(Encore) l'année de Serena Williams

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À 34 ans, Serena Williams poursuit son outrageuse domination du circuit de tennis féminin. L'Américaine a ajouté trois titres du grand chelem en 2015, portant sa récolte en carrière à 21 titres majeurs.

AP, Michel Euler

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Associated Press
New York

Serena Williams a passé une bonne part de 2015 à faire dévier les questions à savoir si elle allait rafler chaque trophée majeur. Après en être venue si près, elle peut maintenant reconnaître que cela avait une grande importance pour elle.

«Je le voulais, mais en gagner un seul [tournoi du grand chelem], c'est déjà assez difficile comme ça. Et quand tout le monde veut être celle qui vous fait trébucher, c'est encore plus dur», a-t-elle dit avec le sourire. «Je déteste perdre, encore plus que j'aime gagner. C'est ce qui me nourrit.»

Sa soif de victoires a souvent été évidente, comme la puissance de son service et l'excellence de son jeu global. Elle est presque devenue la première raquette en plus de 25 ans à remporter tous les tournois majeurs d'une saison.

Vendredi, l'agence de nouvelles Associated Press l'a déclarée l'athlète féminine de l'année, au terme d'un scrutin mené auprès d'éditeurs et de directeurs de nouvelles.

La Californienne de 34 ans est ainsi honorée pour la quatrième fois de sa carrière, après 2002, 2009 et 2013. Williams a obtenu 50 votes de première place et 352 points, devançant la joueuse de soccer Carli Lloyd, qui a recueilli 14 votes de première place (243 points). Lloyd a réussi un tour du chapeau en finale de la Coupe du monde féminine, aidant les États-Unis à triompher 5-2 contre le Japon.

La vedette féminine du Ultimate Fightfing Championship Ronda Rousey a pris le troisième rang, juste devant celle qui l'a vaincue le mois dernier, Holly Holm. La joueuse de basketball Breanna Stewart, de l'Université du Connecticut, a pris le cinquième rang.

La vedette féminine du Ultimate Fightfing Championship Ronda... (Associated Press) - image 2.0

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La vedette féminine du Ultimate Fightfing Championship Ronda Rousey a pris le troisième rang.

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Freinée par Vinci

Sa quatrième consécration comme athlète féminine de l'année permet à Williams de rejoindre une ancienne vedette du tennis, Chris Evert. Seule Babe Didrikson a remporté plus de fois cet honneur, elle qui a gagné en 1932 pour son excellence en athlétisme et cinq fois, entre 1945 et 1954... comme golfeuse.

Williams a prévalu en Australie sur une surface dure, en janvier, à Roland-Garros sur terre battue, en juin, et à Wimbledon sur gazon, en juillet. Le seul grand tournoi qui lui a échappé a été Flushing Meadows, où Roberta Vinci l'a battue en demi-finale.

Williams a montré une fiche de 53-3, a dominé la WTA avec cinq titres et a toujours occupé le premier rang du tennis féminin.

L'année n'a pas toujours été facile, notamment à Paris, où elle combattait une grippe et un coude droit endolori. Elle y a échappé quatre fois le premier set.

«Mon coude me torturait, mais il faut se battre et ne jamais abandonner, a dit Williams. Ça sonne cliché d'entendre ça, mais vous vous dites : "Je vais au moins essayer, et on verra bien ce qui va se passer."»

À Wimbledon, elle est venue à deux petits points d'être éliminée au troisième tour par la Britannique Heather Watson, avant de se ressaisir pour compléter une semaine plus tard le «Serena Slam», une séquence de quatre titres majeurs de suite. À 34 ans, elle est devenue la joueuse la plus âgée à remporter un tournoi du grand chelem depuis le début de l'ère moderne du tennis, en 1968.

D'ailleurs, Evert n'a pas manqué de souligner à quel point elle est impressionnée par la cadette des soeurs Williams. «J'ai pris ma retraite à 34 ans, et lors de mes trois dernières années, j'avais des problèmes à me motiver à me rendre sur le court. C'est ce qui m'impressionne le plus : au-delà de ses performances, Serena réussit à combiner passion du jeu et soif de vaincre.»

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