Est-ce l'année des Cubs?

Anthony Rizzo et les jeunes Cubs sont prêts... (AP, Matt York)

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Anthony Rizzo et les jeunes Cubs sont prêts à passer à la prochaine étape, eux qui sont dirigés par Joe Maddon, le meilleur gérant des majeures.

AP, Matt York

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Frédéric Daigle
La Presse Canadienne
Montréal

À ce temps-ci de l'année, la plupart des équipes du baseball majeur croient en leurs chances de faire les séries. Lorsque le premier «au jeu» de la saison résonnera dimanche, aucune de celles-ci n'aura toutefois un chemin plus difficile à parcourir que les Pirates de Pittsburgh.

Selon plusieurs observateurs, la section Centrale de la Nationale semble la plus compétitive de tout le baseball. Malgré leurs 98 victoires en 2015, les Pirates avaient dû se contenter du deuxième rang, derrière les Cardinals de St. Louis. Pittsburgh devrait de nouveau se battre pour le premier rang de la section cette saison, mais avec les Cubs.

«Les Pirates sont arrivés à maturité», a indiqué à La Presse Canadienne un dépisteur du baseball majeur. Ils devront toutefois se méfier des Cubs. La jeune formation - Kris Bryant, Anthony Rizzo, Addison Russell, Jorge Soler et Kyle Schwarber seront tous âgés de 26 ans ou moins en 2016 - est prête à passer à la prochaine étape et elle est dirigée par le meilleur gérant des majeures en Joe Maddon.

Après 108 ans, est-ce que 2016 pourrait être l'année où les Cubs remporteront la Série mondiale?  Tous les ingrédients sont en place. «Les meilleures équipes de la Nationale se trouvent dans cette section», a ajouté ce dépisteur. «C'est dommage : elles ne pourront pas toutes atteindre la Série mondiale.»

Blue Jays : un rôle des frappeurs intact

Sans surprise, les Blue Jays de Toronto devraient de nouveau faire partie des puissances du baseball cette saison. La meilleure attaque en 2015 revient avec un rôle des frappeurs intact, en plus de pouvoir compter dès le début de la saison sur l'inter Troy Tulowitzki et sur un Michael Cuddyer en santé au lieu de Ben Revere au champ gauche.

Si Toronto a perdu les services du partant David Price, il pourra toutefois compter sur le retour au jeu de Marcus Stroman. Le premier partant des Jays a raté toute la dernière campagne en raison d'une déchirure ligamentaire au genou.

Évidemment, les Royals de Kansas City seront à surveiller de nouveau cette saison. Gagnante de la Série mondiale en 2015 après avoir été la finaliste malheureuse un an plus tôt, la formation du Missouri demeure pratiquement inchangée. Seul ajout notable : l'embauche pour un an du partant Ian Kennedy, qui devrait occuper le troisième rang de la rotation, derrière Yordano Ventura et Edinson Volquez.

Les Astros à surveiller

Les Astros de Houston, dont la jeune formation a éclos la saison dernière, seront de nouveau à surveiller cette saison. Mais ils auront de la compétition dans l'Ouest de l'Américaine de la part des Rangers du Texas, qui retrouveront leur as partant Yu Darvish.

Assurément, les plus gros coups ont été réalisés par les Diamondbacks de l'Arizona, qui ont embauché les partants Zack Greinke et Shelby Miller. «Avec ces deux gars-là, ils se sont procuré 60 départs de qualité», analyse notre dépisteur.

Et difficile de passer sous silence les embauches de Price et du releveur no 1 Craig Kimbrel par les Red Sox de Boston. Mais seront-elles suffisantes pour les faire passer de dernier rang dans l'Est de l'Américaine à une équipe aspirant aux séries? La marche semble haute.

Pauvres Reds et Brewers

Par contre, ce sera une année de misère pour les Reds et les Brewers. À Cincinnati, les Reds se sont départis de tout le monde, sauf de Joey Votto, tandis qu'à Milwaukee, la direction a joué franc jeu en déclarant publiquement son désir de reconstruire. La saison sera longue pour les partisans de ces deux clubs.

Elle le sera aussi pour les partisans des Yankees de New York. C'est vrai qu'avec l'addition d'Aroldis Chapman, les Yankees comptent maintenant sur un trio impressionnant en relève avec Dellin Betances et Andrew Miller. Ce dernier est toutefois suspendu pour les 30 premiers matchs de la campagne en raison d'une affaire de violence conjugale, et il n'est pas garanti que les Yankees auront souvent l'avance après six manches.

Les «Bombardiers du Bronx» ont une formation vieillissante avec les Mark Teixeira, Alex Rodriguez, Jacoby Ellsbury, Brett Gardner et compagnie. La perte de Greg Bird pour la saison, qui aurait pu justement venir en renfort et donner quelques jours de congé à ces vétérans, leur fera aussi très mal. Au monticule, ils se retrouvent avec un C.C. Sabathia qui n'a plus l'étoffe d'autrefois et qui pourrait même se retrouver dans l'enclos, à 25 millions $ par saison.

Les Dodgers, l'équipe surprise?

L'équipe surprise dans cette catégorie pourrait bien être Los Angeles. Notre interlocuteur n'est pas convaincu que les Dodgers ont ce qu'il faut pour combler la perte de Greinke.

«Ce sont 32 départs et peut-être 20 victoires que les Dodgers ont possiblement perdu en étant incapables de s'entendre avec Greinke. Il faut les remplacer et je ne suis pas certain qu'ils ont les éléments pour y parvenir. Offensivement, ce n'est pas extraordinaire non plus. Mais si ça va mal, ils n'auront pas peur d'apporter les changements nécessaires et, surtout, ils en ont les moyens.»

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