Le salut passe-t-il par Montréal?

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(Québec) Certains ont dû tiquer cette semaine en entendant l'ex-ministre libéral des Finances, Raymond Bachand, dire que le gouvernement devait faire de Montréal sa priorité puisqu'elle est la locomotive de l'économie du Québec. Et les autres villes, et les autres régions? La nécessité de revamper la locomotive ne doit pas faire oublier que de bons wagons sont aussi essentiels pour que l'économie roule rondement et que les hommes et les femmes, partout au Québec, vivent dignement et pleinement.

Le plaidoyer en faveur de la métropole de M. Bachand et de l'Institut du Québec qu'il préside arrive certes à point pour Montréal où 1000 citoyens engagés discuteront lundi d'une centaine de projets à réaliser pour donner un nouvel élan au Grand Montréal et rendre la «région» plus prospère.

Le discours de M. Bachand risque cependant d'avoir une autre résonnance ailleurs au Québec. Non pas que l'ex-ministre ait tort d'affirmer que tout le Québec peut tirer profit du fait que Montréal devienne plus dynamique et plus prospère. C'est plutôt que dans le contexte politique, économique et budgétaire actuel, ce message, maintes fois répété depuis 2006, risque de passer encore plus difficilement.

L'Institut souhaite un changement de paradigme. Il recommande notamment «d'adopter une stratégie qui privilégie l'intérêt économique supérieur du Québec en identifiant certains secteurs prioritaires et en évitant le saupoudrage généralisé d'aides publiques».

Hors des grands centres, plusieurs ont présentement le sentiment de se faire déposséder de leurs lieux de décision, de perdre une prise sur leur développement, d'assister à une centralisation et de voir disparaître des services et des «jobs». Économie au ralenti, réorganisation et changement de gouvernance dans le secteur de la santé, avenir incertain des commissions scolaires, abolition des conférences régionales des élus (CRE), transformation des centres locaux de développement (CLD), compressions budgétaires dans les services publics mettant en péril de bons emplois. Et le gouvernement, qui coupe partout pour équilibrer les finances publiques, devrait prioriser Montréal et compter qu'un investissement dans la métropole rendra plus riches les gens de Québec, de Rimouski, de Sept-Îles, de Saint-Georges et de Gaspé? Plus facile à dire qu'à faire.

En théorie, cela va bien.M. Bachand et l'Institut du Québec s'appuient notamment sur une étude du Conference Board pour démontrer le rôle important des grandes villes dans la croissance économique du pays. En 2013, la région de Montréal a généré plus de 53 % du PIB du Québec et elle représente 48,9 % de la population de la province. Le coefficient de convergence de Montréal - son effet locomotive pour les autres municipalités - serait plus de deux fois supérieur à celui de la ville de Québec et presque trois fois à celui de Toronto. Si Montréal avait enregistré une croissance annuelle moyenne plus élevée ces dernières années, tout le Québec serait plus riche. Convaincu?

Dans une étude économique publiée l'an dernier «Montréal: être une métropole est un travail à temps plein», Desjardins notait aussi que l'avenir des économies passe de plus en plus par les villes, car c'est à ce niveau que les batailles pour attirer les investissements se jouent. «Toutefois, ces dernières ont besoin des autres régions dont proviennent nombre de biens et de services qui leur sont propres et qui ne sont pas produits par les métropoles.» Quelques mois plus tard, Desjardins mettait aussi en perspective la contribution des 17 régions du Québec à la croissance économique. «Les grands pôles peuvent jouer leur rôle grâce à la contribution des autres régions.»

Bref, convergence et complémentarité. D'où l'importance de ne pas alimenter d'inutiles rivalités. Montréal a le premier rôle, mais chaque région a un rôle à jouer.

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