieux contenir le dangereux premier trio des Rockets - Rourke Chartier, Leon Draisaitl et Nick Merkley - s'ils espèrent l'emporter.

«Ils savent comment marquer. Ils ont plusieurs joueurs d'élite à l'attaque. [...] Leur première ligne est la meilleure du tournoi. Si on les tient loin de la feuille de pointage, on se donne une chance de gagner, mais ils vont certainement essayer de nous compliquer la vie», a jugé Smith.

Les deux meilleures

À ses yeux, la finale met aux prises les deux meilleures équipes du tournoi, même si elles ne sont pas les favorites de la foule. «Les amateurs d'ici espéraient voir Rimouski et Québec dans la finale, mais ce sont les deux équipes qui ont les deux meilleures fiches qui s'y retrouvent, des champions de ligues. Ça respecte une certaine logique.»

Un habitué du tournoi de la Coupe Memorial - il y a participé deux fois comme entraîneur adjoint des Spitfires de Windsor en 2009 et en 2010 -, le pilote sait qu'il sera difficile de garder ses joueurs concentrés sur la tâche à accomplir. «Pour plusieurs, ce sera peut-être la seule occasion de mettre la main sur une Coupe Memorial. C'est une situation spéciale, mais on ne peut pas trop y penser. On a un match de hockey à gagner», a soutenu Smith.

De quel côté iront les encouragements de la foule? Chez l'adversaire, l'entraîneur-chef Dan Lambert espère que les amateurs se souviendront de son passage chez les Nordiques. «Moi, j'ai joué pour l'Avalanche, alors c'est comme si j'étais un Nordiques, moi aussi! Et je suis l'un des derniers à avoir joué avec "Patty" Roy, alors je pense que ça devrait peser dans la balance!» a répliqué Smith, avec un large sourire.  Kathleen Lavoie

***

Generals d'Oshawa, OHL

Dernier classement top 10 LCH: 3e

Douzième participation

Quatre titres (1939, 1940, 1944, 1990), cinq fois finalistes

Fiche en séries: 16-5

Meilleur marqueur du tournoi: Michael Dal Colle (2 buts, 3 aides, 5 points)

Gardien de but dans le tournoi: Ken Appleby (3-0, moyenne de 2,42, ,882 % d'arrêts)

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