Le Canadien met la main sur Karl Alzner

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Karl Alzner (27) a décidé de troquer son chandail des Capitals pour celui du Canadien.

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Michel Lamarche
La Presse Canadienne
Brossard

Les rumeurs liant le Canadien de Montréal à Karl Alzner, qui couraient depuis quelques jours, se sont confirmées peu de temps après les 12 coups de midi samedi quand l'ancien défenseur des Capitals de Washington a accepté un contrat de cinq ans d'une valeur de 23,125 M$ dès l'ouverture de la chasse aux joueurs autonomes dans la Ligue nationale de hockey.

Le défenseur de 28 ans, qui a touché un salaire de 2,8 millions $ lors de chacune des quatre dernières saisons, a effectué une visite à Montréal en début de semaine, a rencontré le directeur général Marc Bergevin et avait ouvertement affiché son intérêt pour la formation montréalaise. Alzner encaissera 6 millions $ lors de chacune des deux premières saisons, 4 625 000 $ lors de la troisième, 3 M$ lors de la quatrième et 3,5 M$ lors de la dernière. Face au plafond salarial, son salaire moyen sera de 4 625 000 $.

Par ailleurs, l'organisation montréalaise a annoncé l'octroi de contrats de deux saisons aux attaquants Peter Holland et Byron Froese, tous deux âgés de 26 ans. Dans les deux cas, il s'agit d'ententes à deux volets en 2017-2018 et à un volet en 2018-2019.

Le Canadien a aussi embauché Matt Taormina, un défenseur américain de 30 ans qui a accepté un contrat de deux saisons à deux volets, et Joe Morrow, un autre défenseur, âgé de 24 ans, qui a paraphé une entente d'une saison à un volet. Morrow a passé ses trois saisons dans la LNH avec les Bruins de Boston avec lesquels il a récolté deux buts et sept mentions d'aide en 65 matchs.

Marc Bergevin rencontrera les journalistes dimanche après-midi à 15h, à Brossard.

Le défenseur Andrei Markov et l'attaquant Alexander Radulov, deux joueurs autonomes sans compensation, n'ont pas signé de nouveaux contrats samedi.

Axé sur la défensive

Reconnu davantage pour ses qualités défensives que pour ses talents offensifs, Alzner mesure six pieds deux pouces et fait osciller la balance à 214 livres. Originaire de Burnaby, en Colombie--Britannique, il retrouvera à Montréal ses compatriotes Carey Price, Shea Weber et Jordie Benn.

Cinquième joueur réclamé à la séance de sélection de 2007 après une carrière junior avec les Hitmen de Calgary dans la Ligue junior de l'Ouest, Alzner a passé toute sa carrière dans l'organisation des Capitals, avec lesquels il a fait ses premiers pas dans la LNH lors de la saison 2008-2009.

En 591 matchs en carrière, il a obtenu 19 buts et 98 mentions d'aide pour un total de 117 points. Il a écopé 177 minutes de punition. Son ratio défensif est de + 61 en carrière. Après deux campagnes consécutives de 21 points, Alzner a inscrit trois buts et dix mentions d'aide en 2016-2017, en plus de présenter un ratio de + 23.

Si ses statistiques offensives ne sont pas trop étincelantes, la durabilité n'est pas un problème avec Alzner, qui n'a pas manqué un seul match de la saison régulière depuis 2010-2011. Toutefois, il n'a participé qu'à 7 des 13 parties des Capitals pendant les dernières séries éliminatoires après avoir subi une blessure au haut du corps.

Avant cette blessure, Alzner avait pris part à 599 matchs consécutifs, incluant saison régulière et séries éliminatoires, une séquence qui avait commencé lors du septième match de la série quarts de finale de 2010 contre le Canadien.

L'arrivée d'Alzner est la plus récente pièce significative à s'ajouter à la brigade défensive du Canadien, qui a perdu Mikhail Sergachev, Nathan Beaulieu et Alexei Emelin, trois défenseurs gauchers, au cours des 15 derniers jours. Le Tricolore avait également décidé de ne pas offrir de contrat à Nikita Nesterov, joueur autonome avec compensation.

Le 1er mai dernier, le Canadien a fait signer un contrat d'une saison au défenseur tchèque Jakub Jerabek, un ancien de la KHL, avant d'obtenir David Schlemko des Golden Knights de Vegas, le 22 juin, en retour d'un choix de cinquième ronde en 2019.

Holland, un vétéran de six saisons et 243 matchs dans la LNH avec Anaheim, Toronto et Arizona, a inscrit 35 buts et 46 mentions d'aide en carrière. Froese, qui a pris part à 62 rencontres en deux saisons dans la LNH avec Toronto et Tampa Bay, totalise deux buts et trois mentions d'aide.

Taormina a pris part à 59 matchs en cinq saisons dans la LNH avec New Jersey et Tampa Bay, inscrivant 12 points, dont quatre buts.

***

«Le fait de jouer avec le Canadien est extraordinaire»

Si l'incertitude règne autour de la «filière russe» chez le Canadien de Montréal, celle issue de la Colombie-Britannique continue de croître.

Alzner, qui a paraphé un pacte d'une valeur de 23,125 M$, retrouvera à Montréal trois compatriotes provinciaux en Carey Price, Shea Weber et Jordie Benn. Il pourrait même patrouiller le flanc gauche auprès de Weber, à moins qu'il ne soit muté avec Jeff Petry.

En téléconférence, Alzner a précisé qu'il est arrivé à Montréal en fin d'après-midi lundi et qu'il y avait passé l'équivalent de 24 heures, qui lui ont permis de visiter les installations de l'équipe et la ville. Surtout, il a discuté pendant «une couple d'heures» avec Bergevin, échangé des textos avec le propriétaire Geoff Molson et rencontré des membres du personnel de soutien de l'équipe. Il a aussi eu l'occasion d'échanger avec Weber pendant sa visite à Montréal.

Ce qu'il a vu et ce qu'il a entendu l'ont charmé, a-t-il laissé entendre.

«En fin de compte, le fait de jouer avec le Canadien de Montréal est extraordinaire. Il s'agit non seulement de l'une des six formations d'origine, mais c'est la première à laquelle on pense, selon moi, au hockey.

«La rencontre que nous avons eue a été excellente. Tous les gens à qui nous avons parlé ont été remarquables, les installations sont remarquables, la ville est remarquable. Je suis excité à tous les points de vue. Nous avons rapidement reçu une tonne d'informations sur lesquelles nous pouvions nous fier et qui ont rendu notre décision assez facile», a déclaré Alzner, qui dit avoir discuté avec d'autres équipes, mais qui n'a visité aucune autre ville.

Et même si les Capitals ont remporté le Trophée des présidents lors des deux dernières saisons, Alzner a confiance de voir sa nouvelle équipe faire aussi bien, sinon mieux que les Capitals.

«À Montréal, je vois du potentiel et nous avons une chance d'être une formation menaçante dès l'an prochain [...] Il y a certains détails que je considère importants, soit le fait de compter sur un très bon gardien, un excellent défenseur de haut niveau, du leadership et des joueurs capables de marquer des buts. En regardant l'équipe, ce sont des éléments que j'ai vus. Et en parlant avec les dirigeants, j'ai aimé la direction qu'ils veulent prendre et le style de joueurs qu'ils recherchent. Ç'a clarifié les choses.»  La Presse canadienne




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