Pacioretty en panne

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Depuis son arrivée chez le Canadien en 2008-2009, Max Pacioretty n'a récolté que 10 buts en 36 matchs éliminatoires.

AFP, Bruce Bennett

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(Montréal) C'est peut-être injuste, mais Max Pacioretty a la réputation d'un joueur qui marche par séquences. À l'aube du cinquième match de la série contre les Rangers de New York, jeudi au Centre Bell, on peut probablement faire le constat suivant : le capitaine du Canadien est dans l'une de ces mauvaises passes qui le minent de temps à autre.

Ça ne va guère pour le capitaine du Canadien ces jours-ci. Pacioretty n'a pas marqué un seul but depuis le début des séries. Tout ce qu'il a à sa fiche, c'est une aide.

Il n'est pas le seul marqueur à afficher un tel rendement, aussi décevant que surprenant, depuis l'ouverture de cette série contre les New-Yorkais. J.T. Miller, Derek Stepan et Chris Kreider ont tous le même nombre de buts dans le camp des Rangers, c'est-à-dire zéro, mais Pacioretty est généralement perçu comme le meneur offensif du Canadien, et ses déboires sont rapidement source de discussions chez les partisans du CH.

Pacioretty ne s'est pas présenté pour répondre à toutes ces questions, jeudi à Brossard, alors des coéquipiers ont dû le faire à sa place. «On ne s'attend pas à ce qu'il soit notre sauveur», a tenu à dire l'attaquant Paul Byron. «Les Rangers ont un bon groupe de défenseurs, et leur plan de match consiste à neutraliser les meilleurs joueurs adverses. Heureusement, nous avons une formation avec des trios qui peuvent tous marquer des buts.»

Cette sécheresse de Pacioretty vient un peu ajouter à sa réputation de joueur qui s'efface en séries. En 36 matchs éliminatoires depuis son arrivée chez le Canadien en 2008-2009, l'Américain n'a récolté que 10 buts.

Julien pas inquiet

L'entraîneur Claude Julien a insisté pour dire à quel point rien de cela ne l'inquiète - «Max, c'est un gars qui peut exploser à tout moment» -, mais en attendant, les faits viennent nous rappeler tout simplement que le dernier but de Pacioretty remonte au 30 mars. Il s'agit d'une série de huit matchs consécutifs sans pouvoir battre un gardien. Et il s'agit aussi de sa plus longue série de rencontres sans pouvoir réussir un but cette saison.

Pacioretty avait commencé la saison 2016-2017 sur une mauvaise note, avec seulement deux buts à ses 14 premiers matchs. Mais il avait fini par trouver ses repères, au point de conclure le calendrier avec une récolte de 35 buts, le troisième total de sa carrière. C'est pourquoi dans le vestiaire du Canadien, on a un peu l'impression que le retour en force du capitaine n'est plus qu'une simple question de temps.

«Je lui ai parlé, et il ne va pas se mettre à paniquer à cause de ça», a expliqué le défenseur Nathan Beaulieu. «Il veut contribuer, il peut le faire de différentes façons, et il fait sur la glace des choses qui échappent à bien des gens.»

Beaulieu estime par ailleurs que l'avantage de la glace sera aussi un avantage pour Pacioretty, jeudi. «Les Rangers ont quatre joueurs de talent au poste de centre et à New York, avec le dernier changement, ils pouvaient placer leurs meilleurs joueurs face à notre premier trio et face à Max. On aura le dernier changement ici, et on espère que ça va nous permettre d'obtenir un peu plus d'espace sur la glace.»

Stepan et les Rangers se méfient

Derek Stepan connaît bien Max Pacioretty pour l'avoir côtoyé à plusieurs reprises au sein de l'équipe nationale américaine. En dépit du fait que le capitaine du Canadien a été limité à un point en quatre matchs, le centre des Rangers se méfie du réveil de Pacioretty. «Chaque fois qu'il est sur la glace, il faut être à l'affût, parce que c'est un joueur élite. S'il a du temps et de l'espace, il peut vraiment tirer la rondelle. On continue de se concentrer sur lui, car il est tellement dangereux. Il demeure un élément-clé de notre préparation pour la suite de la série. Il va avoir ses opportunités, mais il s'agit de les limiter.»

Emelin pour bientôt?

Alexei Emelin n'a pas encore joué depuis le début... (Archives La Presse) - image 4.0

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Alexei Emelin n'a pas encore joué depuis le début de cette série en raison d'une blessure.

Archives La Presse

Alexei Emelin a repris l'entraînement avec ses coéquipiers, jeudi à Brossard. Le défenseur russe, qui n'a pas encore joué depuis le début de cette série en raison d'une blessure dont la nature exacte n'a pas été dévoilée par la direction du Canadien, a pris part à un premier entraînement d'équipe depuis sa blessure à Buffalo le 5 avril. Il s'est toutefois contenté d'un entraînement facultatif avec seulement quelques réservistes mercredi matin, et ses chances de retour en vue du match de jeudi semblent plutôt minces. «On verra où il en est, je ne peux pas dire s'il sera là ou non», a dit l'entraîneur Claude Julien, tout en ajoutant que l'état de santé du défenseur allait être évalué de nouveau jeudi matin à Brossard.

Crucial, le cinquième match

Oui, on peut souvent faire dire ce que l'on veut bien aux statistiques. Mais le service des relations publiques de la LNH a partagé une statistique intéressante à propos des matchs numéro cinq : lorsqu'il y a une égalité de 2-2 dans une série quatre de sept, le gagnant du cinquième match est aussi le gagnant de la série dans une proportion de 78,1 %, la fiche des équipes gagnantes d'un cinquième match étant de 193-54! De quoi nous faire comprendre que le match de jeudi a une très grande importance. «Nous avons raté une belle occasion lors du dernier match», a admis Nathan Beaulieu. «Nous revoici à la maison, là où on offre nos meilleures performances. On a eu des hauts et des bas face aux Rangers et dans les séries, et ce n'est pas comme ça que l'on obtient du succès.»  




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