Maloney livre un duel à Sams

Joe Maloney, de Rockland, est aussi en chasse... (Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve)

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Joe Maloney, de Rockland, est aussi en chasse pour battre le record de 31 circuits en une saison.

Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve

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(Québec) Le record de 31 circuits en une saison a survécu 11 ans. Non seulement il pourrait être battu cet été par Kalian Sams, des Capitales, mais Joe Maloney, de Rockland, est aussi en chasse.

«C'est certainement possible de le battre deux fois la même année!» a répondu sans hésiter le frappeur de puissance des Boulders, avant le match de mardi.

Même s'il est inactif depuis sept jours et que son entorse au pouce gauche le gardera loin du jeu pour une autre semaine, Sams mène la traque avec 21 bombes, contre 19 pour Maloney avant le match de mardi. La règle de trois la plus simpliste les mène tous les deux à 34 circuits au terme du calendrier de 100 matchs réguliers de la Ligue Can-Am.

C'est-à-dire trois longues balles chacun de plus que les 31 claquées par Eddie Lantigua en 2005. Les Capitales avaient disputé 91 rencontres, cette saison-là. Mais depuis, malgré un calendrier allongé, personne dans la Ligue Can-Am n'a même atteint la trentaine. Seuls Keith Brachold (2012, Rockland) et Art Charles (2016, New Jersey) ont cogné 29 circuits en une campagne.

«C'est difficile de ne pas y penser. Et pourquoi pas? Ça rend ça plaisant», concède Maloney. «Surtout avec Kalian et moi au coude à coude. C'est d'ailleurs dommage qu'il se soit blessé. On a joué l'un contre l'autre en 2015 et j'ai des amis aux Pays-Bas [pays natal de Sams], alors on se connaît et on se tire la pipe avec ça. Pour ma part, je dois juste continuer à effectuer de bons élans», dit le numéro 22.

Auteur de 59 points produits avant le match de mardi - Sams est à 55 -, Maloney n'avait pourtant produit qu'un maigre point, justement sur un circuit en solo, à ses huit derniers matchs.

À 27 ans la semaine prochaine, ce choix de 10e ronde des Rangers du Texas en 2011 connaît sans doute sa meilleure saison en sept ans chez les professionnels. Après avoir bouclé 2015 avec 14 circuits, 83 points produits et une moyenne au bâton de ,337 dans l'uniforme des Boulders, Maloney a évolué dans l'organisation des Twins du Minnesota en 2016. Dans le A fort et le AA, il a compilé six circuits, 51 points produits et une moyenne de ,256, mais n'a pas été retenu cette année.

«Travailler sur les défauts»

«Je travaille sur les défauts qu'ils m'ont dit de corriger, explique-t-il. J'ai aussi une attitude différente. C'est dur mentalement de te faire retrancher, mais quand j'ai accepté l'offre des Boulders pour cette année, j'ai dit à Jaime [Keefe, le gérant] que je revenais pour avoir du plaisir et ce qui arrivera, arrivera.»

Avant la saison, Maloney avoue s'être fixé l'objectif de 20 circuits. Il n'aurait même jamais rêvé de 31. Tout cela en plus de démontrer beaucoup de polyvalence en défensive -, Keefe l'utilise comme voltigeur, premier-but et receveur -, le natif de la Pennsylvanie souhaite obtenir une troisième occasion de faire ses preuves dans le baseball affilié.

Quant au gérant des Capitales, Patrick Scalabrini émet des doutes sur l'atteinte du record cette année. Surtout avec les deux semaines ratées par son protégé Sams, en plus qu'une blessure à la main pourrait l'affaiblir au bâton pour plus long temps.

Alors deux fois? Il n'y croit pas. «Ç'a été assez difficile de réussir ça une fois...» laisse tomber Scalabrini qui, lors de la saison d'exception de Lantigua, jouait dans l'organisation des Orioles de Baltimore. L'année précédente, il avait claqué 20 circuits, son record personnel.




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