Le CH vit d'espoirs...

Le Finlandais Patrik Laine, l'un des héros de... (AP, Soren Andersson)

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Le Finlandais Patrik Laine, l'un des héros de l'équipe de la Finlande médaillée d'or au Mondial junior disputé à Helsinki en décembre et en janvier, est classé parmi les plus beaux espoirs de la cuvée 2016.

AP, Soren Andersson

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(Montréal) On pourrait imaginer Trevor Timmins saliver secrètement en voyant le Canadien plonger au classement général.

La chance de mettre la main sur une jeune vedette au repêchage croît au rythme de la dégringolade d'un club.

Il n'en est rien. «Chaque défaite fait mal, confie le directeur du recrutement du CH à La Presse au téléphone. C'est une question de fierté. Voir des joueurs ne pas montrer leur plein potentiel est difficile.»

Il n'empêche, Timmins peut commencer à rêver à un jeune joueur de qualité, peut-être même Auston Matthews ou l'un des deux Finlandais, Jesse Puljujärvi ou Patrik Laine.

«C'est une année particulière, en effet, avec les changements de règlements de la loterie. Les 14 équipes éliminées peuvent désormais obtenir la chance de repêcher parmi les trois premiers parce que les trois premiers choix seront tirés à la loterie.»

Les fluctuations au classement laissent parfois Timmins pantois.

«Tu ne peux plus cibler un groupe de joueurs en particulier puisque le classement est tellement serré. Avant ma tournée en Europe, nous n'étions plus dans le tableau des séries, puis nous avons gagné trois matchs de suite alors que j'y étais. J'ai assisté à un match de notre espoir Artturi Lehkonen contre l'équipe de Jesse Puljujärvi, en me disant que nous n'aurions aucune chance de l'obtenir, puis nous perdons deux matchs de suite et ça change à nouveau. Je n'ai jamais rien vu de tel.»

Depuis son entrée en poste en 2003, Timmins a eu la chance de repêcher seulement deux fois parmi le top 5 : en 2005 avec Carey Price et en 2012 avec Alex Galchenyuk.

Excellente cuvée

Timmins aime la qualité des joueurs cette année. «C'est un repêchage qui ressemble à celui de l'an dernier. Le top 3 est dans une classe à part, puis il y a un groupe de sept ou huit joueurs très intéressants. L'équipe qui repêchera parmi les dix premiers obtiendra un très bon joueur. En plus, nous avons deux choix de deuxième tour, le nôtre et celui du Wild du Minnesota [obtenu des Sabres de Buffalo en retour de Josh Gorges]. Nous pourrions potentiellement avoir trois choix parmi les 40 premiers.»

Le repêchage pourrait permettre au CH de mettre la main sur un gros joueur de centre, le maillon faible de l'organisation. Auston Matthews et Michael McLeod sont les centres les plus prometteurs, tandis que Puljujärvi, Laine et Matthew Tkachuk jouent à l'aile.

Mais la solution à long terme passe peut-être aussi par le premier choix de l'équipe en 2014, Nikita Scherbak, employé depuis peu à cette position à St. John's, dans la Ligue américaine.

Après un départ très difficile dans les rangs professionnels, avec seulement trois points à ses 12 premiers matchs, cet attaquant de 6 pi 2 po et 195 lb a récolté cinq points à ses neuf matchs suivants. 

Pendant ce temps, de l'autre côté de l'Atlantique, Artturi Lehkonen, choix de deuxième tour du CH en 2013, poursuit sa progression avec Frolunda, dans la Ligue d'élite de Suède.

Lehkonen a 29 points, dont 15 buts, en 42 matchs. Timmins confirme la présence du jeune homme au prochain camp d'entraînement du Canadien.

«Il y sera sans l'ombre d'un doute. Il a signé un nouveau contrat avec Frolunda, mais ça ne l'engage pas à jouer pour eux l'an prochain. Il faut lui faire signer un contrat en mars, mais nous voulons le mettre sous contrat et il veut signer un contrat avec nous. Il aura la chance de gagner un poste avec nous. Fera-t-il le club l'an prochain? On ne sait pas encore, mais il jouera éventuellement dans la LNH.»

Lehkonen est qualifié d'espoir le plus sous-estimé de l'organisation, autant par Timmins que par Martin Lapointe, le directeur du développement des joueurs. Timmins a déjà comparé son style à celui de Brendan Gallagher.

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