Des cyclistes occupés cette saison

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(Québec) On sort à peine les vélos du garage à Québec, mais nos cyclistes d'élite roulent depuis un bon moment. Hugo Houle affiche déjà 5976 km en course sur route en 2017, tandis que Raphaël Gagné a pris trois départs avant même l'ouverture du calendrier de la Coupe du monde de vélo de montagne.

Année post-olympique ne rime pas avec vacances. «Nos employeurs nous gardent occupés!» s'est esclaffé Houle, mercredi matin, lors du lancement de saison de la Fédération québécoise des sports cyclistes, tenu à Québec.

À sa cinquième campagne dans le maillot d'AG2R-La Mondiale, Houle est l'un des deux Québécois membres d'une équipe du WorldTour, sommet de la pyramide du cyclisme sur route international. Antoine Duchesne court pour Direct Énergie. Ils sont colocataires, en France.

Avec près de 6000 km cumulés en 37 jours de course, dont une 14position dans la deuxième étape du Tour de Romandie, et autour de 15 000 km roulés depuis janvier, Houle en est déjà à la mi-saison. Il se classe troisième au monde pour la distance franchie en course jusqu'ici cette année, derrière deux Italiens.

Après une pause à la maison, Drummondville dans son cas, il relancera la machine pour s'attaquer au Tour de Suisse, en juin, en route vers sa principale cible de 2017, la Vuelta, le Tour d'Espagne, à compter du 19 août. Un troisième grand tour pour l'athlète de 26 ans, après deux Giro, le Tour d'Italie.

Houle ne verra toutefois pas encore le bitume du Tour de France cette année. «Ça reste l'objectif ultime et je suis persuadé qu'un jour, ça va arriver. Ça va juste prendre un peu plus de temps», indique celui qui y croit pour 2018. L'an dernier, son coéquipier Romain Bardet a terminé deuxième de la Grande Boucle.

L'auteur du 21e temps du contre-la-montre aux Jeux olympiques de Rio ne verra pas davantage l'asphalte du Québec en compétition cet été, pour une rare fois. Pas de Grands Prix cyclistes de Québec et de Montréal (8 et 10 septembre) pour lui, ni de Tour de Beauce (14 au 18 juin) ou de Championnats canadiens (Gatineau-Ottawa, 24 au 28 juin) non plus.

Gagné veut un podium

Dans les sentiers de montagne, Gagné a déjà une victoire à sa fiche. Le vététiste de 29 ans, 30 en juillet, a remporté l'étape de Coupe Canada de Bear Mountain, il y a deux mois, en Colombie-Britannique.

Mais les six épreuves de Coupe du monde de cross-country à venir constituent le plat de résistance de sa saison, avec le Championnat du monde comme dessert, en septembre.

«Mon meilleur résultat en Coupe du monde est une sixième place [en 2015], en plus d'avoir fini quatre fois entre la 10e et la 15position dans les trois dernières années. Mon but est donc de me rapprocher le plus souvent possible du top 15 et un podium, qui inclut cinq coureurs au lieu de trois en vélo de montagne, devient réaliste», fait valoir celui qui a pris le 40e rang du cross-country olympique, l'été dernier.

Gagné a encerclé le 6 août sur son calendrier. Ce sera «sa» Coupe du monde du Mont-Sainte-Anne, devant ses admirateurs et où il avait décroché une belle 14e place il y a deux ans.

Au total, 360 compétitions et événements récréatifs auront lieu sur la scène québécoise du cyclisme cette saison.

Outre le Grand Prix cycliste WorldTour de Québec et le 32Tour de Beauce, le Tour de la relève internationale de Rimouski (5 au 9 juillet) et le Grand Prix cycliste de la Matapédia (9 au 13 août) sont aussi à surveiller sur le territoire du Soleil, tandis que l'étape de Coupe Canada de Baie-Saint-Paul (27 et 28 mai) continue de servir de tremplin pour la Coupe du monde du MSA.




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