Derby du Kentucky : gardez un oeil sur Patch!

Samedi, à l'hippodrome Churchill Downs de Louiseville, Patch... (AFP, Jamie Squire)

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Samedi, à l'hippodrome Churchill Downs de Louiseville, Patch pourrait devenir le premier cheval avec un seul oeil à gagner le Derby du Kentucky.

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Agence France-Presse
Louisville

En l'absence de grand favori au départ du Derby du Kentucky, gardez donc un oeil sur Patch!

Samedi, le poulain de trois ans pourrait devenir le premier cheval avec un seul oeil à gagner les deux minutes les plus palpitantes du monde du sport. Quand la cloche retentira à 18h46, de sa position de départ numéro 20, dernière stalle vers l'extérieur de l'anneau de terre, Patch ne verra même pas ses 19 adversaires galopant à sa gauche.

«Personne ne sait trop comment c'est arrivé», affirme son entraîneur, Todd Pletcher. «Nous sommes arrivés dans l'écurie, un matin, et son oeil gauche était enflé et pleurait beaucoup.» Aucun signe de chute ou de collision. Après des traitements infructueux, on s'est résolu à le lui retirer.

La bête n'a ensuite jamais montré d'effet négatif de l'importante chirurgie. En piste, Patch compte une victoire en trois départs et sa deuxième position au Derby de la Louisiane lui vaut cette présence à Churchill Downs.

Patch ne sera pas le premier cheval malvoyant que Pletcher envoie sur la ligne de départ de la plus célèbre course hippique montée. En 2004, Pollard's Vision, aveugle d'un oeil, avait pris le 17e rang. Ce samedi, Pletcher aura aussi préparé Always Dreaming et Tapwrit, avec chacun deux bons yeux.

Patch est coté à 13 contre 1 par les parieurs parmi les 20 chevaux en lice pour le deuxième mille et quart le plus payant dans l'histoire du Derby du Kentucky. À peine moins que les 2 399 600 $US de 2005, 2 395 800 $ seront distribués en bourses cette fois-ci, dont 1 635 800 $ au vainqueur.

Pas facile à prévoir

Lequel s'arrogera la fameuse couronne de roses rouges? Plus difficile à prévoir que jamais. La plupart courront le mille et quart pour la première fois. Plusieurs candidats attendus se sont retirés à cause d'une blessure.

Pour un, le célèbre entraîneur quadruple champion du Derby Bob Baffert ne sera pas de la partie pour une deuxième fois seulement en 11 ans. Son meilleur cheval, Mystery, s'est blessé en franchissant le fil d'arrivée en tête de l'épreuve de San Felipe. Baffert a ainsi dû se rabattre sur la course à 1 million $ pour pouliches, vendredi.

«C'est le plus ouvert qu'on a vu depuis longtemps. Même le favori sera payant», indique l'entraîneur de J Boys Echo (20/1), Dale Romans. «Ça ne signifie pas que c'est un mauvais groupe de chevaux, mais plutôt que c'est un groupe équilibré.»

À 19 h vendredi, Always Dreaming (4/1) était établi favori devant Irish War Cry (5/1) et McCraken (6/1). Jusqu'à jeudi, c'est Classic Empire qui avait endossé ce rôle, malgré le fait qu'il ait combattu des blessures au sabot et au dos, en plus d'avoir refusé à deux reprises de s'entraîner dans les derniers mois. 

N'écartez toutefois pas trop vite le champion des coursiers de deux ans et de la Coupe des éleveurs dans la catégorie juvénile l'an dernier. Classic Empire a quand même la génétique de son bord : son géniteur, Pioneerof the Nile, a fini deuxième en 2009 avant d'engendrer le seul gagnant de la Triple Couronne en 38 ans, American Pharaoh (2015).

Parcours un peu fou

«Ç'a été un parcours un peu fou, mais nous sommes exactement où nous le souhaitions», assure son entraîneur, Mark Casse. Classic Empire a remis les pendules à l'heure avec sa victoire par une demi-longueur au Derby de l'Arkansas, à la mi-avril.

«Avec un cheval dans la moyenne, on n'aurait pas pu se rendre à ce point. Ce cheval a tellement de talent qu'il peut surmonter bien des obstacles», poursuit Casse, à propos du détenteur de la position 14 au départ, d'où seulement deux gagnants du Derby du Kentucky sont sortis en 143 ans.




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