«La comète» Frank Batista tombe à Québec

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Spécialiste des fins de match, Frank Batista a évolué pendant sept saisons dans les filiales des Cubs de Chicago.

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(Québec) À un mois du début de saison, les Capitales mettent la main sur un artilleur dominicain d'expérience. Frank Batista a lancé jusque dans le AAA et la ligue des Cactus. Il s'amène à Québec comme releveur spécialiste des fins de match. Sauf qu'il n'a pas joué depuis un an et était partant à sa dernière saison.

Batista, qui aura 28 ans mercredi, a oeuvré dans l'enclos de relève la majeure partie de sa carrière professionnelle de sept ans dans les filiales des Cubs de Chicago. Il occupait le poste de closer dans le A fort (Daytona) en 2011, puis encore dans le AA (Tennessee) en 2012, 2013 et 2014. Ce qui lui a valu 79 sauvetages en quatre ans.

Mais comme il peinait toujours à grimper du AA au AAA, Batista s'est converti en partant en 2015. Avec des résultats probants dans le AA, mais aussi une opération de type Tommy John à la fin de cette campagne.

Après donc un an à guérir son coude droit et un camp printanier où les Cubs lui ont donné une nouvelle chance, sans succès, les Capitales sautent sur l'occasion d'aligner un bras aussi expérimenté. Le départ de Karl Gélinas au Mexique ouvrait tout grand la porte à l'embauche d'un vétéran comme lanceur partant.

Derrière Gélinas

Sauf que le Québécois Gélinas est rentré au bercail plus tôt que prévu. Selon le gérant des Capitales, Batista ne voyait pas d'inconvénient à retourner dans l'enclos. Il amorcera donc la saison comme releveur numéro un, confirme Patrick Scalabrini au Soleil.

«Il a fait un camp des majeures en mars et est très bien remis de son opération. Il a retrouvé toute sa vélocité», indique Scalabrini, qui comptera aussi sur le Californien Trevor Bayless pour mettre la table pour Batista ou lui aussi compléter des rencontres.

Tout cela en attendant l'arrivée d'un important releveur vénézuélien, qui possède l'expérience des ligues majeures. L'entente est déjà scellée entre les Capitales et ce mystérieux joueur, mais une blessure au biceps retarde sa venue à Québec jusqu'en juin.

Scalabrini n'aura donc pas à trancher avant la mi-juin auquel de ses cinq vétérans il devra dire au revoir. «Et beaucoup de choses peuvent arriver d'ici là», estime celui qui prépare sa huitième saison à la barre de l'équipe indépendante.

Outre Gélinas, Batista et le stoppeur vénézuélien, le voltigeur de centre Kalian Sams et le joueur de premier coussin Jordan Lennerton possèdent aussi le statut de vétéran que la Ligue Can-Am limite à quatre joueurs par club.

Surnommé «la comète», Batista est un petit gabarit de 5' 10'' et 170 lb. Ce qui témoigne de davantage de fiabilité au fil des ans, selon Scalabrini, le baseball affilié allouant toujours plus de chances aux grands formats.

Le gérant devra sortir son espagnol, langue qu'il ne maîtrise pas trop mal. Malgré plusieurs étés passés aux États-Unis, Batista ne parlerait que sa langue maternelle. Comme les trois ou quatre joueurs cubains aussi attendus à Québec dès le début de mai. La présence du traducteur Raymond Boisvert dans l'entourage de l'équipe se révélera encore plus utile.

En 560,2 manches lancées dans les rangs professionnels, incluant la ligue hivernale de République dominicaine, Batista montre une fiche de 33-24 et une moyenne de points mérités de 3,08 avec 47 départs et 86 sauvetages, 439 retraits au bâton et 187 buts sur balles. Dans le AAA des Cubs (Iowa), son dossier chute à 1-5, moyenne de 5,47, 24 retraits sur des prises et 23 passes gratuites en 49,1 manches de travail.




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