Jake Arrieta au sommet de son art

Jake Arrieta en entrevue jeudi soir, avec en... (AP, John Minchillo)

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Jake Arrieta en entrevue jeudi soir, avec en arrière-plan le tableau indicateur montrant son match sans point ni coup sûr.

AP, John Minchillo

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Associated Press
CINCINNATI

Les Cubs de Chicago ont la meilleure fiche du baseball (13-4) et une bonne part du crédit va assurément à Jake Arrieta, qui a signé jeudi un deuxième match sans point ni coup sûr en deux saisons.

Le droitier de 30 ans est présentement au coeur de ce qui est possiblement la meilleure séquence pour un lanceur dans l'histoire des Cubs. Jeudi soir, il a amélioré son propre record d'équipe en enregistrant un 24e départ de qualité d'affilée (au moins six manches lancées et trois points mérités ou moins d'accordés), séquence remontant au 21 juin 2015 au cours de laquelle il présente un dossier de 19-1, avec une moyenne de points mérités (mpm) de 0,86.

À ses 16 dernières sorties en saison régulière, sa fiche est de 15-0 et sa mpm se chiffre à un microscopique 0,53. Arrieta n'a accordé que sept points mérités en 119 manches et un tiers. 

Il a aussi rejoint un petit club de lanceurs ayant lancé deux matchs sans point ni coup sûr lors de la dernière décennie. La liste inclut Max Scherzer, Justin Verlander, Tim Lincecum et Homer Bailey, l'équipe victime de l'exploit d'Arrieta jeudi. Le seul autre lanceur des Cubs depuis 1900 à avoir lancé deux matchs sans point ni coup sûr est Ken Holtzman, en 1969 et en 1971.

C'est dans un gain écrasant de 16-0 à Cincinnati que le natif du Missouri a signé son exploit. Il n'y a eu que 10 départs entre ses chefs d'oeuvre, car l'an dernier, son premier match du genre est survenu tardivement, soit le 30 août, dans un gain de 2-0 face aux Dodgers.

Cette saison, le dossier d'Arrieta est de 4-0, avec une mpm de 0,87. Il n'a permis que trois points - tous le même jour, le 10 avril en Arizona. Il a de plus franchi le cap des sept manches à chaque départ. 

Ce n'est pas pour rien qu'Arrieta s'est mérité le trophée Cy Young de la Nationale en 2015, lui qui a dominé le baseball avec 22 victoires. «Il peut réussir un match sans point ni coup sûr à chaque sortie», a dit le voltigeur Jay Bruce, des Reds. «On pourrait avancer qu'il est le meilleur lanceur dans les ligues majeures.»

Un coup de maître

Aujourd'hui, on peut dire que les Cubs ont réussi un coup de maître lorsqu'ils ont acquis Arrieta des Orioles, à mi-chemin de la saison 2013, contre le receveur et premier-but Steve Clevenger et le droitier Scott Feldman. Chicago avait aussi obtenu le lanceur Pedro Strop et le droit futur de négociation avec deux joueurs internationaux.

Il faut dire que le choix de cinquième ronde des Orioles en 2007 était plutôt discret côté statistiques. En un peu plus de trois saisons avec Baltimore, Arrieta a affiché des moyennes allant de 4,66 à 7,23.

«Je me voyais lancer comme je le fais maintenant, même pendant les temps durs avec les Orioles», assure pourtant le lanceur de 6'4" et de 225 livres. «Je m'attendais à ça de moi-même, peu importe combien de temps ça me prendrait ou ce que je devrais traverser pour y arriver. Je visualisais ce que je vis maintenant, des matchs sans point ni coup sûr, des blanchissages. Cela dit, je ne tiens rien pour acquis.»

Lors des trois dernières manches du match de jeudi, Arrieta a limité les Reds de Cincinnati à un but sur balles, obtenant aussi deux de ses six retraits au bâton. Derrière le marbre se trouvait David Ross, qui en est à sa dernière saison, à 39 ans. Il n'avait jamais été le receveur dans un match sans point ni coup sûr.

Comme il se doit, il a été le premier à enlacer Arrieta après le dernier retrait, un ballon au champ droit. «Je trouve que je n'ai pas fait grand-chose», a dit Ross, qui a frappé un circuit dans le match. «Cette bête-là a toujours été en contrôle. Il a resserré l'étau quand il devait le faire.»

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