Les Capitales présenteront un nouveau visage cet été

Le président Michel Laplante (en bas à gauche)... (Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve)

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Le président Michel Laplante (en bas à gauche) et le gérant Patrick Scalabrini ont présenté ceux qui pourraient devenir une attraction cet été au Stade municipal, les Cubains (de gauche à droite) Alexei Bell, Yuniesky Gurriel, Ismel Jimenez et Yordan Manduley.

Le Soleil, Jean-Marie Villeneuve

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(Québec) Amer de la contre-performance des Capitales l'an dernier, Patrick Scalabrini a «travaillé fort» cet hiver afin d'améliorer l'alignement de son équipe. Résultat net : seulement huit joueurs de l'édition 2014 seront de retour cet été.

Ce fut donc l'hiver de tous les changements pour les Capitales. Jamais Scalabrini n'a vécu pareil chambardement depuis qu'il est gérant (2010). «Je n'ai pas été satisfait de notre année l'an dernier. C'est en grande partie pourquoi on a fait quelques changements. [...] On a toujours prôné de garder le même noyau, mais là, on vit un peu un changement de garde.»

Les Capitales sont donc impatients de gagner à nouveau. Après tout, l'équipe a remporté le titre de la ligue Can-Am cinq ans de suite, de 2009 à 2013. L'an dernier, la formation n'a pu faire mieux que le troisième rang (46-50) dans une ligue qui comptait alors quatre équipes.

Les lanceurs et la défensive étaient les principales préoccupations de Scalabrini. Karl Gélinas sera le seul partant de retour, le reste de la rotation étant l'affaire de quatre nouveaux. Mark Hardy, Sheldon McDonald et le Cubain Ismel Jimenez sont déjà assurés de leur place. Le cinquième poste est ouvert. À première vue, Scalabrini compte choisir entre les recrues Derrick Penilla et Derek Dubois.

Le gérant n'exclut toutefois pas de faire appel à «l'un de [leurs] deux monstres de l'enclos», Shaun Ellis et Deryk Hooker, des nouveaux eux aussi. Peu importe l'heureux élu, Scalabrini juge que le quintette sera de meilleure qualité que celui de l'année dernière.

En défensive, l'ajout du Cubain Yordan Manduley pourrait s'avérer la pièce maîtresse de la relance de l'équipe. À Cuba, tout le monde affirmait qu'il est le meilleur à cette position, raconte Scalabrini. «Il y en a qui disaient que c'était le meilleur au monde. Un magicien. Il risque d'être assez impressionnant.»

Le mot excitant est revenu souvent lors de la conférence de presse, vendredi midi. Cette excitation, Scalabrini et son patron, le président Michel Laplante, n'essaient pas de la cacher. Surtout quand ils parlent des Cubains et du Néerlandais qui garniront l'alignement. «On a des nouveaux joueurs qu'on ne connaît pas, qu'on n'a jamais vraiment vu en action, mais qui sont potentiellement électrisants. Alexei Bell pourrait être le meilleur joueur de la ligue. Même principe pour Kalian Sams (Pays-Bas), qui est un gars qui a frappé 20 circuits trois fois dans sa carrière.»

Habitués à la pression

L'état-major des Capitales ne se gêne donc pas pour mettre de la pression sur ses «recrues», surtout les Cubains, desquels on attend beaucoup. Scalabrini n'y voit aucun problème.

«C'est sûr qu'ils vont avoir énormément de pression», lance-t-il sans détour. «Ils ne veulent pas venir ici pour faire mal paraître leur pays. Je suis allé à des matchs là-bas : c'est malade! Ils sont le centre d'attraction. Ils sont habitués de vivre cette pression-là.»

«Nous sommes très contents d'être ici», a dit Alexei Bell par l'entremise d'un interprète. «Ça représente un bon défi. Nous sommes fiers d'avoir été choisis. Nous ferons tout en notre pouvoir pour être à la hauteur de la situation et faire gagner l'équipe.»

Selon Yuniesky Gurriel, ses trois compadres n'auront aucune difficulté à s'adapter, comme lui l'a fait l'an dernier. Seul le climat pourrait poser un problème, dit-il.

Le «solide défi» de Scalabrini sera d'unir tous ces hommes venus d'horizons différents. Pour cela, même les détails comptent. «On s'est fait dire que les Cubains sont traditionnellement un peu gênés et n'ont pas tendance à trop aller vers les autres. Donc j'ai placé leur casier à côté de joueurs-clés pour les aider à apprendre à se connaître», explique le gérant.

En vitesse

La ligue Can-Am comptera six équipes cette saison. Les Champions d'Ottawa et les Miners de Sussex County s'ajoutent aux Aigles de Trois-Rivières, aux Boulders de Rockland, aux Jackals du New Jersey et aux Capitales... La nouvelle équipe d'Ottawa comptera sur quatre anciens Capitales, dont le Québécois Sébastien Boucher et le Vénézuélien Alex Nunez. La formation sera dirigée par l'ancien joueur des Giants et des Yankees Hal Lanier... La présence d'une équipe itinérante permettra aux Capitales de jouer 55 matchs à domicile cette saison, 7 de plus que l'an dernier. L'alignement de cette formation sera composé en juin d'une équipe d'étoiles de la Shikoku Island du Japon, puis par un groupe de joueurs collégiaux nommé les Garden State Grays.

Peu de Québécois

Quatre Québécois feront partie de l'alignement des Capitales. Le vétéran Karl Gélinas sera de retour sur la butte pour une neuvième saison. Jonathan Malo se retrouvera au deuxième but, lui qui a déjà été nommé meilleur joueur de troisième but (2013) et d'arrêt-court (2014) dans la ligue Can-Am. De son côté, Josué Peley sera l'homme de confiance de Patrick Scalabrini derrière le marbre. Il sera secondé par Jean-Luc Blaquière, le quatrième québécois du groupe. Il s'agit d'un plus petit nombre qu'à l'habitude. «On est dans un creux de vague», explique le gérant. «Il n'y a presque plus de Québécois au niveau du baseball professionnel. [...] Il y en a des tonnes dans le baseball collégial, et on espère que plusieurs de ces gars-là auront la chance de jouer chez les pros. Mais dans les prochaines années, il n'y en aura pas beaucoup, malheureusement.»

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