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Quatre Cubains avec les Capitales: «c'est historique», dit Scalabrini

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(Québec) La venue de quatre joueurs cubains avec les Capitales de Québec, en 2015, pourrait être le point de départ à une entente élargie au cours des prochaines saisons de la ligue Can-Am de baseball indépendants. «On pourrait en retrouver dès l'an prochain à Trois-Rivières et Ottawa», confirme Michel Laplante, le président de l'équipe ayant développé le partenariat avec les autorités cubaines.

À leur retour de La Havane, Laplante et le gérant Patrick Scalabrini ont dévoilé, vendredi, les images d'Alexei Bell, de Yuniesky Gurriel, d'Ismel Jimenez et de Yordan Mandulay tirées d'une conférence de presse à la télévision nationale de Cuba où ils ont revêtu le chandail et la casquette des Capitales.

«On aurait pu avoir plus que quatre joueurs, il y a en plusieurs qui voulaient venir à Québec. Nous avons bien pris le temps de leur expliquer l'ensemble du projet, qui n'est pas juste de jouer au baseball à Québec. Le succès de l'opération peut aussi avoir un impact sur d'autres joueurs cubains dans l'avenir, et je pense qu'ils ont sûrement été choisis pour cette raison», ajoutait Laplante, en point de presse au nouveau complexe Baseball 360, à Québec.

À une liste de départ de 15 joueurs soumise par Scalabrini, la Fédération cubaine a répliqué avec une autre de 10 candidats. À la grande joie du gérant, quelques noms se retrouvaient sur les deux, dont les trois nouveaux joueurs. Il était déjà convenu que Gurriel, pionnier en la matière en 2014, reviendrait à Québec pour une deuxième saison.

À l'exception de Gurriel, les trois autres ont récemment fait partie de l'équipe nationale de Cuba. Scalabrini croit avoir mis la main sur des joueurs importants de catégorie LS-2 qui formeront le coeur de son alignement.

«Je n'aurais pas été capable de trouver des joueurs de même statut aussi talentueux et avec autant d'expérience en Amérique du Nord. On verra l'impact qu'ils auront, mais c'est historique pour les Capitales et le baseball cubain», indiquait le gérant à propos des acquisitions du voltigeur Bell, du lanceur Jimenez et de l'arrêt-court Mandulay.

Initiative bien perçue

Avec ses 138 circuits en 14 saisons, dont une campagne de 25 circuits et 25 buts volés (la seule dans l'histoire du baseball cubain), Bell s'avère le joueur le plus excitant du lot. Déjà, le gérant le voit au troisième rang des frappeurs.

«Il est l'une des meilleures forces offensives de Cuba. Au sommet de son art, il aurait peut-être pu aller directement dans les majeures s'il s'était évadé de son pays», ajoutait Scalabrini, qui a épluché les statistiques cubaines et visionné quantité de matchs via le Web.

L'initiative serait bien perçue à travers la ligue Can-Am, estime Laplante, car elle offre de la visibilité à tous. Idéalement, les Capitales aimeraient que les quatre joueurs cubains débarquent à Québec vers le 6 mai, histoire d'avoir le temps de remplir les formulaires pour voyager aux États-Unis. Le camp d'entraînement s'ouvrira le dimanche 10 mai. Ils disputeront leurs 10 premiers matchs à Gary, à Sioux Falls et à Sioux City en raison de la Coupe Memorial, tandis que l'ouverture locale aura lieu le mardi 2 juin, au Stade municipal.

Des absences déjà comblées?

Dans les négociations avec les autorités cubaines, les Capitales ont dû se résoudre à la possibilité de perdre les services d'Alexei Bell, d'Ismel Jimenez et de Yordan Mandulay du 10 au 26 juillet en raison de la tenue des Jeux panaméricains, à Toronto.

Mais à leur grande surprise, on leur a proposé des joueurs de remplacement pour la durée de leur absence. «Il est parfois difficile de trouver des joueurs de cette qualité en milieu de saison. Au lieu de courir après des recrues, ça faciliterait le tout. Ça pourrait aussi être un cadeau pour les joueurs cubains n'ayant pas été choisis dans l'équipe nationale», expliquait Patrick Scalabrini. 

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