Le voyage de fou de Wichita!

Le gérant des Wingnuts de Wichita, Kevin Hooper,... (Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve)

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Le gérant des Wingnuts de Wichita, Kevin Hooper, a bien des soucis depuis le début du périple de sa troupe face aux équipes de la ligue Can-Am. En plus de perdre son closer au profit du baseball affilié, des blessures et des problèmes de visa ont parsemé le voyage de l'équipe du Kansas.

Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve

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(Québec) Kevin Hooper ne cherchait pas trop à connaître les Capitales avant de les affronter pour la première fois, mercredi soir. En s'amenant à Québec, le gérant des Wingnuts de Wichita avait bien d'autres soucis. Il venait de perdre son closer au baseball affilié, ses deux Vénézuéliens ont été refoulés aux douanes et les blessés se multiplient dans ses rangs.

«C'est un voyage un peu fou!» s'est exclamé Hooper, en fin d'après-midi, pendant que les champions en titre de l'Association américaine (AA) s'installaient dans les quartiers du Stade municipal réservés aux équipes visiteuses.

La veille, après avoir vaincu les Champions à Ottawa pour une troisième fois en quatre jours, les Wingnuts ont vu les Rangers du Texas s'arroger les services de Dakota Watts. Le releveur avait alloué un point et sauvegardé 11 victoires en 16 manches avec Wichita.

Quelques jours plus tôt, le voltigeur Harrison Kain se blessait dans le dernier match au New Jersey, deuxième gain en trois soirs chez les Jackals. Puis en route vers Ottawa, l'arrêt-court partant et ex des ligues majeures Luis Hernandez (122 matchs) a été interdit d'entrée au Canada, comme son compatriote vénézuélien et lanceur partant Omar Bencomo.

Montagnes russes

Les meneurs de la division Sud de l'AA ne se rendent pas à Winnipeg cette année pour affronter les Goldeyes, qui évoluent dans la division Nord. La demande de visa pour les Vénézuéliens a été faite trop tard par le directeur général. «J'étais fâché!» admet Hooper.

«Notre saison a été de véritables montagnes russes depuis le début», souffle-t-il. L'ex-voltigeur des majeures Luis Montanez (129 matchs) prend sa retraite durant le camp d'entraînement. L'inter Alberto Gonzalez, un autre qui a déjà joué dans la grande ligue (426 matchs), a été rappelé dans l'affilié fin juin. Un troisième, le lanceur Jon Link (9 matchs), s'est blessé à l'épaule et n'a pu faire l'actuel périple contre la ligue Can-Am.

«On a 20 joueurs avec nous ici. Vu les embûches auxquelles on fait face, on est très contents de notre fiche de 5-2 dans ce voyage», reconnaît Hooper, dont le releveur Freddie Reed n'est disponible qu'en cas d'urgence.

L'instructeur-chef des Wingnuts a lui-même vécu l'expérience des majeures en 2005 et 2006, obtenant huit apparitions au bâton et son seul coup sûr contre un Terry Mulholland en fin de carrière.

Le petit arrêt-court a conclu sa carrière de 1116 coups sûrs en 10 saisons professionnelles avec les Wingnuts, en 2008, à leur saison initiale. Originaire de la région et produit de l'Université Wichita State, il a été nommé gérant pour la campagne suivante et mène la barque pour une septième année.

Sa troupe a pris part aux trois dernières finales de l'AA, gagnant la plus récente. «Des soirs où on ne frappe pas, j'ai le goût de prendre un bâton. J'aime compétitionner. J'ai ça dans le sang!» sourit le père de deux filles de 10 et 7 ans, disant avoir refusé des offres de l'affilié pour être un père présent.

Les Wingnuts alignent Tyler Heil, qui a joué sept matchs avec Québec, il y a deux semaines, et le vétéran lanceur Scott Richmond, membre de la formation canadienne médaillée d'or aux Jeux panaméricains avec Tim Smith. Richmond lancera vendredi.

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