Qui ne risque rien n'a rien

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(Québec) Prometteuse, l'entente entre le gouvernement et la Caisse de dépôt et placement qui se lance dans la construction et la gestion d'infrastructures publiques au Québec? Entre l'optimisme débordant de Philippe Couillard et de Michael Sabia et le pessimisme de l'opposition, c'est sans doute là que les déposants à la Caisse et les usagers du transport collectif trouveront la réponse la plus juste. Prudence.

À écouter mardi le premier ministre et le président de la Caisse, on aurait cru que les deux hommes venaient de faire la trouvaille du siècle. Aux prises avec des finances aussi précaires que certaines infrastructures québécoises, M. Couillard venait de trouver la manne qui lui permettrait de doter Montréal d'installations modernes dignes des plus grandes villes du monde, et ce, sans alourdir la dette publique.

Qui plus est, ces infrastructures contribueront à augmenter la productivité et serviront de leviers économiques pour tout le Québec. De la musique pour M.Couillard mais aussi pour tous les Québécois en cette période de morosité.

M. Sabia n'était pas en reste. Son modèle novateur servira tout le monde et sera exporté. Le rendement sera stable et attrayant. Les deux projets montréalais, le système léger sur rail du pont Champlain et le train de l'Ouest, seront réalisés dans les échéanciers et les coûts prévus, et les trains seront à l'heure. «Chaque fois que vous allez monter à bord d'un système de transport géré par la Caisse, vous serez en train de consolider votre retraite.» Il compte sur le volume. Tout marchera rondement.

Évidemment, aucun des deux hommes ne voit de difficulté à respecter l'indépendance de la Caisse. Pas d'interférence, pas de pression politique. Aucun nuage à l'horizon. Comme si l'étanchéité était parfaite. Comme si les dirigeants étaient infaillibles. L'histoire récente prouve pourtant le contraire. La Caisse a affiché un rendement négatif de 25 % en 2008 après ses déboires dans l'achat de papier commercial adossé à des actifs. Quelques années plus tôt, elle a erré dans l'industrie de la mode.

Pour être aussi optimistes que MM.Couillard et Sabia, les déposants à la Caisse devront connaître la proportion qu'occuperont les projets du type de ceux de Montréal dans l'ensemble du portefeuille des infrastructures de l'institution. La qualité des gens qui vont mener ces projets et leur capacité de faire un suivi serré sont aussi importantes. Les déposants devront également s'assurer que les règles du jeu ne changeront pas avec l'arrivée d'un nouveau gouvernement.

Le créneau des infrastructures a été payant pour la Caisse. Le rendement moyen annuel a été de l'ordre de 17 % ces quatre dernières années. Reste à voir si elle peut faire aussi bien, voire mieux, avec un modèle où elle est propriétaire et gestionnaire d'activités de transport.

Certes, il y a des incertitudes. Mais pas au point de parler de risque grave, d'attrape-nigaud et de catastrophe comme le fait le Parti québécois.

On assiste cependant à un certain désengagement de l'État qui confie à un tiers - la Caisse et ses déposants - le financement et la construction d'infrastructures publiques. Or, il faudra tout probablement dégager encore des fonds publics pour maintenir des tarifs qui ne feront pas fuir les clients et qui assureront la rentabilité des opérations. Le transport collectif est en effet subventionné.

D'un côté, les déposants qui exigeront que leur investissement soit rentable, et de l'autre, les usagers qui réclameront de payer le moins cher possible pour profiter de transports modernes. Il y a risque d'accrochages mais il est sûrement possible de le limiter.

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