LeBron James ne fait plus cavalier seul

Kevin Love, LeBron James et Kyrie Irving ont... (AFP, Nathaniel S. Butlerto)

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Kevin Love, LeBron James et Kyrie Irving ont uni leurs efforts pour éliminer les Raptors de Toronto. Les Cavaliers de Cleveland affronteront à compter de jeudi les Warriors de Golden State en finale de la NBA.

AFP, Nathaniel S. Butlerto

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Agence France-Presse
Oakland, Californie

Pour la deuxième année consécutive, la finale NBA qui débute jeudi (21h) oppose Golden State et Cleveland. Stephen Curry et ses coéquipiers des Warriors vont toutefois affronter une tout autre équipe qu'en juin 2015, car les Cavaliers ne se résument plus au seul LeBron James.

La logique a été respectée. Les meilleures de l'Est et de l'Ouest à l'issue de la saison régulière vont s'affronter. Mais contrairement à ce que beaucoup avait prévu, Golden State, champion en titre qui a réalisé la meilleure saison régulière de l'histoire de la NBA avec ses 73 victoires en 82 matchs, ne s'est pas promené jusqu'à la finale alors que Cleveland a outrageusement dominé ses adversaires.

Les Cavaliers, vaincus par les Warriors lors de la finale 2015 (4-2), sont très attendus par toute une ville qui rêve à un premier titre de champion de l'une de ses trois équipes professionnelles depuis 1964. «Notre ville mériterait ce titre, nos partisans aussi, mais cela ne nous donne aucun droit, il faudra se battre et réussir de gros matchs», a souligné LeBron James.

L'étoile des Cavaliers, qui va disputer à 31 ans sa sixième finale de suite - une première depuis 50 ans -, sent que 2016 peut être l'année de Cleveland. «Cette finale sera forcément différente de celle de 2015. Cette année, l'équipe arrive en pleine forme, je me sens très bien», a prévenu «King James» qui avait pourtant fini la finale 2015 avec des statistiques éblouissantes (35,8 points, 13,3 rebonds et 8,8 passes par match), mais les mains vides pour la deuxième année consécutive.

«L'an dernier, Kevin [Love] était blessé et Kyrie [Irving] enchaînait les pépins, je n'ai pas vraiment apprécié la finale de l'année dernière», a rappelé le double champion NBA, qui aborde cette finale avec 24,6 points marqués et 8,6 rebonds captés par match.

Avec James au sommet de son art, Love (17,3 pt et 9,6 reb. par match) et Irving (24,3 pt et 5,1 passes par match) épargnés par les blessures, le «Big Three» de Cleveland n'a aucun complexe, d'autant que J.R. Smith et Channing Frye ont haussé leur niveau depuis le début des séries.

Curry en santé

La profondeur de banc de Golden State est toutefois sans équivalent dans la NBA. Du coup, la franchise d'Oakland est à nouveau favorite, même si elle est passée tout près de l'élimination en finale de l'Ouest face à Oklahoma City. Golden State a été mené trois victoires à une avant de retrouver son basket et d'enchaîner trois succès de suite pour espérer décrocher le cinquième titre NBA de son histoire.

Longtemps méconnaissable après des blessures à une cheville et à un genou qui l'ont perturbé en début des séries, Curry a sorti son équipe d'un mauvais pas face au Thunder en retrouvant son efficacité à trois points.

«Depuis deux matchs, il est redevenu le "Steph"qu'on connaît», a confirmé, avec appétit, son entraîneur Steve Kerr.

«Se qualifier pour la finale a été compliqué, on apprécie d'autant plus d'avoir cette chance pour la deuxième année de suite, il ne nous manque plus que quatre victoires pour conserver notre titre», a rappelé Curry, qui tourne à 26,7 points par match depuis le début des éliminatoires.

Même s'ils ont battu les Cavaliers à deux reprises en deux confrontations cette saison, les Warriors se méfient. «Ils jouent bien, et même de mieux en mieux, depuis le début des séries, mais on est prêts. La priorité absolue est de bien commencer cette finale à la maison», a prévenu Curry.

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