Le Rouge et Or au pays de Yao Ming

L'entraîneur-chef Jacques Paiement fils et ses joueurs du... (Le Soleil, Erick Labbé)

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L'entraîneur-chef Jacques Paiement fils et ses joueurs du club de basketball Rouge et Or, dont Charles-André Edorh et Alexandre Leclerc, partent pour une aventure de 20 jours en Chine.

Le Soleil, Erick Labbé

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(Québec) Pour se mettre en jambes en vue de leur saison universitaire, les basketteurs du Rouge et Or partent demain pour jouer trois semaines en Chine, où ils affronteront l'équipe de Yao Ming!

L'entraîneur Jacques Paiement fils et ses troupiers de l'Université Laval se retrouvent dans cette aventure avec bonheur, mais bien malgré eux. Un agent brésilien embauché par la Chinese Basketball Association, la grosse ligue chinoise, cherchait cet été des équipes professionnelles prêtes à disputer des matchs hors concours en octobre, toutes dépenses payées.

Une du Brésil, une autre d'un circuit pro mineur aux États-Unis et une troisième... qui s'est désistée. Ledit agent s'est donc tourné vers la Ligue de basketball du Québec élite, la croyant de niveau professionnel. Les champions étant l'équipe Capitale nationale, en réalité la formation d'entraînement estival du Rouge et Or.

«Au début, on trouvait que c'était presque trop beau pour être vrai. Mais en discutant avec l'agent, on s'est assuré qu'on allait être de calibre. Quand on a reçu les billets d'avion, c'est là qu'on y a vraiment cru», explique Paiement, évaluant le prix du voyage à près de 100 000 $.

Juste l'avion Québec-Chine coûte autour de 2500 $ par siège. Ajoutez le vol intérieur là-bas entre Shanghai et Guangdong, les chambres d'hôtel et la nourriture durant une vingtaine de jours pour 16 personnes, 13 joueurs et trois entraîneurs.

À ses 11 joueurs admissibles et disponibles, le vétéran Thibaud Dezutter étant retenu en stage dans le Nord-du-Québec, Paiement ajoute deux joueurs d'expérience à son alignement en Samuel Audet-Sow et Robinson Odoch Opong. Audet-Sow, 35 ans, est un ancien du Rouge et Or et Odoch Opong, 26 ans, a joué dans la NCAA. Les deux sont de Québec et encore très actifs.

Rivaux aguerris

Là-bas, le Rouge et Or croisera le fer avec des rivaux très aguerris. Les Dragons de Jiangsu alignent Greg Oden, choisi premier au repêchage de la NBA en 2007, avant Kevin Durant. Le membre le plus célèbre des Sharks de Shanghai est nul autre que Yao Ming... leur président. Yao a joué pour les Sharks avant de devenir une vedette mondiale chez les Rockets de Houston. Il a racheté son ancienne équipe en 2009 et a pris sa retraite en 2011.

«On ne va pas là-bas juste pour profiter d'un voyage culturel et de vacances payées, assure le coach. Sans parler de gagner des matchs, on est très confiants qu'au plan basket, ça vaut le coup d'y aller et que ce sera bénéfique pour nos joueurs.»

Les représentants de l'UL livreront de 8 à 10 rencontres dans trois villes en 20 jours. «Mettons qu'on ne sait pas trop à quoi s'attendre. Ce sera un bon moyen de travailler notre force de caractère», affirme l'ailier Alexandre Leclerc.

Certains de ses coéquipiers prendront l'avion pour la première fois, comme l'ailier Charles-André Edorh. «Ça va être vraiment gros», résume le gaillard de 6' 6'' et 206 lb, enchanté à cette perspective.

Paiement et ses joueurs d'alors avaient vécu le même genre d'expérience au Maroc, en 2010, affrontant des équipes françaises pro B. L'entraîneur estime le calibre des formations chinoises similaires.

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