Quand le titre arrive par camion-remorque

Le 20 juillet 2004, Shaquille O'Neal avait fait... (AP, J.Pat Carter)

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Le 20 juillet 2004, Shaquille O'Neal avait fait une entrée fracassante à Miami en arrivant dans une remorque. Deux ans plus tard, il tenait sa promesse de mener le Heat au titre de la NBA. Jeudi soir, l'équipe honorera le «Shaq» en retirant son chandail numéro 32.

AP, J.Pat Carter

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Associated Press
Miami

Dwyane Wade se souvient encore de sa réaction quand il a entendu les rumeurs envoyant Shaquille O'Neal au Heat de Miami et à quel point il n'en croyait pas un mot. Puis, une remorque transportant O'Neal est arrivée à Miami...

«Nous avions cette vision de devenir une équipe championne», a affirmé Wade, mercredi. «Ce n'était pas la réalité jusqu'à ce qu'il arrive avec cette remorque.»

Une grande célébration a eu lieu lors de cette journée de juillet, en 2004. Le Heat a gagné le premier de ses trois championnats de la NBA, deux ans plus tard, et l'équipe remerciera O'Neal à sa façon, jeudi soir, quand elle élèvera son chandail numéro 32 dans les hauteurs du American Airlines Arena. Il deviendra le troisième joueur du Heat à recevoir pareil honneur, après Alonzo Mourning et Tim Hardaway.

«J'ai dit que je promettais d'amener un championnat ici», a rappelé O'Neal. «Nous l'avons fait.» Le Heat célébrera le passage d'O'Neal à Miami lors de la mi-temps d'un affrontement contre les Lakers de Los Angeles, qui ont eux aussi retiré son chandail.

«Il a changé la direction dans laquelle allait notre équipe», a insisté le président du Heat, Pat Riley. «Il a apporté une légitimité à notre équipe et quand nous avons remporté le championnat, je crois que ça nous a portés vers de nouveaux sommets. Il mérite de recevoir cet honneur. Ce n'est pas seulement par respect, mais aussi pour ce qu'il a fait pour nous.» Pour l'occasion, la NBA permettra que la mi-temps soit plus longue que prévu.

Le joueur de 7'1" et de 325 livres a remporté ses trois premiers championnats en carrière avec les Lakers et il a gagné son quatrième et dernier avec le Heat. «Sa présence à Miami a tout changé», a mentionné Wade, qui porte maintenant les couleurs des Bulls. «Il a tout changé et pour tout le monde.»

O'Neal a pris part à 205 parties échelonnées sur quatre saisons avec le Heat. Il a maintenu des moyennes de 19,6 points et de 9,1 rebonds par match, mais son impact va bien au-delà de ses statistiques. Il a transformé les matchs du Heat en événements et il l'a fait sans compromettre l'ascension rapide de Wade au statut de vedette de la NBA.

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