Les milliards cachés du gouvernement Couillard

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Le premier ministre du Québec, Philippe Couillard

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Jeudi, le gouvernement Couillard présentera son deuxième budget et devrait annoncer en grande pompe le retour à l'équilibre budgétaire. Sous le couvert du déficit zéro, ce budget camouflera en réalité un surplus d'environ 1,6 milliard $. Dans le contexte actuel d'austérité et de sous-financement, ce surplus devrait être réinvesti dans les services publics, notamment en santé et en éducation.

La définition actuelle de «solde budgétaire au sens de la Loi sur l'équilibre budgétaire» a pour effet de donner une image faussée de la réalité des finances publiques du Québec. Si l'on se fie aux estimations de la dernière mise à jour économique de novembre, le surplus réel de 1,6 milliard $ qui sera réalisé par le gouvernement disparaîtra à la suite de l'inclusion, sous forme de dépenses, d'un versement équivalent au Fonds des générations. 

Les prévisions pour les cinq prochaines années annoncent une hausse importante de ces versements au Fonds des générations à plus de 3 milliards $. Il est primordial que les documents budgétaires reflètent le fait que les futurs «déficits zéro» cacheront en fait des surplus importants qui seront affectés exclusivement au remboursement de la dette. Cette décision éminemment politique ne peut être dissimulée derrière un automatisme budgétaire. Dans le contexte où plusieurs services et programmes sont remis en question et où l'on demande d'importants sacrifices aux employées et employés de l'État, la population est en droit de débattre des priorités dans l'affectation de ces surplus.

Un retard en santé et en éducation

Pour appuyer sa volonté de réduire la taille de l'État, le gouvernement cultive la fausse image de «lourdeur» de notre État. Pourtant, si l'on regarde les dépenses par habitant de l'ensemble des administrations publiques sur le territoire du Québec, fournies par Statistique Canada, on constate qu'elles s'élèvent à 18 381 $, comparativement à une moyenne de 18 815 $ pour l'ensemble du Canada.

Les données montrent des retards importants en termes de financement dans les réseaux de l'éducation et de la santé. Si l'on se compare avec les provinces voisines, on constate que le Québec consacre moins de ressources à la santé et à l'éducation pour chaque citoyenne et citoyen. En santé, Québec investit 3139 $ par habitant, alors que la moyenne des autres provinces est de 3568 $. Il s'agit donc d'un manque à gagner de plus de 400 $ par personne, ou de près de 3 milliards $ pour le réseau de la santé québécois. En éducation, le Québec consacre 2542 $ par habitant alors que les autres provinces n'investissent en moyenne 2807 $ par personne.

=> Dépenses des administrations provinciales et locales par habitant, 2009

En santé 

  • Canada (sans le Québec): 3568 $  
  • Québec: 3139 $  
  • Ontario: 3481 $  
  • Alberta: 3566 $  
  • Colombie-Britannique: 3392 $  

En éducation

  • Canada (sans le Québec): 2807 $ 
  • Québec:  2542 $ 
  • Ontario:  2705 $ 
  • Alberta:  3128 $ 
  • Colombie-Britannique:  2687 $ 

Source : Statistique Canada. Recettes et dépenses du secteur des administrations publiques, comptes économiques provinciaux, Tableau CANSIM 384-0004.

Difficile, au regard de ces chiffres, de parler «d'État obèse» ou de «Cadillac luxueuse». La population québécoise est en droit d'exiger un panier de services publics d'une qualité et d'une accessibilité comparables à ceux des autres provinces. C'est à cette mission que devraient être réinvestis les surplus que le gouvernement camouflera cette semaine.

Pierre-Antoine Harvey et Erik Bouchard-Boulianne, économistes à la Centrale des syndicats du Québec (CSQ), Montréal

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