Robots recherchés, humains s'abstenir

Un robot présenté à la foire du tourisme... (Agence France-Presse, Tobias Schwarz)

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Un robot présenté à la foire du tourisme ITB à Berlin.

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(Québec) ÉDITORIAL / Il y a des tournants, dans l'histoire de nos sociétés, où le changement technologique se produit brusquement et entraîne des contrecoups brutaux, parfois positifs, parfois douloureux.

Quand on regarde l'explosion des technologies de l'information, on peut comparer leur impact à l'arrivée de l'imprimerie, parce que l'informatique, tout comme l'invitation de Gutenberg, a permis de démocratiser autant l'accès à la connaissance que sa production et, surtout, sa reproduction.

Mais le pouvoir du numérique ne s'arrête pas là. L'utilisation de cet outil dans l'automatisation des processus aura un impact dont l'ampleur pourrait se comparer à ce qu'a connu le monde pendant la révolution industrielle. Cette période, au tournant du XVIIIe siècle, où le monde a connu une transition de la production manuelle à la production mécanique.

L'humain et la machine se sont alors mariés, pour le meilleur et pour le pire. Le meilleur étant une hausse du revenu, une croissance de l'économie; le pire étant un travail abrutissant en usine, un asservissement du travailleur à l'outil de production, au capital et une migration forcée du monde rural vers le monde urbain.

La révolution que connaîtra notre siècle sera de la même veine, mais elle aura un effet inédit, et inquiétant, parce que dans un proche avenir, tant la machine que le capital pourront se passer de la force de travail de l'individu pour produire des biens, des services, donc une plus-value économique.

Le mois dernier, Foxconn, le géant de la fabrication d'appareils numériques, notamment ceux de la compagnie Apple, a annoncé que 60 000 emplois, plus de la moitié de la main-d'oeuvre dans son usine de Taiwan, seront remplacés par des robots. Les progrès dans le domaine de l'intelligence artificielle sont les premiers responsables de cette nouvelle réalité.

Cette semaine, le Brookfield Institute for Innovation + Entrepreneurship (BII+E) de l'Université Ryerson, a publié une étude sur l'influence qu'aura l'automatisation sur l'emploi au Canada (The Talented Mr. Robot). L'auteur de l'étude, Greig Lamb, donne l'exemple de plusieurs convois de camions de fabricants européens qui ont effectué, en avril, un périple à travers le vieux continent. Les camions de Volkswagen ont franchi 2000 kilomètres et 4 frontières.

Le Canada compte 262 000 conducteurs de camion, ajoute-t-il. L'automatisation et l'intelligence artificielle progressent à pas de géant et leur impact ne se limitera pas au seul secteur du transport. Selon l'étude du Brookfield Institute, plus de 40 % des tâches pour lesquelles des humains sont payés aujourd'hui pourraient être automatisées d'ici une vingtaine d'années avec les technologies déjà disponibles.

Ces emplois ne seront pas tous éliminés pour autant, dans plusieurs cas, la présence ou la contribution d'un humain sera encore requise, mais il faut s'attendre à des perturbations dans un ou deux décennies au plus.

Il y a un message à l'intention du monde des affaires, des gouvernements et des écoles dans ces données. Il faut commencer à identifier les secteurs et les types d'emplois qui risquent d'être les plus touchés et ceux qui, à l'inverse, verront la demande croître.

Cette question devrait être abordée dans le cadre de la stratégie numérique que prépare la ministre Dominique Anglade. L'avenir risque de s'écrire en langage de programmation, et plus vite nos écoles les intégreront dans la formation, mieux nous serons préparés aux changements.

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