Lehkonen louangé

Alex Galchenyuk et Brendan Gallagher ont été impressionnés... (Archives La Presse)

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Alex Galchenyuk et Brendan Gallagher ont été impressionnés par l'aplomb de leur compagnon de trio, Artturi Lehkonen (photo). Pour sa part, le coach Michel Therrien a vanté le sens du hockey du Finlandais de 21 ans.

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(BROSSARD) Le jeune Artturi Lehkonen a récolté son lot de louanges, samedi au camp d'entraînement du Canadien.

Michel Therrien avait placé le Finlandais de 21 ans à la gauche d'Alex Galchenyuk et Brendan Gallagher. Il a obtenu une passe en début de match sur le seul but de son équipe - celui de Zach Redmond - en interceptant une passe en zone offensive.

«La première chose que j'ai remarquée chez lui, à London [au tournoi des recrues], c'est à quel point il avait un bon bâton», confie Therrien. «Dans le hockey d'aujourd'hui, la robustesse est encore importante, mais le jeu est tellement rapide que ça prend un bon sens du hockey. Et l'une des premières choses qu'on apprend à nos joueurs, c'est d'avoir un bon bâton. Tu dois être capable de "tuer" des jeux. Un gars qui n'est jamais capable de tuer des jeux est toujours en retard. Et quand tu as la rondelle, tu dois prendre les bonnes décisions.

«On va lui donner la chance de se faire valoir. C'est pour ça que je l'ai mis avec Galchenyuk et Gallagher. Je voulais voir s'il pouvait suivre leur tempo, s'il pouvait lire le jeu. Jusqu'ici, il nous prouve qu'il en est capable. Il est capable de faire des jeux dans des zones restreintes.

«Ce n'est pas donné à tout le monde d'aller dans les espaces où va Gallagher. Mais 75 % des buts de la Ligue nationale se marquent devant le filet et Lehkonen est souvent là. Patch [Max Pacioretty] va revenir mardi, mais encore là, on va le mettre dans une position favorable pour voir s'il est capable de continuer à performer.»

Tous les atouts nécessaires

Galchenyuk a lui aussi été impressionné par l'aplomb de Lehkonen, choix de deuxième ronde en 2013. «Ce qui m'impressionne le plus pour son jeune âge, c'est sa capacité à faire des jeux. Le niveau de compétition est élevé dans ces matchs simulés, c'est souvent brouillon parce que les gars n'ont pas joué depuis longtemps, il n'y a pas beaucoup d'espace, mais il ne craint pas de ralentir le jeu pour nous repérer, "Gally" ou moi. Il joue avec nous depuis quelques jours seulement et il est à sa place.»

Gallagher est du même avis. «C'est un joueur intelligent, tu le vois immédiatement. Il est toujours bien placé, il ne triche pas, c'est facile à jouer avec lui, il comprend le système. Le sens du jeu ne s'enseigne pas. Je ne sais pas s'il va rester, mais il est impressionnant. Si tu prouves que tu contribues, on va te faire de la place.»

Saku Koivu a estimé que son compatriote a tous les atouts nécessaires pour décrocher un poste au sein de l'équipe cette année. Samedi, Lehkonen a rougi dans le vestiaire quand on lui a rappelé ces propos de l'ancien capitaine du Canadien. «Quelqu'un me l'a raconté, oui». C'est un honneur venant de l'un des plus grands capitaines de l'histoire de la Finlande, et en plus, il a longtemps joué à Montréal.»

Lehkonen est né quelques mois avant l'arrivée de Koivu chez le Canadien, en 1995. «J'étais un peu trop jeune pour le voir jouer. On ne voyait pas beaucoup de matchs de la LNH, en Finlande, et de toute façon, mes parents ne me laissaient pas veiller si longtemps... (rires).»

Therrien n'écarte aucun scénario pour Sergachev

Mikhail Sergachev deviendra-t-il le premier défenseur depuis Petr Svoboda en 1984 à décrocher un poste chez le Canadien à 18 ans? À écouter l'entraîneur en chef Michel Therrien, aucun scénario ne doit être exclu dans le cas du premier choix du Canadien en juin.

Le point de presse de l'entraîneur du Canadien était terminé depuis plusieurs minutes. Therrien attendait son interlocuteur dans un bureau de Complexe d'entraînement Bell. Il avait une vingtaine de minutes à consacrer à La Presse pour parler des meilleurs espoirs de l'organisation.

«Je me suis assuré d'aller m'asseoir avec Sergachev, vendredi. Ça te donne un exemple», lance Therrien. «L'équipe médicale a jugé qu'il n'était pas prêt à recevoir des contacts, mais je voulais être sûr qu'il ne se mette pas de pression inutile quand il reviendra au jeu la semaine prochaine.»

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Même si huit défenseurs détiennent des contrats garantis de la LNH, même s'il est extrêmement difficile pour un défenseur de 18 ans de se faire valoir dans cette ligue, Therrien entend lui donner la chance de se signaler. «Il y a toujours cette perception que le Canadien va renvoyer automatiquement ses jeunes de 18 ans chez les juniors. Il faut que le jeune possède un talent exceptionnel pour monter dans la Ligue nationale à 18 ans, mais moi, je suis ouvert à ça.

«On a "monté" Galchenyuk à 18 ans, Gallagher à 20 ans. De la Rose jouait en séries avec nous à 19 ans. Ce ne sont pas des défenseurs, mais j'ai donné une chance à Kristopher Letang à 19 ans à Pittsburgh», poursuit le coach. «Ce sont des risques, mais des risques calculés. Mais je suis incapable d'affirmer en ce moment que Sergachev est prêt parce que je ne l'ai pas encore vu jouer des matchs hors concours.»

Therrien a eu un véritable «coup de foudre» pour le Russe de 6'3" et de 215 livres au tournoi des recrues du CH à London, la semaine dernière. «C'est un gars mature, c'est un gars qui joue dur, c'est un gars capable de "rentrer" dans le jeu. Il a une belle vision, un bon tir, c'est un bon kid. C'est un joueur de hockey, ce gars-là.

«Je dois maintenant le mettre dans une position où il pourra progresser. Pour lui, ça va être le septième match de la finale de la Coupe Stanley quand on va le mettre dans la formation la semaine prochaine. En étant all-in, est ce qu'il va être capable de maintenir le tempo? Je sais qu'il n'y en a pas beaucoup des Ekblad capables de réussir à 18 ans. On va le savoir en le voyant jouer.»  La Presse

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