Phelps nage dans le bonheur

Michael Phelps s'est réconcilié avec lui-même et avec... (AFP, Alex Menendez)

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Michael Phelps s'est réconcilié avec lui-même et avec sa fabuleuse carrière. Il ne touche plus une goutte d'alcool, est fiancé à une ancienne Miss Californie qui lui donnera un fils en mai et s'entraîne avec assiduité en vue des JO de Rio en août.

AFP, Alex Menendez

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Rebecca Bryan
Agence France-Presse
Los Angeles

À cinq mois des Jeux olympiques de Rio, Michael Phelps n'a, de son propre aveu, jamais été aussi heureux. Bientôt marié, futur papa, le sportif le plus titré de l'histoire olympique s'est réconcilié avec lui-même et avec sa fabuleuse carrière.

Il a fallu à Phelps faire ses cartons il y a quelques mois pour se rendre compte, enfin, de tout ce qu'il avait accompli dans les bassins de natation du monde entier. Lors de ce déménagement de Baltimore à Tucson, pour suivre son entraîneur de toujours Bob Bowman, nommé à la tête du programme de natation de l'Université d'Arizona, le nageur de 30 ans a remis la main sur quelques-unes de ses médailles et de ses trophées.

«Durant toute ma carrière, j'allais d'une compétition à une autre, d'un championnat à un autre, d'un record à un autre», a-t-il confié cette semaine à Los Angeles lors d'une conférence de presse réunissant les principaux espoirs américains de médailles pour Rio. «Beaucoup de choses se sont passées dans une sorte de brouillard, nous nous projetions constamment dans l'avenir», a reconnu le nageur aux 18 titres olympiques.

«Et pour la première fois, j'ai pu me retourner et regarder ce que j'avais accompli dans ma carrière. J'ai réalisé que je pouvais être fier de moi», a admis le phénomène de la natation, qui collectionne 39 records du monde, dont 7 encore d'actualité, et 77 médailles dans les grands rendez-vous, dont 61 en or.

Signe supplémentaire qu'il est bien dans sa peau, Phelps n'aurait jamais fait de telles confidences lors de sa «première» carrière, où il limitait ses rapports avec la presse au strict minimum et ne se sentait bien que dans l'eau.

Un revenant

À bien des égards, Phelps est un revenant. Il a mis un terme à sa carrière en 2012 après les JO de Londres où il avait conquis quatre titres et deux médailles. «J'étais carbonisé, je ne voulais plus entendre parler de natation, d'entraînement», a-t-il rappelé.

Début 2014, il a toutefois replongé. D'abord pour voir où il en était et, très rapidement, pour aller à Rio. Mais après un retour prometteur, Phelps a été rattrapé par un autre de ses vieux démons. En septembre 2014, il est interpellé pour la deuxième fois de sa carrière pour conduite en état d'ivresse et la Fédération américaine de natation lui inflige une longue suspension, le privant des Mondiaux de 2015 à Kazan (Russie).

Déprimé au point de songer au suicide, il fera un séjour dans un centre de désintoxication, où il entame sa réconciliation avec lui-même, avec son père, si absent, et avec son passé. «Ce que j'ai vécu a été difficile. On me demande souvent si je voudrais changer quelque chose dans tout ce qu'il m'est arrivé. Non, car tout arrive pour une raison, ces expériences m'ont permis de mûrir», a-t-il insisté.

«Ma vie maintenant est plus libre, plus heureuse, comme si un poids énorme avait disparu de mes épaules», a souri Phelps.

Ses fiançailles avec Nicole Johnson, une ancienne Miss Californie qui lui donnera un fils en mai, l'ont aussi transformé. Il ne touche plus une goutte d'alcool et s'entraîne avec assiduité et sans le moindre écart, alors que sa préparation pour les JO de 2012 avait été un calvaire.

S'il refuse de révéler les distances qui seront à son programme lors des sélections américaines en juillet et - si tout se passe bien - à Rio en août, Phelps ne fait aucun mystère de ses ambitions. «J'ai faim, je ne laisse rien au hasard, à l'entraînement, je veux régler les petits trucs qui font la différence entre gagner une médaille d'or et la perdre.»

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