Michael Phelps a sombré en 2014

Michael Phelps, que l'on voit ici en juin... (Archives AFP)

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Michael Phelps, que l'on voit ici en juin 2012, est revenu dans une forme resplendissante après la période noire qu'il a connue à la fin de l'année 2014. Il a raflé les trois meilleures performances mondiales de l'année (200 m 4 nages, 200 m papillon et 100 m papillon) lors des Championnats des États-Unis 2015.

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Jérôme Rasetti
Agence France-Presse
Los Angeles

Avant de redevenir, espère-t-il, la terreur des bassins et l'un des favoris des Jeux olympiques de Rio en 2016, l'ogre de la natation Michael Phelps a traversé fin 2014 la période la plus sombre de sa vie, a-t-il confié au magazine Sports Illustrated.

À lire ses confidences publiées mardi sur le site Internet du prestigieux hebdomadaire américain à paraître lundi, le 29 septembre 2014 est peut-être la date la plus importante dans la carrière de Phelps, le nageur aux 18 titres olympiques. Elle ne correspond pourtant pas à une compétition, mais à son arrestation pour conduite en état d'ivresse après une soirée arrosée dans un casino de Baltimore.

À la suite de cette arrestation - la deuxième pour des faits similaires avec celle à 19 ans après les JO d'Athènes en 2004 -, le sportif le plus titré de l'histoire olympique est resté cloîtré chez lui pendant cinq jours, la plupart du temps en pleurs et prostré sur lui-même. «J'étais dans un endroit particulièrement sombre, je ne voulais même plus vivre», explique-t-il.

Quelques mois plus tôt, Phelps, alors âgé de 29 ans, avait décidé de reprendre, à la surprise générale, sa glorieuse carrière qu'il avait stoppée après les JO de 2012 de Londres, où il avait porté son palmarès olympique à 22 médailles. Sous la direction de Bob Bowman, son entraîneur de toujours, ses premières apparitions en compétition sont encourageantes, mais il conserve son mode de vie de «retraité» : sorties, alcool et jeux d'argent qui ne font pas bon ménage avec la vie de sportif de haut niveau.

L'arrestation pour conduite en état d'ivresse est un électrochoc pour sa famille, son omniprésente mère Debbie en tête, et ses proches. «Qu'est-ce que tu fous de ta vie?» lui lance l'ancien secondeur étoile Ray Lewis (NFL), l'un de ses meilleurs amis.

Poussé par son clan, Phelps décide de suivre un traitement pour soigner ses problèmes d'alcoolisme dans une clinique privée en Arizona. «C'est sans doute le moment où j'ai ressenti la plus grande peur de ma vie», admet le nageur aux 26 titres mondiaux et 36 records du monde.

Durant son séjour, il apprend que la Fédération américaine le prive, en plus de sa suspension de six mois, des Championnats du monde de 2015, qui devaient être son premier grand rendez-vous sur la route de Rio. Après 50 jours dans cette clinique, Phelps est transformé : il a fait une croix sur l'alcool, il s'est réconcilié avec son père, Fred, qui a quitté sa mère lorsqu'il était enfant  - «Je me suis senti abandonné» - et, surtout, il fait la paix avec lui-même.

«J'ai découvert beaucoup de choses sur moi-même que je savais déjà mais que je ne voulais pas gérer, en particulier le fait que je me voyais constamment comme un athlète et jamais comme un être humain.»

Motivation retrouvée

Depuis son séjour dans cette clinique Phelps continue de consulter et participe à des réunions des Alcooliques anonymes. Mais il est un homme apaisé qui épousera l'été prochain, après plusieurs ruptures, la Miss Californie 2010 Nicole Johnson.

Dans les bassins, il a retrouvé la motivation. Alors que se déroulaient sans lui les Mondiaux de 2015 à Kazan (Russie), il participait aux Championnats des États-Unis, où il raflait trois meilleures performances mondiales de l'année (200 m 4 nages, 200 m papillon et 100 m papillon). Il signalait ainsi aux champions du monde 2015 tout frais sacrés qu'il faudrait compter sur lui à Rio.

«S'il continue à s'entraîner comme cela jusqu'en août, il sera au top, il nagera des chronos proches de ses temps en combinaison», prévient même Bowman en référence aux combinaisons de nage désormais interdites qui amélioraient la flottaison et donc les performances.

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