Un coeur de champion

Ivonette Balthazar, 66 ans, a reçu le coeur... (AFP)

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Ivonette Balthazar, 66 ans, a reçu le coeur de Stefan Henze, un entraîneur allemand de canoë et médaillé d'argent à Athènes en 2004, qui est décédé dans un accident de la route à Rio durant les JO.

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Agence France-Presse
Rio de Janeiro

La Brésilienne Ivonette Balthazar, 66 ans, se tapote la poitrine où le coeur transplanté d'un entraîneur olympique allemand bat fort : «Le petit moteur est là-dedans.»

Trois mois après la longue et complexe intervention chirurgicale, en pleins Jeux olympiques de Rio, cet été, Mme Balthazar est surprise d'être en vie et pleine de reconnaissance. Bien que l'impressionnante cicatrice qui parcourt son thorax commence à s'estomper, l'émotion la submerge quand elle pense à cet inconnu à qui elle doit la vie.

La santé de cette sexagénaire bascule après un infarctus en novembre 2012. Il y a quelques mois, encore, elle pouvait à peine marcher ou parler. «J'étais désespérée», raconte-t-elle lors d'un entretien dans son petit appartement coquet de Rio de Janeiro.

Les Jeux débutent alors avec l'arrivée de milliers de touristes et d'athlètes du monde entier. Parmi eux se trouve Stefan Henze, entraîneur allemand de canoë de 35 ans, qui avait remporté l'argent à Athènes en 2004. Cet ancien champion du monde de la discipline décède dans un accident de la route à bord d'un taxi à Rio. Peu après, Ivonette reçoit un appel.

Conformément à la loi brésilienne, les hôpitaux ne peuvent pas révéler l'identité du donateur, mais la mort de l'Allemand ayant fait grand bruit, la famille de cette femme ne tarde pas à faire le lien. «Quand je suis seule, je mets ma main sur le coeur et je me dis : "Mon dieu, ce jeune homme m'a rendu la vie"», raconte Ivonette Balthazar.

Travailleuse acharnée

Cette ancienne fumeuse était la responsable de sa propre agence de ressources humaines. La vie n'était que «travail, travail et travail», dit-elle. L'infarctus la frappe alors, entraînant une dégradation de sa condition physique. Son coeur ne battait plus qu'à 49 pulsations par minute. Il s'était presque arrêté.

En janvier 2015, elle intègre la liste d'attente pour une greffe de coeur à la huitième place. S'en suit une série d'examens pour confirmer qu'elle pouvait subir une transplantation. En mai de cette année, alors que le combat contre la mort était chaque jour plus difficile, elle parvient à la première place. «Je n'étais pas en conditions de faire quoi que ce soit, ni parler, ni respirer.»

Tous les mercredi et vendredi, l'hôpital l'appelle pour prendre de ses nouvelles. «Mais ils ont appelé un lundi et m'ont dit : "Venez à l'hôpital, on a un coeur pour vous"». Terrifiée, elle entre dans le bloc opératoire le 15 août. À son fils Fabio et sa fille Renata, elle se dit «prête pour mourir».

Même si elle a encore du mal à manger, des problèmes de coordination et porte un masque chirurgical pour protéger son système immunitaire fragile, elle se remet rapidement. «Ma santé a totalement changé. Je ne pourrais pas être là en train de parler.»

Trois autres greffés

L'an prochain, elle prévoit même de participer à une course avec d'autres personnes ayant subi une greffe. Elle le voit comme un hommage au sportif qu'était Stefan Henze, qui a aussi sauvé la vie de trois autres personnes malades en donnant son foie et ses deux reins. 

Ivonette Balthazar a envoyé une lettre de remerciements à la famille de l'entraîneur à travers le consulat allemand et aimerait «prendre sa mère dans les bras». Mais on lui a répondu qu'elle «n'était pas prête émotionnellement» pour un contact plus direct.

Malgré ça, elle pense énormément à son donateur. «J'ai cherché des informations sur lui, mais je n'ai pas trouvé grand-chose. J'ai trouvé des choses sur sa vie professionnelle, mais pas sur le côté personnel. J'aimerais en savoir plus. Je sais que c'était une personne joyeuse, animée. Je dois faire très attention à ce coeur», promet-elle.

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