Phelps et Bolt, icônes olympiques absolues

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Dans la natation, Michael Phelps est unique par sa longévité.

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Agence France-Presse
Paris

Tout en haut de l'Olympe, l'Américain Michael Phelps et le Jamaïcain Usain Bolt ont survolé les Jeux de Rio - comme ceux de Pékin et de Londres auparavant - en icônes absolues de leur sport.

Quel que soit l'endroit, la première semaine, c'est toujours Phelps qui se jette à l'eau. Toujours, car le calendrier des Jeux olympiques en décide ainsi, avec la natation en ouverture.

Mais cette fois, la piscine olympique de Rio est passée par toutes les couleurs - au sens propre comme au sens figuré - grâce notamment aux exploits du «Kid» de Baltimore.

Champion, idole, père... Phelps a déroulé à Rio les visages de sa vie, riche et complexe, avec un degré d'intimité jamais atteint auparavant.

«En arrivant à la piscine, je n'étais pas loin de craquer; le dernier échauffement, la dernière fois que j'enfilais une combinaison, que j'entrais devant un public, que je représentais mon pays», a-t-il reconnu après sa dernière course. «C'est fou, c'est un sentiment tellement meilleur qu'il y a quatre ans. Je me suis retenu sur le podium, mais il y a quelques larmes qui ont coulé. Je ne peux pas être plus heureux, ça se termine si bien.»

L'âge de la maturité, peut-être? Phelps a en tout cas gardé un joli secret durant la quinzaine: il s'était marié en toute discrétion deux mois avant les JO, avec sa petite amie depuis 2007, Nicole Johnson, qui est aussi la mère de son fils Boomer, né le 5 mai dernier.

En une semaine, le roi Phelps a ajouté cinq médailles d'or et une d'argent à son palmarès record (28 médailles olympiques, dont 23 d'or). Parti à la retraite après Londres, il avait replongé pour échapper à l'alcool et à la dépression. Cette fois, il l'a juré : il ne sera pas à Tokyo en 2020.

Dans la natation, Phelps est donc unique par sa longévité: premiers jeux à Sydney en 2000 à l'âge de 15 ans, où il n'avait pas remporté de médaille, suivis de quatre JO monstrueux: six médailles d'or à Athènes en 2004, huit à Pékin en 2008, quatre à Londres en 2012 et cinq de plus à Rio.

Neuf finales, 200 secondes

La longévité, c'est aussi ce qu'il faudra retenir d'Usain Bolt, la supervedette du sprint. Paradoxal pour un athlète qui n'aura eu besoin que de 200 secondes dans sa carrière pour collecter neuf médailles d'or, en neuf finales.

Contrairement à Phelps, Bolt n'a pas encore raccroché. Mais 2017 sera sa dernière année, qui devrait ressembler à s'y méprendre à la tournée d'adieu d'une vedette rock.

«Ce ne sera pas aussi intense que les années précédentes [...] cette saison sera essentiellement destinée à mes admirateurs», a d'ores et déjà expliqué «l'Éclair», même si l'année culminera avec les Mondiaux, du 5 au 13 août à Londres.

«Il n'y avait eu personne comme lui depuis Muhammad Ali en termes de faculté à capter l'imagination des foules. Si vous m'aviez dit en 2008 que ce gars allait faire tout cela... La différence entre le bon et le super athlète, c'est la longévité. Et Bolt a cette longévité», a déclaré Sebastian Coe, président de la Fédération internationale d'athlétisme, lui-même double champion olympique sur 1500 m (en 1980 à Moscou et en 1984 à Los Angeles).

Neuf fois médaillé d'or aux Jeux, Bolt a rejoint le Finlandais Paavo Nurmi, fondeur des années 1920, et l'Américain Carl Lewis, sprinteur et sauteur en longueur de la fin du XXe siècle, au rang d'athlète le plus titré de l'histoire des JO en athlétisme.

Un «triple triple» époustouflant: neuf médailles d'or qui se réduiront toutefois à huit à cause du contrôle positif a posteriori de Nesta Carter dans le relais 4 x 100 m de Pékin.

Mais même cette perte programmée ne semble pas le rattraper: «Ça ne changera en rien mon héritage. Je serai déçu bien sûr de perdre cette médaille, mais c'est la vie. Que voulez-vous faire?»

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