Muhammad Ali perd son combat contre le Parkinson

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Muhammad Ali avait 74 ans

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Tim Dahlberg
Agence France-Presse

«I am the greatest.» L'emphase de cette tirade maintes fois lancée par Muhammad Ali - souvent francisé par Mohamed Ali - ne suffit pas à mesurer la légende du boxeur le plus célèbre de l'histoire, qu'il a écrite un demi-siècle durant avec ses poings, un verbe acéré et un charisme fou. Le boxeur américain né Cassius Marcellus Clay Jr est décédé vendredi à Phoenix à l'âge de 74 ans après un long combat avec la maladie de Parkinson.

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Ali contre Sonny Liston en mai 1965 lors de leur combat revanche

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L'une de ses dernières apparitions publiques, en juillet 2012 lors de la cérémonie d'ouverture des Jeux olympiques de Londres, avait montré au monde que l'ancien triple champion des poids lourds, rongé par la maladie, était entré dans le dernier round de son ultime combat.

Mais cette image de vieillard presque paralysé n'effacera jamais la personnalité hors norme du boxeur couronné «Sportif du siècle» par Sports Illustrated et la BBC en 1999; un homme aux multiples vies, marié à quatre reprises et père de sept enfants, dont une fille - Laila - qui suivra ses pas dans la boxe.

Autant que le boxeur doté de dons uniques, d'une technique très pure, d'une étonnante mobilité et d'un punch au-dessus de la moyenne, l'histoire retiendra l'homme qui a bouleversé les conventions sur et en dehors du ring, avec son rare sens de la formule, son instinct de grand communicateur, son goût pour la provocation et son combat permanent contre l'ordre établi.

Muhammad Ali et sa fille Laila en 2013... (AFP, Michael Hickey) - image 2.0

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Muhammad Ali et sa fille Laila en 2013

AFP, Michael Hickey

C'est pour se venger d'un gamin qui lui a volé son vélo que ce petit-fils d'esclave, né le 17 janvier 1942 à Louisville dans le Kentucky, apprend la boxe. Très vite, c'est la gloire. À 18 ans, il est champion olympique à Rome.

Converti à l'islam 

Sitôt professionnel, Cassius Clay entame son autopromotion à coup de formules dont la plus fameuse: «Je vole comme un papillon, je pique comme une abeille, je suis le plus grand». Une providence pour les médias.

À 22 ans, il est champion du monde aux dépens du redoutable Sonny Liston. Le lendemain, il décide de changer de nom et se fait appeler Cassius X en l'honneur du leader des «Black Muslims», Malcolm X. Un mois plus tard, il se convertit à l'Islam et prend le nom de Muhammad Ali.

Grâce à son style unique, les bras souvent ballants le long du corps, il conservera son titre mondial jusqu'en 1967, date à laquelle il refuse d'aller faire la guerre au Viêtnam. Il échappe à la prison, mais est interdit de ring, vilipendé par une majorité de l'opinion publique américaine, mais tenu par d'autres comme un pilier de la contre-culture et un champion de la cause des Noirs qui se battent alors pour l'égalité des droits.

Ali est gracié en 1971, mais sa suspension lui a volé trois belles années de carrière dans la pleine force de l'âge. Il remet très vite les gants et, dans ce que beaucoup avec lui qualifient de «Combat du siècle», il s'incline aux points face à Joe Frazier, le 8 mars 1971 au Madison Square Garden de New York. Pour la première fois de sa carrière, Ali va au tapis.

Muhammad Ali en octobre 1974, 11 jours avant... (Archives AFP) - image 3.0

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Muhammad Ali en octobre 1974, 11 jours avant son fameux combat contre George Foreman à Kinshasa, au Zaïre.

Archives AFP

Quarante plus tard, quand Frazier sera mis en terre après une bataille contre le cancer, Ali sera là, malgré la maladie.

Ali prend sa revanche sur Frazier début 1974 et, le 30 octobre 1974, dans la mémorable «Bataille dans la jungle» («Rumble in the jungle») à Kinshasa, au Zaïre, il mystifie devant près de 100 000 spectateurs le surpuissant George Foreman (K.-O. au 8e round) pour reconquérir le titre de champion des lourds.

Le combat de trop

Vainqueur notamment d'un combat revanche inoubliable (K.-O. au 13e round) face à Frazier en 1975 à Manille, il conservera sa couronne jusqu'en 1978, où il est battu par Leon Spinks. Fait unique, Ali récupère le titre mondial pour la troisième fois face à ce même Spinks, sept mois plus tard, aux points.

Retraité en 1979, il est contraint de remettre les gants deux ans plus tard, à 39 ans, faute d'avoir su gérer sa fortune. C'est le combat de trop.

En octobre 1981, il est tristement humilié par son compatriote Larry Holmes, trop fort pour lui. Il abandonne à la 11e reprise. Ali n'est plus le plus grand, mais il s'entête. En décembre de la même année, une défaite face à Trevor Berbick sera toutefois son dernier combat.

Après 56 victoires en 61 combats, dont 22 en championnats du monde et 37 avant la limite, Ali raccroche les gants. Il a poussé trop loin sa carrière : très vite, les premiers effets de la maladie de Parkinson se manifestent.

En 1996 aux Jeux olympiques du centenaire, à Atlanta, c'est un homme tremblotant, mais irradiant, que le monde regarde avec émotion allumer la vasque olympique. Dans cette grande ville du sud des États-Unis où 30 ans plus tôt la ségrégation persistait, il reçoit une deuxième médaille d'or. Jeune homme, il avait jeté dans la rivière Ohio celle remportée à Rome en 1960, après avoir été refusé dans un restaurant «réservé aux Blancs».

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