Porzingis, le Letton qui vaut de l'or

Conspué lors de sa sélection au repêchage par... (AP, Frank Franklin III)

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Conspué lors de sa sélection au repêchage par les fans des Knicks, le géant letton Kristaps Porzingis (à droite) a su séduire les difficiles partisans new-yorkais grâce à son jeu agressif.

AP, Frank Franklin III

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Agence France-Presse
Los Angeles

Quatre mois après avoir été accueilli avec le plus grand scepticisme, Kristaps Porzingis a réussi à redonner espoir aux supporteurs des Knicks de New York qui n'ont pas été gâtés par leur équipe ces dernières saisons.

On avait déjà connu mieux comme accueil : en juin dernier, lorsque les Knicks ont annoncé qu'ils choisissaient un pivot letton âgé de 20 ans et complétement inconnu au quatrième rang du repêchage, leurs supporteurs ont conspué copieusement la recrue lorsqu'il a reçu l'accolade du grand patron de la NBA, Adam Silver.

Du haut de ses 2,16 m, le filiforme Porzingis semblait bien fragile pour se frotter aux costauds de la NBA, d'autant qu'il venait de passer trois saisons dans la Liga ACB espagnole sous le maillot de la modeste équipe du CB Séville.

Des huées en cris d'encouragement

Pour expliquer ce scepticisme, les supporteurs des Knicks n'ont eu qu'à évoquer les noms des dernières recrues européennes de leur équipe, comme l'Italien Danilo Gallinari, les Grecs Thanasis Antetokounmpo et Kostas Papanikolaou, sans oublier le Français Frédéric Weis, en 1999, qui n'ont pas laissé un souvenir inoubliable, loin de là.

Mais il en faudrait plus pour décourager Porzingis. «Je veux transformer ces huées en cris d'encouragement», avait-il alors lancé.

Après un été où il a pris du muscle - cinq kilos - et fait ses preuves durant les matchs préparatoires, il a vite trouvé ses marques dans le cinq partant des Knicks. Pour son premier match dans la NBA, le 28 octobre, il a inscrit 16 points et capté 5 rebonds lors d'une victoire de 122-97 à Milwaukee.

Cinq jours plus tard, il a terminé le match contre San Antonio - une défaite de 94-84 - avec un «double double» (13 points et 14 rebonds) et l'adoubement de Tim Duncan. «Il est impressionnant, il est jeune, mais il a tout dans son registre technique», a alors expliqué Duncan, en faisant référence au poste de pivot.

Pas de complexe

Porzingis n'éprouve aucun complexe face aux palmarès des étoiles de la NBA comme LaMarcus Aldridge, de San Antonio, ou encore LeBron James et Kevin Love, le duo de choc de Cleveland, qu'il a contrés ou «postérisés» avec un dunk.

«KP», comme est désigné le Letton, marche sur les traces d'un certain Patrick Ewing, la dernière recrue des Knicks à avoir compilé plus de 40 points et 30 rebonds lors de ses quatre premiers matchs dans la NBA.

Dimanche, contre les Lakers de Kobe Bryant, il a réussi un nouveau «double double» (12 points, 10 rebonds) et les Knicks ont signé leur troisième victoire (99-95) en sept matchs, un bilan qui n'a rien d'époustouflant, mais qui marque un net progrès par rapport à la catastrophique saison 2014-2015.

La pépite du repêchage de 2015

Phil Jackson, le président des Knicks qui a entraîné Michael Jordan et Kobe Bryant avec qui il a remporté 11 championnats de la NBA, le considère comme «le complément idéal» pour Carmelo Anthony.

La vedette des Knicks a bien besoin d'aide : son équipe n'a remporté que 54 matchs lors de deux dernières saisons et affiche pour meilleur résultat depuis 2000 une participation à la deuxième ronde des séries.

Les Lakers, eux aussi en crise, commencent à se mordre les doigts d'avoir laissé passer l'occasion de recruter Porzingis. «C'était la pépite du repêchage de 2015», a reconnu Magic Johnson, la légende des Lakers, après le récital du Letton au Madison Square Garden, dimanche.

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