L'Ouest conservera la Coupe Stanley

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Les Blackhawks de Chicago, menés par leur capitaine Jonathan Toews, devraient remporter la Coupe Stanley le printemps prochain.

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<p>Kevin Johnston</p>

(Québec) La saison 2014-2015 de la LNH prend son envol mercredi pour un voyage de plusieurs mois. Qui sera de l'aventure des séries? Qui gagnera la Coupe Stanley? Notre chroniqueur Kevin Johnston y va de ses prédictions. Bonne saison!

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Zdeno Chara sera de l'Équipe Europe.

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On ne surprendra personne en affirmant que la Coupe Stanley demeurera dans l'Ouest le printemps prochain. Les quatre ou cinq meilleures équipes de l'autre bout du continent sont meilleures que tout ce que l'on peut leur opposer dans l'Est. Et ce sont les Blackhawks de Chicago qui vont retourner à la maison avec toute la quincaillerie dans huit mois.

Les Blackhawks? Ben oui. Non seulement n'ont-ils pas perdu de plumes (excusez-la) au cours de l'été, mais ils me semblent encore meilleurs que l'an passé. Leur duo d'enfer, les jeunes vétérans Jonathan Toews et Patrick Kane, ont signé de longues et lucratives prolongations de contrat qui leur permettront de terminer leur carrière dans la Ville des vents. Un coup de maître du dg Stan Bowman.

Vrai, il ne sera pas facile de composer avec le plafond salarial en début de semaine prochaine. Il est fort probable que l'on doive sacrifier un arrière. Mais qu'à cela ne tienne, l'intimidant noyau demeurera intact. Et on s'est même assuré les services de Brad Richards, racheté par les Rangers de New York après sa participation à la finale de la Coupe Stanley.

Les Hawks n'auront cependant pas tout cuit dans le bec. Le calendrier régulier s'avérera une véritable guerre de tranchées dans la puissante division centrale. Blues, Wild, Avalanche et Stars ne feront pas de quartier. Sans compter les durs affrontements avec les trois clubs californiens. Ducks, Kings et Sharks vont être tout aussi affamés.

Oui, les Kings sont les champions en titre. Et ils ne l'ont pas volée, leur Coupe Stanley. Trois séries de sept matchs avant de battre les Blueshirts en cinq rencontres pour un deuxième titre en trois ans, c'est impressionnant. Mais ils ne récidiveront pas.

Ce qui nous amène dans l'Est et aux mêmes prétendants que la saison dernière. Les Bruins, même s'ils vieillissent, ne seront pas à prendre à la légère. Même chose pour les Penguins si Sidney Crosby et Evgeni Malkin demeurent en santé. Mettons-y aussi un peu du Canadien, des Rangers et du Lightning et ça nous donne à peu près qui sera de l'aventure au mois de juin.

Faut juste espérer que ce soit aussi passionnant que le printemps dernier. Parce que la cuvée 2014 des séries de la Ligue nationale de hockey fut sans l'ombre d'un doute la plus passionnante de toutes. Même si ce sont à peu près toujours les mêmes qui sont couronnés depuis sept ou huit ans, la parité dans le circuit Bettman nous donne du sapré de bon hockey.

> ASSOCIATION DE L'EST

DIVISION ATLANTIQUE

Les Bruins de Boston, même si les cheveux de leurs meilleurs joueurs commencent à grisonner, demeurent en tête de peloton. Ce n'est pas par hasard s'ils ont pris le premier rang du classement général dans la LNH, l'hiver dernier. Gardien de classe mondiale, mentalité défensive de champions, attaque équilibrée, ils vont devancer le Canadien et le Lightning.

Steven Stamkos a retrouvé la santé à Tampa Bay et même si Martin St-Louis est parti pour New York, le Lightning s'est amélioré. Jonathan Drouin compensera la perte du petit capitaine. Le club est bien meilleur à la ligne bleue et si ça tient bon devant le filet, tout est possible.

Quant au Canadien, le club continue de progresser. Les vieux quittent peu à peu et on donne plus de place aux jeunes, qui ne se feront pas prier pour redonner ses lettres de noblesse au CH. Il n'y a qu'à la défensive qu'il faut s'interroger, mais avec Carey Price en contrôle, le printemps pourrait se prolonger encore plus que l'an dernier.

Les Maple Leafs, les Sabres, les Sénateurs et les Panthers vont quant à eux batailler pour mettre la main sur l'un des trois surdoués de la prochaine séance de repêchage. Ce sera leur seul fait d'armes pour 2014-2015. Quant aux Red Wings, ils se retrouvent entre deux eaux. Ils vont malheureusement rater les séries pour la première fois en 24 ans.

PRÉDICTION

1. Bruins de Boston

2. Lightning de Tampa Bay

3. Canadien de Montréal

4. Red Wings de Detroit

5. Sénateurs d'Ottawa

6. Maple Leafs de Toronto

7. Sabres de Buffalo

8. Panthers de la Floride

*meilleur deuxième 

DIVISION MÉTROPOLITAINE

Deux clubs, les Penguins et les Rangers, sont vraiment supérieurs dans cette division. Mais la parité parmi les autres formations, si on fait exception des Hurricanes de la Caroline, permettra à la Métropolitaine d'envoyer cinq de ses équipes aux séries, deux d'entre elles héritant des deux laissez-passer de la conférence comme meilleurs deuxièmes (wild card).

L'effet nouveauté derrière le banc amènera plus de fougue à Pittsburgh. Mais si les Penguins veulent devancer les Rangers d'Alain Vigneault, ils ne devront pas connaître de passage à vide. Marc-André Fleury devra se visser la tête bien solide sur les épaules devant le but. Si sa bande veut prolonger son aventure en avril, il devra livrer la marchandise.

Dans la Grosse Pomme, Vigneault s'avère le chef d'orchestre idéal. Il a un beau mélange d'expérience et d'espoirs talentueux, mais avant toute chose, il a un «King» devant le filet en Henrik Lundqvist. Bafoués en finale, les Rangers voudront redorer leur blason. Ce qui nous amène aux Capitals de Barry Trotz, aux Flyers et aux Islanders. Oui, vous avez bien lu. Les Islanders de New York. Les «nouveaux» Caps vont s'assurer du troisième rang, après quoi les incompris Flyers et les Islanders améliorés vont s'offrir une place en séries comme meilleurs deuxièmes.

Où seront les Bluejackets de Columbus? Hors des séries. Je considère toujours leur belle saison 2013-2014 comme une erreur de parcours. Et si je ne me suis pas attardé aux Hurricanes, vous avez tout compris.

PRÉDICTION

1. Penguins de Pittsburgh

2. Rangers de New York

3. Capitals de Washington

4. Flyers de Philadelphie*

5. Islanders de New York*

6. Blue Jackets de Columbus

7. Devils du New Jersey

8. Hurricanes de la Caroline

*meilleur deuxième

> ASSOCIATION DE L'OUEST

DIVISION PACIFIQUE

La Pacifique appartient aux quatre clubs installés à vue d'oeil du... Pacifique : les Kings, les Ducks, les Sharks et les Canucks. Mais ce ne seront pas les champions de la Coupe Stanley qui vont remporter le titre de leur division. D'ailleurs, le dernier titre de division, et le seul de l'histoire des Kings, remonte à 1990-1991 dans l'ancienne Smythe. Au temps d'un certain Wayne Gretzky.

Anaheim va répéter son exploit de l'hiver dernier, l'arrivée au pays de Disney de Ryan Kesler et de Dany Heatley compensant amplement le départ des vieux Selanne et Koivu. Les Kings ne seront pas loin, mais on les connaît bien. Ils réservent toujours leur meilleur hockey pour le printemps.

Quant aux Sharks de San Jose, bien malin qui peut prévoir comment ils vont réagir après leur déconfiture de l'an passé. Et surtout réagir aux changements dans la hiérarchie au sein de l'équipe. Ce qui nous amène aux Canucks. Nouveau dg, nouvel entraîneur-chef. Nouveau gardien numéro un en Ryan Miller. Ils vont être plus compétitifs et surtout plus réguliers que l'an passé, mais ce ne sera pas suffisant pour accéder aux séries, les deux meilleurs deuxièmes venant de la division centrale (voir plus bas).

Les Flames de Calgary vont connaître la plus belle progression en raison de l'arrivée de sang neuf, du sang beaucoup plus jeune. Bob Hartley saura y mettre son grain de sel et ça permettra aux siens de devancer l'Arizona et les pauvres Oilers. Ce n'est pas encore cette année que ces derniers vont s'en sortir. Dire qu'à l'époque, nos amis de l'Alberta étaient les premiers à se moquer des Nordiques des saisons 1988 à 1991.

PRÉDICTION

1. Ducks d'Anaheim

2. Kings de Los Angeles

3. Sharks de San Jose

4. Canucks de Vancouver

5. Flames de Calgary

6. Coyotes de l'Arizona

7. Oilers d'Edmonton

*meilleur deuxième 

DIVISION CENTRALE

Sans l'ombre d'un doute, la division la plus spectaculaire. Et la plus compétitive. Disons-le sans détour, l'Avalanche de Patrick et de Joe ne répétera pas son exploit de l'hiver dernier. Championnat et 112 points pour une équipe ayant terminé au 29e rang du classement général 12 mois avant, c'était exceptionnel. L'aventure s'était toutefois arrêtée de façon abrupte en séries.

La mission cette année est de mieux faire en éliminatoires. Même Roy a admis que son club ne totaliserait probablement pas autant de points. Bien d'accord, car les Blackhawks, les Blues et même le Wild du Minnesota vont tous terminer devant eux au classement. Sans compter que les «nouveaux» Stars de Dallas ne détesteraient pas faire comme la bande de Denver a fait en 2013-2014.

À mes yeux, les Hawks avec Brad Richards, les Blues avec Paul Stastny, le Wild avec Thomas Vanek et les Stars avec Jason Spezza, Ales Hemsky et Anders Lindback sont tous meilleurs qu'ils l'étaient l'an passé. Chicago, St. Louis et le Minnesota vont passer tout droit en séries, tandis que le Colorado et Dallas vont se classer comme meilleurs deuxièmes (wild card).

Pour la suite des choses en séries, tout est possible. Vraiment tout!

PRÉDICTION

1. Blackhawks de Chicago

2. Blues de St. Louis

3. Wild du Minnesota

4. Avalanche du Colorado*

5. Stars de Dallas*

6. Jets de Winnipeg

7. Predators de Nashville

*meilleur deuxième

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