La tournée d'adieu médiatisée de Kobe Bryant

Même si les Lakers de Los Angeles occupent... (AP, Danny Moloshok)

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Même si les Lakers de Los Angeles occupent les bas-fonds de la NBA, les matchs de l'équipe sont très courus en raison de la présence de Kobe Bryant, qui a annoncé le 29 novembre qu'il se retirerait à la fin de l'année. Son entraîneur, Byron Scott, doit quant à lui préparer le futur.

AP, Danny Moloshok

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Agence France-Presse
Los Angeles

Après les blessures à répétition, la tournée d'adieu : malgré leur saison de misère, les Lakers de Los Angeles sont d'une certaine façon une attraction, grâce au futur retraité Kobe Bryant.

Tout continue de tourner autour de Bryant pour les Lakers, qu'il joue ou qu'il ne joue pas...

Laissé au repos contre Oklahoma City, samedi, pour ménager une épaule endolorie, il a suivi du banc, en costume, ses jeunes coéquipiers se faire humilier 118 à 78 par le Thunder, mené par les vedettes Kevin Durant et Russell Westbrook.

Hommage et cérémonie

Et quand Kobe est en uniforme, l'ambiance frise l'hystérie et peut se révéler intimidante pour le reste de l'équipe. Depuis le 29 novembre, jour où Bryant, 37 ans, a annoncé son prochain départ à la retraite, le même cérémonial se répète à chacun des matchs des Lakers à l'étranger.

Dès l'échauffement, l'emblématique no 24 est applaudi, comme jamais auparavant, par les supporteurs adverses, puis il a le droit à un hommage vidéo ou une courte cérémonie, avant d'être happé par les journalistes à l'issue du match.

Dans l'intervalle, les Lakers ont dans la très grande majorité des cas été surclassés, eux qui présentent une fiche de 4-23, n'empêchant pas de faire de chaque match une attraction, même si le futur retraité maintient une ordinaire moyenne de 17,6 points par match avec un taux de réussite sous la moyenne, à 33,9 %. Malgré tout, il monopolise l'attention, ce qui donne un aperçu du phénomène qu'il fut.

«C'est incroyable de voir tous ces gens me soutenir comme cela, c'est une marque énorme de respect», se félicite le quintuple champion de la NBA et troisième meilleur marqueur de l'histoire, qui n'a pas disputé une saison entière depuis 2012 à cause d'une succession de blessures.

«Tout le monde veut approcher Kobe une dernière fois», résume son entraîneur Byron Scott pour expliquer cette ferveur. «Nous avons tellement de jeunes joueurs dans cette équipe, je ne suis pas sûr qu'ils s'attendaient à vivre cela et je ne sais pas comment ils vivent tout cela», reconnaît-il.

Situation similaire... ou presque

Scott, lui, s'est déjà retrouvé dans une situation similaire : il était un des porte-couleurs des Lakers en 1988-1989 quand le légendaire Kareem Abdul-Jabbar a fait ses adieux.

Mais pendant qu'Abdul-Jabbar était fêté, les Lakers continuaient de gagner et ont même atteint la finale, baissant pavillon en quatre matchs contre les Pistons de Detroit.

Au printemps prochain, à moins d'un incroyable et improbable retournement de situation, la célèbre franchise californienne va finir dans les profondeurs du classement et manquer les séries éliminatoires pour la troisième saison consécutive, du jamais-vu. Plus grave encore, il faudra sans doute attendre encore longtemps pour les dominer le circuit.

Préparer le futur

La deuxième franchise la plus titrée de l'histoire a certes dans son alignement des jeunes joueurs prometteurs, comme Julius Randle, D'Angelo Russell et Jordan Clarkson, mais ils n'ont encore aucune expérience des séries. «Je leur dis de juste profiter de ce qu'ils vivent cette saison, parce qu'ils ne sont pas prêts de rejouer aux côtés d'un joueur de ce calibre», admet Scott, qui ne se fait guère d'illusions.

Une fois la saison terminée-vraisemblablement le 13 avril au Staples Center de Los Angeles contre Utah -, les dirigeants des Lakers pourront s'attaquer à la reconstruction de leur équipe. Grâce aux 25 millions $US économisés sur le salaire annuel de Bryant, l'un des plus élevés de NBA, ils pourront frapper fort.

Kevin Durant, le meilleur joueur de la saison 2013-2014, sera libre de tout contrat en juin, mais les Lakers ne seront pas seuls sur le marché pour le recruter.

Même si, pour l'instant, se joindre aux Lakers paraît peu attrayant, ils ont un atout de poids : Bryant, idole de jeunesse de Durant, lui a probablement vendu, lors d'un dîner en tête à tête vendredi dernier, à Oklahoma City, les mérites de son équipe de toujours.

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