L'heure de la grande répétition en natation

Geneviève Cantin, Pascal-Hugo Caron-Cantin et Marie-Pier Couillard entendent... (Le Soleil, Yan Doublet)

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Geneviève Cantin, Pascal-Hugo Caron-Cantin et Marie-Pier Couillard entendent en mettre plein la vue lors des Championnats canadiens universitaires présentés au PEPS en fin de semaine.

Le Soleil, Yan Doublet

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(Québec) C'est la fin de leur carrière universitaire. C'est aussi le début d'un sprint de six semaines jusqu'aux essais olympiques. Les nageuses Geneviève Cantin et Marie-Pier Couillard veulent briller aux Championnats canadiens universitaires présentés dans leur piscine cette fin de semaine.

De vendredi à dimanche, l'Université Laval accueillera le grand rendez-vous aquatique de fin de saison universitaire. Une première dans les installations inaugurées en 2013. L'événement s'était tenu dans la vieille piscine en 2006.

À l'époque, Cantin et Couillard étaient des ados. L'une à Jonquière, l'autre à Lévis. Les voilà réunies à Québec, amies, coéquipières et rivales à la fois. Les deux nageuses étoiles du Rouge et Or se spécialisent dans les épreuves de dos.

Et c'est là où le bât blesse. Elles excellent dans ce qui s'avère la spécialité la plus relevée de la natation canadienne. Leurs chances de se qualifier pour les Jeux olympiques de Rio, cet été, sont minces. Mais en natation, tout se passera sur une course, une journée, quelque part entre le 5 et le 10 avril, à Toronto.

«Ç'a été une grande déception de ne pas aller aux Jeux, il y a quatre ans, et ce le serait encore plus cette année, admet Cantin. Car je vais peut-être encore nager l'an prochain, mais je finis en ce moment mon dernier cycle olympique. Il y a d'autres choses dans la vie!»

Elle compte se forger puissance et confiance cette fin de semaine. Même si elle n'est pas encore au zénith de sa forme. Cantin veut gagner la palme au 200 mètres dos pour la quatrième fois en cinq ans. Deux de ses 11 départs à prendre dans quatre épreuves individuelles et trois relais sur trois jours.

Un emploi de traductrice chez Natation Canada attend Couillard à Ottawa cet automne. Elle mise sur un troisième doublé universitaire 50-100 dos pour tirer sa révérence en beauté. Elle craint toutefois la championne de l'Universiade au 100 dos, Kylie Masse (Toronto). C'est à cette épreuve que Couillard souhaite surprendre dans un mois et demi.

Deux espoirs

«Il me manque trois pouces de grandeur», constate pour sa part Pascal-Hugo Caron-Cantin. Ses 5' 11'' ne font pas du capitaine du Rouge et Or un candidat potentiel à l'équipe canadienne olympique. Il se rabat sur deux espoirs de podium aux championnats canadiens universitaires, 50 dos et 50 papillon, et fera acte de présence aux essais de Toronto.

«Je compte sur les trois pour ramasser des médailles en fin de semaine. Je mets toute la pression sur ces trois-là!» s'exclame l'entraîneur du club de natation de l'UL, Nicholas Perron, à propos de Cantin, Couillard et Caron-Cantin. Perron vise en outre un top 5 par équipe autant du côté masculin que féminin.

Pas moins de 319 nageurs en provenance de 28 universités canadiennes rivaliseront dans 38 épreuves, dont six à relais. Le Rouge et Or délègue 10 hommes et 9 femmes. Les qualifications commencent chaque jour à 10h et les finales à 18h. Les préliminaires se nagent en bassin de 25 m et les finales en bassin de 50 m. 

Le Rouge et Or compte dans son volet civil un autre nageur visant une place au sein de l'équipe canadienne aux prochains Jeux olympiques. Dominique Massie-Martel tentera sa chance pour obtenir l'un des quatre postes au relais quatre fois 100 m style libre. Le dernier nageur du Rouge et Or à avoir participé aux Jeux olympiques est Yannick Lupien en 2000.

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