500 milles d'Indianapolis: les ingrédients d'un mythe

Les pilotes en lice pour la 100e édition... (AP, Darron Cummings)

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Les pilotes en lice pour la 100e édition des 500 milles d'Indianapolis ont posé vendredi sur le «Yard of Bricks» en compagnie de l'immense trophée Borg-Warner.

AP, Darron Cummings

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Thomas Bach
Agence France-Presse
INDIANAPOLIS

Des traditions, des vitesses folles, des spectateurs en grande quantité... Les 500 milles d'Indianapolis est une course légendaire du sport automobile, qui fêtera sa 100e édition dimanche. Voici les ingrédients du mythe.

  • Un engouement immense
«C'est la plus grande arène au monde, l'événement sportif qui rassemble la plus grande foule. On est un peu des gladiateurs dans l'arène», s'enthousiasme l'actuel leader français du championnat d'Indycar, Simon Pagenaud. Il n'est pas passé loin d'une grosse performance l'an passé, mais a été trahi par sa mécanique.

Pour le jour de la 100e course retransmise dans le monde entier, les 390 000 billets ont trouvé preneur. La course se déroulera à guichets fermés et la ville organisera une diffusion sur écran géant pour les nombreux laissés pour compte.

«Tout un État et toute une ville vibrent pour la course, comme ça peut être le cas au Mans ou à Monaco», apprécie le Français Sébastien Bourdais, bien placé pour comparer puisqu'il a participé à ces trois courses mythiques.

«Il y a la course, les qualifications qui se déroulent une semaine avant, on a la parade. Ça dure deux semaines!» souligne le pilote Helio Castroneves. «C'est très spécial pour tout le monde, mais à la fin, il n'y a qu'un seul vainqueur», a lancé en forme de défi le Brésilien, lauréat en 2001, en 2002 et en 2009. Il peut rejoindre Rick Mears, A.J. Foyt et Al Unser Sr,tous trois quadruples lauréats, au sommet de la hiérarchie.

  • Des vitesses folles
Plus de 370 km/h (230 milles/heure) de moyenne sur 2,5 milles : à lui seul, ce chiffre, celui de la pole position du Canadien James Hinchcliffe cette année, a de quoi donner une idée des vitesses folles que peuvent atteindre les monoplaces sur l'ovale d'Indianapolis. À la limite de toucher le muret de l'ovale à chaque instant, les pilotes ressemblent ainsi à des funambules.

«C'est en permanence. Sur un circuit routier, on est plus relax, c'est plus facile d'être en contrôle. Ici, on est à la limite de ce que la voiture nous donne», détaille Pagenaud. On est sur une ligne très fine. Ça ressemble plus au pilotage d'un avion de chasse, comme une démonstration de la patrouille de France, les uns à côté des autres. C'est plus ça que de conduire une voiture de course. Ça demande du coeur, beaucoup de contrôle, de confiance en soi, et une voiture bien réglée.»

  • Des traditions
Tous les pilotes à qui l'on demande pourquoi cette course est légendaire commencent par répondre : «L'histoire qui va avec.» «C'est juste comme les 24 Heures du Mans ou le Grand Prix de Monaco. Pour moi, ce sont trois courses que l'on peut comparer», schématise  Castroneves, triple vainqueur (2001, 2002, 2009).

«Vous pouvez construire, si vous voulez, le plus beau circuit au monde demain, mais vous ne pouvez pas acheter l'histoire. Les circuits européens ont vu le jour dans les années 50, ici c'est en 1911, très peu peuvent en dire autant», abonde Hinchcliffe.

De cette histoire plus que centenaire sont nées de nombreuses traditions contribuant au mythe. Il y a d'abord l'immense trophée Borg-Warner, de hauteur d'homme, le «Yard of Bricks», ce bout de piste entièrement en briques avant la ligne d'arrivée, dernier vestige de la piste originale.

Autres éléments du mythe, la chanson Back Home Again in Indiana entonnée depuis 1946 avant la course. Et enfin, pour celui qui la termine en tête : pas de bouteille de champagne. Le vainqueur devra boire du lait, car c'est la tradition depuis 1936. En 2016, le champion a le choix entre... entier et demi-écrémé. Indianapolis évolue aussi avec son temps.

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