Nouveau départ pour le grand cirque de la F1

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Le pilote de Mercedes, Lewis Hamilton, est le favori pour succéder à Nico Rosberg, champion de la saison 2016, qui a annoncé sa retraite l'an dernier peu après avoir remporté le titre.

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Raphaëlle Peltier
Agence France-Presse
Melbourne

Nouveau propriétaire, nouveaux bolides, mais pas de champion en lice pour défendre son titre : le grand cirque de la Formule 1 remet le contact dimanche à Melbourne, en Australie, pour le premier Grand Prix d'une nouvelle ère dont le départ sera donné à 1h (heure du Québec).

L'américain Liberty Media, qui en possède désormais les droits commerciaux, a promis de rendre la F1 plus divertissante et à nouveau attractive. Mais avant la révolution annoncée, ce sont surtout des monoplaces plus puissantes qui devront assurer le spectacle. Et le suspense, dans la course à la succession du jeune retraité Nico Rosberg.

La révolution Liberty Media

Les révolutions visent souvent à faire chuter les rois. Et celle voulue par Liberty Media n'a pas dérogé à la règle. Annoncée en septembre 2016 et finalisée en janvier 2017, la prise de contrôle de la F1 par le géant américain des communications a causé quelques jours plus tard la perte de Bernie Ecclestone, 86 ans. Il régnait sans partage sur la catégorie reine du sport automobile depuis la fin des années 1970.

Le «nouveau départ» promis par Chase Carey, PDG de Formula One Group, suit un mot d'ordre : plus. Plus de courses, plus de spectacle, plus de transparence... Les fans en ont déjà eu un aperçu lors des essais de Barcelone, où équipes et pilotes ont pu publier sur les réseaux sociaux des images captées sur le paddock, ce que l'ancien «Boss» réprouvait.

Mais pour voir une refonte du format des courses et de la répartition des revenus, il faudra attendre l'expiration des Accords Concorde, qui régissent le fonctionnement sportif et financier de la F1 jusqu'en 2020.

Des monoplaces plus performantes

La véritable révolution de la saison 2017 serait plutôt du côté de la réglementation technique, revue avec l'objectif d'améliorer les performances et de redonner du sel à une discipline qui a perdu environ un tiers de son public en cinq ans.

Les nouvelles monoplaces, plus larges et plus basses, promettent un gain de temps de 4 à 5 secondes au tour. Les essais de Barcelone ont donné un aperçu de ce potentiel, avec neuf pilotes - Raikkonen, Vettel, Bottas, Hamilton, Massa, Verstappen, Sainz, Hulkenberg et Ricciardo - sous le meilleur temps en course de l'Australien Mark Webber (Red Bull), en 2010.

Avec, entre autres, des pneus également plus larges et moins sensibles à l'usure, la course devrait se jouer plus sur la piste que lors des arrêts aux stands. Pour ajouter au spectacle, les pilotes s'accordent à dire que ces nouveaux bolides sont plus compliqués à dompter et que les erreurs ne pardonneront pas.

Reste à voir s'ils permettront les dépassements. Avec leur format élargi, des distances de freinage plus courtes et une perte de performance aérodynamique en ligne droite, particulièrement derrière un autre véhicule, rien n'est moins sûr...

À noter également la fin du système de jetons qui limitait les possibilités de révisions offertes aux motoristes. Une limite plus accommodante est fixée à quatre moteurs par pilote et par saison. Suffisant pour permettre à ses poursuivants de rattraper l'avance de Mercedes? Réponse le 27 novembre à Abou Dhabi, après 20 Grands Prix, un de moins qu'en 2016, saison la plus longue de l'histoire.

Qui succédera à Rosberg?

Un championnat sans son vainqueur sortant, ça ne s'était pas vu depuis... 1993! Comme Nico Rosberg à l'intersaison, le Français Alain Prost avait alors dit «Stop». Il venait de remporter son quatrième titre mondial, alors que l'Allemand n'en a décroché qu'un.

Pour succéder à Rosberg, son ancien coéquipier Lewis Hamilton, frustré en 2016 de n'avoir pu s'offrir une quatrième couronne (après 2008, 2014 et 2015), s'avance une fois de plus en favori. Son écurie, Mercedes (triple championne du monde en titre pilotes et constructeurs), fait toujours figure d'épouvantail.

Difficile d'imaginer dans un premier temps le remplaçant de Rosberg chez Mercedes, le Finlandais Valtteri Bottas (9 podiums, mais aucune victoire), bouleverser l'ordre établi. Pour inquiéter Hamilton, on regardera plutôt du côté de l'Allemand Sebastian Vettel (Ferrari), quadruple champion du monde (2010-2013), mais qui n'a plus gagné de GP depuis 2015; ou de l'Australien Daniel Ricciardo (Red Bull), troisième au championnat en 2016.

***

Les pilotes passent leurs messages

Daniel Ricciardo... (AFP, Saeed Khan) - image 3.0

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Daniel Ricciardo

AFP, Saeed Khan

Les pilotes ont profité de leur rentrée pour faire passer quelques messages au groupe américain Liberty Media, nouveau propriétaire de la F1. Contrairement à Sebastian Vettel (Ferrari), qui trouve que 16 à 20 GP annuels suffisent, Lewis Hamilton (Mercedes) et Daniel Ricciardo ne sont pas contre l'idée de monter à 25, moyennant un changement de format. L'Australien de Red Bull voudrait aussi disputer une course à Las Vegas, Hamilton à Miami. Sean Bratches, le nouveau directeur général des opérations commerciales de la F1, a mentionné vendredi avoir reçu «de nombreuses lettres d'intérêt à travers le monde», ajoutant qu'il y avait une demande claire en Amérique du Nord. Demande moins conventionnelle, Ricciardo souhaiterait aussi voir «plus de femmes» dans le paddock. «Il y a trop de mecs», a plaidé le célibataire de 32 ans.

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1:23,620

Le temps signé par Lewis Hamilton dès la deuxième séance d'essais libre du GP d'Australie, vendredi. Le triple champion du monde a battu le record (1:24,125) du circuit de l'Albert Park établi par l'Allemand Michael Schumacher au volant d'une Ferrari en 2004 et abaissé le temps de sa pole position l'an dernier (1:23,837).  AFP




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