Israël, coqueluche de la Classique mondiale

À sa première participation à la Classique mondiale... (AP, Ahn Young-Joon)

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À sa première participation à la Classique mondiale de baseball, Israël a défait jusqu'à maintenant la Corée du Sud, Taïwan et les Pays-Bas.

AP, Ahn Young-Joon

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Agence France-Presse
Modiin

Si vous demandez à un Israélien où se trouve le terrain de baseball le plus proche, il haussera probablement les épaules. Mais les récentes prouesses de l'équipe nationale lors de la Classique mondiale de baseball pourraient susciter l'engouement pour ce sport.

Pour sa première participation à la Classique mondiale, Israël a créé la surprise en se hissant au deuxième tour, soulevant l'intérêt des médias locaux et internationaux. «Aux États-Unis, nous sommes devenus la coqueluche de la Classique», s'enthousiasme la secrétaire générale de l'Association israélienne de baseball, Margo Sugarman. «Nous sommes en train de réaliser des performances dont tout le monde parle», se réjouit-elle.

Le pays, qui compte pourtant moins d'un millier de joueurs, a terrassé lundi à Séoul le poids lourd sud-coréen, avant de s'imposer contre Taïwan et les Pays-Bas et de se qualifier pour le deuxième tour. À compter de dimanche, l'équipe affrontera notamment deux grandes nations du baseball, le Japon et Cuba. Pour les médias, c'est «David contre Goliath», souligne Mme Sugarman.

Outre son entrée remarquable dans le tournoi, la sélection a fait parler d'elle car elle ne compte que deux citoyens israéliens, la majorité étant des juifs américains. Étant éligibles à la nationalité israélienne, ces derniers sont autorisés à jouer dans l'équipe nationale.

La secrétaire générale balaie les critiques en rappelant que bien d'autres équipes comptent des Américains dans leurs rangs. «Le tournoi est fait ainsi, pour encourager les plus petites nations», soutient-elle.

Si elle espère profiter de l'audience offerte par la compétition, Mme Sugarman admet que le baseball n'en est qu'à ses débuts en Israël.

Son association existe depuis trois décennies, mais le pays a pour la première fois envoyé une équipe à la Classique mondiale, organisée tous les quatre ans.

Les nombreux articles écrits depuis le début de la compétition n'ont pas encore créé de vague d'adhésions. Les matchs n'étant pas retransmis à la télévision, les amoureux du baseball sont forcés de suivre le tournoi sur Internet.

À Modiin, une ville du centre d'Israël où vivent de nombreux Israéliens ayant immigré d'Amérique du Nord, les jeunes de l'équipe locale tentent de rivaliser avec leurs camarades de Jérusalem. Sur la pelouse, le jeu se fait en anglais. Mais le gérant David Edery espère que la compétition en cours permettra d'élargir le public. «Beaucoup de mes amis qui ne connaissaient pas vraiment ce sport en ont entendu parler dans les médias israéliens.»

L'aventure tire à sa fin...

Mais l'aventure heureuse de l'équipe nationale pourrait bientôt toucher à sa fin, selon certains commentateurs. «Cuba et le Japon sont des poids lourds du baseball», reconnaît Asaf Rothem, commentateur sportif sur Channel 5, pour qui l'équipe s'est hissée au plus haut niveau qu'elle pouvait atteindre.

Mme Sugarman n'est pas aussi pessimiste et espère que de ces performances naîtra un engouement pour le baseball. «En créant de l'intérêt et en impliquant plus de gens, nous aurons peut-être dans quatre ans six ou sept joueurs israéliens dans l'équipe au lieu de deux», espère la secrétaire générale de l'Association israélienne de baseball.

***

Le Canada a besoin d'une grosse victoire

Le Canada devra signer une victoire convaincante contre les États-Unis, dimanche, pour espérer atteindre la deuxième ronde de la Classique mondiale de baseball. Samedi à Miami, les Canadiens ont subi un deuxième revers en deux matchs en s'inclinant 4-1 contre la Colombie. Âgé de 41 ans et n'ayant pas lancé dans les ligues majeures depuis 2008, Éric Gagné a attiré l'attention dans la défaite.

L'ancien lauréat du trophée Cy Young a hérité de buts remplis en sixième manche. Après avoir donné un but sur balles à Jhonatan Solano pour faire 3-1 Colombie, il a mis fin à la manche en forçant Tito Polo à frapper une chandelle au champ droit. Gagné a été sur la butte pendant deux autres manches, n'allouant aucun point et un coup sûr en plus de retirer deux adversaires sur des prises. Quant aux Américains, ils ont échappé une belle occasion de se qualifier pour la deuxième ronde en laissant filer une avance de 5-3 en huitième manche. Nelson Cruz a frappé un circuit de trois points contre Andrew Miller et la République dominicaine l'a finalement emporté 7-5 pour demeurer invaincue en deux matchs.  D'après AP




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