Le train avant l'avion

BILLET / La ministre fédérale du Revenu national, la Gaspésienne Diane... (Collaboration spéciale Gilles Gagné)

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Gilles Gagné

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Le Soleil

BILLET / La ministre fédérale du Revenu national, la Gaspésienne Diane Lebouthillier, a démontré une faible capacité de compréhension de son électorat à la suite de sa mésaventure de transport avant Noël - il lui a fallu 48 heures pour revenir à domicile - quand elle a conclu que sa priorité consistait désormais à doter sa circonscription d'un aéroport régional.

Elle lance un débat dont la Gaspésie peut se passer, parce qu'elle favorise un aéroport à Grande-Rivière, ville voisine de son village qui n'est pas desservie par une ligne aérienne, contrairement aux aéroports de Bonaventure (Pascan) et de Gaspé (Air Canada Jazz).

Elle oublie que l'avion restera, sans révolution de la carte des tarifs aériens québécois, un mode de transport servant une proportion assez limitée de voyageurs.

Même des défenseurs du transport aérien, comme Ambroise Henry, un administrateur ayant longtemps siégé au Comité de desserte aérienne de la Baie-des-Chaleurs, jugent que l'enjeu premier est le retour du train de passagers de VIA Rail.

Mme Lebouthillier se lance contre un mur en priorisant le choix d'un aéroport régional, a dit M. Henry au voisin de circonscription de Mme Lebouthillier à la Chambre des communes, Rémi Massé, d'Avignon-La Mitis-Matane-Matapédia, en consultations prébudgétaires.

Avec trois trains hebdomadaires, Via Rail transportait environ 29 000 passagers par an entre 2008 et 2011. C'est plus qu'Air Canada Jazz et Pascan avec 20 vols hebdomadaires à Gaspé et Bonaventure. Quand Via Rail desservait la Gaspésie quotidiennement, l'achalandage approchait 50 000 personnes.

Même si le billet de train n'est pas modique, il reste deux à trois fois moins cher que le billet d'avion. Le train convient mieux aux jeunes familles, aux retraités et à la majorité des gens d'affaires.

Mme Lebouthillier voyage en avion. Comme préfète de la MRC du Rocher-Percé entre 2010 et 2015, ses déplacements étaient remboursés. Elle vit dans un monde privilégié.

De son propre aveu, cela fait de nombreuses années qu'elle n'a pas pris le train, dont le service est suspendu depuis 2013 entre Matapédia et Gaspé en raison de l'état de certains ponts. Elle dit que le confort laissait à désirer.

Lors de son périple du 17 au 19 décembre, elle est sortie de sa nuit en autocar «tellement raquée» qu'elle avait «l'impression que l'autobus m'avait passée sur le dos». Air Canada Jazz ne pouvant atterrir à Gaspé en raison d'un plafond nuageux trop bas, elle avait passé une première nuit aux Îles de la Madeleine.

Elle a trouvé que «ça n'a de bon sens, des gens de 75 ans» voyageant la nuit en autocar entre Montréal, Québec et la Gaspésie, le seul trajet ouest-est d'Orléans Express depuis un an.

Bienvenue dans le vrai monde, Madame. La révolution des tarifs aériens n'arrivera pas rapidement. Plus de 700 kilomètres séparent Montréal de Matapédia et Cap-Chat, ou plus de 1 000 pour arriver à Gaspé, selon qu'on passe du côté nord ou du côté sud.

Le train de passagers ne va pas du côté nord. Il faut donc y protéger le service d'autocars, l'améliorer. Le côté sud, plus peuplé, a besoin des trois modes de transport, dont le train en priorité, puisqu'il est possible de dormir dans un lit ou dans un siège, de manger, de marcher et de prendre une douche dans les trains de VIA.

La pluralité des modes constitue aussi la façon sûre de bien servir la clientèle et de ne pas la livrer aux abus tarifaires des transporteurs.

En campagne électorale, Diane Lebouthillier avait établi ses priorités : «l'autobus avant l'avion, et l'avion avant le train». On dira qu'elle a été élue, mais elle a grandement bénéficié de la «vague rouge». Elle doit modifier son ordre de priorités, l'adapter à la réalité régionale.

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