Un vent d'optimisme chez les Maple Leafs

L'arrivée de jeunes et talentueux hockeyeurs chez les... (La Presse canadienne, Graham Hughes)

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L'arrivée de jeunes et talentueux hockeyeurs chez les Maple Leafs a changé l'atmosphère dans le vestiaire, selon le vétéran James van Riemsdyk. Avant le match de samedi contre le Canadien, Toronto présentait une fiche de 19 points en 17 matchs avec six gains à ses huit dernières rencontres.

La Presse canadienne, Graham Hughes

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Michel Lamarche
La Presse Canadienne
Montréal

Il y a encore loin de la coupe aux lèvres chez les Maple Leafs de Toronto, mais il existe en ce moment un optimisme et une confiance qui étaient imperceptibles les saisons passées et qui sont en grande partie imputables à l'arrivée de jeunes et talentueux hockeyeurs.

James van Riemsdyk est particulièrement bien placé pour comparer l'ambiance au sein de l'équipe, lui qui s'est joint aux Leafs avant le début de la saison 2012-2013 après quatre années à Philadelphie. À l'exception de cette première campagne où l'équipe a subi une élimination crève-coeur face aux Bruins en quarts de finale de l'Est, l'attaquant de 27 ans n'est jamais passé près de participer aux séries éliminatoires à Toronto.

«Nous comptons sur un plus grand nombre de jeunes cette année, et leur enthousiasme est contagieux. Tout le monde a hâte de se présenter à la patinoire chaque jour et l'atmosphère dans le vestiaire et autour de l'équipe est agréable», a reconnu van Riemsdyk, qui évolue régulièrement avec la recrue Mitchell Marner.

Les Maple Leafs s'étaient présentés à Montréal avec une fiche de 19 points en 17 matchs et avec six gains à leurs huit dernières rencontres. Ils n'accusaient qu'un point de recul sur Columbus et Boston, qui étaient à égalité au huitième rang.

Soudainement, aux yeux de plusieurs observateurs, les Leafs forment une des équipes les plus intéressantes à regarder jouer dans la LNH. Même l'entraîneur-chef Mike Babcock semble apprécier ce qu'il voit. «J'aime beaucoup notre équipe depuis quelque temps parce que nous gagnons. J'aime gagner», a-t-il rappelé samedi matin.

«Ne me méprenez pas : le talent est un atout extraordinaire», a ajouté Babcock. «Mais la victoire est la raison pour laquelle nous nous présentons à l'aréna soir après soir, et nous sommes dans un processus où nous apprenons comment y parvenir. Nous savons que nous avons encore beaucoup de travail à faire, mais nous sommes optimistes quant à la route que nous empruntons et nous sommes emballés par notre groupe de joueurs.»

Sept joueurs avec 10 points

Avant le match de samedi, sept joueurs avaient récolté au moins 10 points depuis le début de la saison, soit le même nombre que chez le Canadien. «Nous semblons avoir beaucoup plus de profondeur au sein de notre équipe», opine van Riemsdyk. «Ça devient beaucoup plus difficile pour les autres équipes de nous arrêter et de se défendre.»

L'attaque des Maple Leafs roule à plein régime. Elle domine la ligue au chapitre des tirs par match (32,6) et se classe au quatrième rang avec une moyenne de 3,29 buts par rencontre. Mais le jeu défensif fait encore défaut, comme le démontrent les 33,9 tirs accordés par match, un sommet dans la LNH.

Et les jeunes Leafs ont de la difficulté à gagner à l'étranger, où ils n'avaient récolté que cinq points en huit rencontres (1-4-3) avant d'affronter le Canadien. «Nous devons apprendre à être plus patients et à mieux jouer en défensive. De cette façon, nous aurons plus souvent la rondelle et nous marquerons davantage», a souligné Babcock. «Nous allons devoir trouver un moyen de gagner à l'extérieur pour connaître du succès.»

Matthews frustré

Après avoir ébloui la planète hockey avec quatre buts à son premier match dans la LNH, Auston Matthews n'en a ajouté que deux lors des 17 matchs suivants. Le jeune prodige que les Leafs ont sélectionné au tout premier rang du dernier repêchage n'a pas marqué à ses 12 dernières rencontres et ne revendique que trois mentions d'aide durant cette période. «C'est très frustrant et honnêtement, c'est dur de ne pas y penser», avait admis l'Américain de 19 ans avant le match contre le Canadien. «Mais je dois continuer de jouer de mon mieux et de créer des occasions de marquer. Je pense qu'entre-temps, j'améliore certains détails de mon jeu et je suis certain qu'un de ces soirs le vent va tourner.» La Presse

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